L'échec de l'imagination a entravé la réponse fédérale aux ouragans qui ont dévasté Porto Rico

L'échec de l'imagination a entravé la réponse fédérale aux ouragans qui ont dévasté Porto Rico

Après le passage de l'ouragan Irma dans les Caraïbes en septembre dernier, les autorités fédérales de Porto Rico ont commencé à acheminer des secours d'urgence vers les îles Vierges américaines, durement touchées. L'entrepôt de Porto Rico a été vidé de bâches et de bâches. Presque toute la toiture bleue a été expédiée, avec 90% de l'eau et la majorité des repas d'urgence.

Puis vint l'ouragan Maria.

Dans un rapport après action publié jeudi soir, l'Agence fédérale de gestion des urgences a exposé son incapacité à se préparer à ce que la nature a livré à Porto Rico l'année dernière. Le gouvernement avait prévu faire face à un ouragan, pas deux.

"Les plans existants ont été développés pour la survenance d'un seul incident, plutôt que des incidents concomitants", indique le rapport.

Cet échec de l'imagination est devenu clair quand, deux semaines après le quasi-échec de Porto Rico, Maria a attrapé la couleur de l'île, effacé le réseau électrique, fermé le réseau de téléphones portables, fermé les ports et les aéroports et tué un nombre encore inconnu. Les 3,5 millions d'habitants de l'île ont été forcés de survivre dans des conditions primitives avec une fraction de l'aide en cas de catastrophe disponible pour d'autres Américains qui avaient été frappés par des ouragans au Texas et en Floride.

Le nouveau rapport reconnaît que les responsables fédéraux à Porto Rico manquaient de «conscience de la situation», ce qui signifie qu'ils ne savaient pas ce qui se passait dans l'île ni comment faire face à la crise humanitaire qui se développait rapidement.

L'ouragan hypothétique que les planificateurs de la FEMA avaient anticipé et préparé ces dernières années était beaucoup moins destructeur que celui qui est arrivé le 20 septembre. La FEMA a envisagé une tempête assommant 73% de la population, selon le rapport. Maria a détruit toute la grille – une grande partie pendant des mois.

La tempête hypothétique nécessiterait des ressources de recherche et de sauvetage à travers 75 pour cent de l'île. Maria a exigé la recherche et le sauvetage pour 99 pour cent.

Le plan a imaginé que 56% des hôpitaux seraient touchés. La réalité était de 92%.

La FEMA a défendu vendredi ses efforts, déclarant qu'elle faisait face à des défis sans précédent lorsque les ouragans Harvey, Irma et Maria ont déferlé rapidement sur les Caraïbes pendant quelques semaines en août et en septembre.

"Je pense que nous étions préparés", a déclaré vendredi Jeff Byard, administrateur associé de la FEMA, lors d'une interview au siège de l'agence à Washington. "Nous n'avons pas échoué."

Byard a déclaré que le public doit prendre en considération l'ensemble des circonstances. Il a déclaré que l'agence était confrontée à de nombreuses catastrophes distinctes, Porto Rico présentant un "défi unique".

Après que la FEMA ait envoyé des approvisionnements de Porto Rico vers les îles Vierges américaines, l'agence a commencé à réapprovisionner les entrepôts de Porto Rico. Puis Maria a coupé les lignes maritimes.

Pour que la réaction aux catastrophes aux États-Unis soit couronnée de succès, a déclaré M. Byard, tous les niveaux de gouvernement et le secteur privé doivent travailler ensemble. Cela ne s'est pas produit à Porto Rico en raison d'échecs de communication. Il a dit qu'il n'était pas clair si le gouvernement territorial avait même un plan de désastre.

"Je ne veux pas dire qu'ils n'avaient pas de plan", a déclaré Byard. "Mais je n'ai pas vu de plan."

Le nouveau rapport de la FEMA a examiné tous les ouragans de 2017, qui ont causé des dommages économiques de centaines de milliards de dollars et a conduit à près de 5 millions de demandes d'aide fédérale en cas de catastrophe. Le Government Accountability Office prévoit de publier son propre rapport en août. Démocrates au Congrès ont poussé sans succès pour un examen indépendant de la réponse fédérale.

Le rapport de la FEMA a été rencontré vendredi avec un haussement collectif des dirigeants portoricains, qui ont déclaré que les lacunes de l'agence étaient déjà évidentes. À Porto Rico, environ 2 000 clients n'ont toujours pas d'électricité dans leurs maisons, et des milliers d'entre eux vivent dans des maisons sans toit couvertes de bâches bleues en décomposition.

Le service de l'eau est revenu, mais cela dépend d'un réseau électrique peu fiable pour continuer à circuler. Beaucoup de familles qui ont demandé l'aide de désastre pour reconstruire leurs maisons attendent toujours l'argent.

"C'est formidable qu'ils le disent enfin", a déclaré Jesús Colón Berlingeri, le maire d'Orocovis, une ville des montagnes du centre de Porto Rico. "Mais nous sentons toujours qu'il n'y a pas d'urgence à résoudre les problèmes."

Rafael Surillo, le maire de Yabucoa, près de l'endroit où l'ouragan Maria a touché le coin sud-est de l'île, a déclaré à la FEMA: "Ils n'avaient rien préparé et ils échouent toujours."

M. Surillo a déclaré que s'il avait attendu que la FEMA fournisse les générateurs pour alimenter les pompes à eau dans sa ville de 35 000 habitants, ses habitants n'auraient pas eu d'eau pendant plus de deux mois. Le maire a déclaré qu'un homme d'affaires local a utilisé des connexions sur le continent pour expédier des générateurs à Yabucoa.

Les lendemains de Maria ont provoqué la colère des survivants de la tempête qui accusent l'administration Trump de ce qu'ils considèrent comme une réponse faible, et ils accusent personnellement le président Donald Trump de ce qu'ils considèrent comme insensible après l'arrivée de la tempête.

"C'est vraiment une partie d'un modèle où la rhétorique de l'administration affecte la priorité et l'urgence mis en avant par une agence gouvernementale", a déclaré Federico de Jesús, co-fondateur de BoricuActívatEd, un groupe de plaidoyer pour les Portoricains de la diaspora.

Trump s'est engagé dans un débat sur Twitter avec le maire de San Juan, Carmen Yulín Cruz, qui était furieux de la lenteur de la réponse aux catastrophes. Lors d'une visite sur l'île peu de temps après la tempête, Trump a marqué quelques points parmi les résidents en retournant des rouleaux de serviettes en papier aux survivants. Il a minimisé le nombre de morts, décrit les Portoricains comme trop nécessiteux et a déclaré à tort que Maria n'était pas une catastrophe de l'ampleur de l'ouragan Katrina.

Ce nouveau rapport de la FEMA offre des détails sur le chaos et la confusion de ces premiers jours et semaines après que Maria a frappé l'île. Avec l'extinction et la destruction du réseau de téléphonie cellulaire, la FEMA fonctionnait dans le noir. Une semaine après la tempête, la FEMA et ses partenaires ne disposaient d'aucune information sur l'état de près de la moitié des 52 stations de traitement des eaux usées de l'île et plus de la moitié des 69 hôpitaux, indique le rapport.

L'agence a perdu la trace des fournitures alors qu'elle se rendait à Porto Rico. La FEMA accuse les problèmes de communication et le manque de personnel qualifié pour surveiller le mouvement des fournitures.

Porto Rico est loin derrière le Texas et la Floride en ce qui concerne le personnel de la FEMA sur le terrain. Une semaine après l'arrivée de Harvey au Texas, la FEMA a déployé environ 5 000 personnes. Mais Porto Rico, à mille lieues du continent et encore isolé par la fermeture des ports et des aéroports, a reçu au départ un filet de secours d'urgence. Un mois après la mort de Maria, les déploiements de la FEMA à Porto Rico ne représentaient qu'environ 2 000 personnes, soit beaucoup moins que le nombre qui existait encore au Texas et en Floride.

La FEMA n'était pas entièrement dotée en 2017. Dans les conditions désespérées de Porto Rico, la FEMA a eu recours à ce que l'on pourrait appeler des promotions sur le champ de bataille. Ces promotions «placent le personnel dans des postes au-delà de leur expérience et, dans certains cas, au-delà de leurs capacités», indique le rapport.

Le rapport indique que les infrastructures insuffisantes de Porto Rico, la misère économique et les coupes dans les programmes de préparation aux situations d'urgence ont empêché Maria de relancer l'effort de redressement, mais l'agence admet qu'elle aurait dû prévoir à quel point une grosse tempête pourrait endommager Porto Rico et les îles Vierges américaines.

"Les dirigeants de la FEMA ont reconnu que l'Agence aurait pu mieux prévoir que la gravité des ouragans Irma et Maria causerait des dommages importants à long terme à l'infrastructure des territoires", indique le rapport.

Le représentant Nydia Velázquez, D-N.Y., A déclaré que la FEMA était "profondément non préparée pour Maria, sa réponse était entravée par l'incompétence et un manque de leadership et, tragiquement, le peuple de Porto Rico a souffert à cause de cela."

Dans la ville montagneuse d'Orocovis, les travailleurs de Berlingeri ont réparé des routes, mais le financement de leur sécurité à long terme n'a pas encore été déboursé, a-t-il dit. "Les gens perçoivent qu'ils ne se soucient pas de nous", a déclaré Berlingeri.

Josian Santiago, le maire de Comerio, a déclaré qu'il a plus de 200 familles vivant dans des maisons où la toile est la seule chose entre leur tête et le temps. Il s'est plaint que la FEMA n'a pas libéré les fonds dont elle a besoin pour payer les entrepreneurs qui ont nettoyé les débris et les routes il y a 10 mois. S'ils ne sont pas payés bientôt, at-il dit, il ne peut compter sur leur aide si une nouvelle tempête arrive cet été.

Et c'est encore la saison des ouragans. Santiago a déclaré que sa demande aux autorités du Commonwealth et à la FEMA pour un générateur et des fournitures pour le préparer n'a rien donné.

"Ils n'ont même pas essayé de travailler avec nous", a déclaré Santiago.

Byard, de la FEMA, a déclaré que l'agence a formé des centaines de résidents en tant que gestionnaires d'urgence pour combler les lacunes. Le rapport comprend de nombreuses recommandations d'amélioration, y compris l'augmentation de la quantité de fournitures de secours mises en scène dans des endroits éloignés, et d'être mieux préparé à déployer des membres du personnel dans les zones sinistrées.

"Pouvons-nous faire mieux?" il a dit. "Oui, et nous le ferons."

Tim Craig, du Washington Post, a contribué à ce rapport.

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