Le verrouillage du coronavirus déclenche une réaction violente contre les loutres à Singapour, la “ Otter City ”

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La vie était déjà difficile pour les sept loutres de rivière connues sous le nom de famille Zouk.

Des terres de premier ordre à côté des voies navigables étincelantes de Singapour regorgeant de poissons ont été saisies par d’autres clans, forçant le groupe malheureux à errer chaque jour dans la cité-état à la recherche de nourriture et d’un abri. Mais peu ont remarqué leurs incursions jusqu’à ce qu’un arrêt de coronavirus connu sous le nom de disjoncteur ait été imposé en avril.

Avec les rues presque vidées, les Zouks – du nom d’une discothèque locale – ont commencé à apparaître dans des endroits inattendus: barboter dans un piscine en copropriété de luxe, faisant une pause en dehors d’une centre commercial de Little India et en essayant de traverser le hall d’un hôpital pour enfants.

Tout cela semblait plutôt inoffensif. Mais les appels à une répression contre la population de loutres ont commencé lorsque les Zouks ont attaqué un étang privé rempli de poissons d’ornement coûteux sur le terrain d’un spa appartenant à une ancienne actrice.

“Les loutres ont tué tous les poissons de l’étang”, écrit Jazreel Low dans une publication sur Facebook rythmé par un emoji au visage triste et ce qui ressemble à une image de caméra de surveillance de quatre loutres sautant à travers son entreprise temporairement fermée. Plus bas plus tard a posté une photo de son arowana de 13 ans, Ah Huat – qui signifie «prospérer» – dans des temps meilleurs.

“Loutres loutres! Ils doivent payer pour ça! ” a écrit un commentateur sympathique.

En quelques jours, il y a eu des appels sur les réseaux sociaux et une émission de radio pour abattre les animaux glissants. UNE lettre largement partagée publié dans le Straits Times local a recommandé de dissuader les loutres avec des cornes à air et des balles en caoutchouc.

«Les sangliers n’ont jamais été encouragés à pénétrer dans les zones urbaines, et les loutres ne devraient pas être simplement parce qu’elles sont mignonnes», a écrit Ong Junkai, un vendeur de produits aquacoles.

Ce fut une réponse dure, que les amoureux de la loutre raisonnaient, amplifiée par le désir de discuter (ou de se plaindre) d’autre chose que du coronavirus. C’était également imprévu. Singapour semblait une ville captivée par les créatures câlines – un modèle de coexistence avec la faune urbaine.

Des ruisseaux d’eau du Merlion, la mascotte mythique de Singapour, dans un parc près du quartier central des affaires.

(Millie Ball)

Depuis 2014, lorsqu’ils ont commencé à apparaître à Marina Bay – le front de mer célèbre pour son hôtel Merlion et Marina Bay Sands – les loutres ont été traitées comme des célébrités dans une métropole autrement connue sous le nom de Lion City.

Lorsqu’on leur a demandé de voter pour une mascotte pour représenter Singapour lors de ses festivités de la fête nationale 2016, les citoyens ont massivement choisi les loutres.

Les animaux ont reçu le traitement documentaire de David Attenborough et ont engendré un certain nombre de pages de fans, y compris le suivi de près Ottercity, un centre névralgique pour les bandes de passionnés locaux qui suivent les mouvements des animaux.

Lorsque le patriarche d’une famille de loutres bien-aimée connue sous le nom de Bishan 10 est décédé en 2018, les personnes en deuil ont tiré des leçons anthropomorphiques de la vie qu’il menait.

«Le père Bishan a pu garder la famille unie. Lorsqu’il est décédé, les observateurs de loutres ont beaucoup réfléchi à notre propre vie et à nos réalisations », a déclaré Sivasothi N., biologiste à l’Université nationale de Singapour, mieux connu sous le nom d’Otterman en raison de son expertise avec les animaux. .

Quelque chose au sujet du mode de vie des loutres provoque l’envie parmi la société performante et dynamique de Singapour.

«Ils sont exactement ce que nous voulons être», a déclaré Jeffrey Teo, directeur général d’Asie-Pacifique d’une société française de services financiers et fondateur d’Ottercity. «Ils passent du temps en famille. Ils aiment nager, manger de la bonne nourriture et bronzer. »

Le fait que les loutres se trouvent même ici, dans l’une des villes les plus denses du monde, suscite l’étonnement. La plupart des espèces de l’animal semi-aquatique vivent des vies solitaires.

Mais la loutre répandue à Singapour, la variété à revêtement lisse, est exceptionnellement sociale. Ils nagent en barques, roulent dans l’herbe à côté des touristes et se baignent dans des réservoirs, dont les berges font également office de pistes de jogging.

Les spectaculaires toits de la ville de Singapour au coucher du soleil

Les spectaculaires toits de la ville de Singapour au coucher du soleil, avec le magnifique hôtel Marina Bay Sands à gauche, trois tours avec un Skypark au-dessus.

(MasterLu / Getty Images)

“Nous avons les meilleures conditions d’observation des loutres au monde, cela ne fait aucun doute”, a déclaré Philip Johns, biologiste au Yale-NUS College, qui a été tellement pris par les animaux à son arrivée à Singapour des États-Unis en 2015 qu’il a notions abandonnées de l’étude des colugos, un mammifère nocturne glissant qui ressemble à un croisement entre une chauve-souris et un lémurien.

“Évolutivement parlant, les colugos sont fascinants”, a déclaré Johns. «Mais ils sont surtout assis dans les arbres et ne font rien. Les loutres sont comme des loups. Ils sont comme des coyotes dans l’eau. “

Une fois que l’on pensait éteint ici, comme le tigre de Malaisie, les loutres ont commencé à réapparaître dans les années 1990 dans des coins moins urbanisés avant de capter l’attention de tout le monde à Marina Bay.

Leur retour est dû en partie à un nettoyage massif des rivières de Singapour qui a commencé dans les années 1970. Le dragage de la boue du fond de la rivière a révélé des cochons, des chiens et des poulets morts. Vous pouviez sentir certaines rivières avant de les voir. Mais les eaux restaurées ont ramené un banquet de loutres: tilapia, poisson-chat et toutes sortes d’espèces exotiques, comme le bar paon Orinoco aux teintes jaunes.

C’est bien plus que le fait de manger qui rend Singapour optimal pour les loutres. L’île en forme de diamant – à peu près la taille de la vallée de San Fernando – est gravée d’un réseau de drains et de canaux qui forment un «système de métro permettant aux loutres de se déplacer très, très rapidement», a déclaré Johns.

La mobilité est primordiale. Les loutres sont farouchement territoriales. Et maintenant que la population de loutres de Singapour est passée à environ 90 animaux appartenant à 10 familles, les affrontements pour des rives fluviales et des eaux de pêche de choix ont également augmenté.

Au début, les Singapouriens étaient horrifiés que les bestioles à fourrure soient capables de combats aussi féroces. Certains ont essayé de briser les querelles avec des parapluies.

Les batailles commencent souvent par une cacophonie de cris qui peuvent dégénérer en crises de morsures. Les chiots sont les seules victimes, souvent noyées et trouvées flottantes. Une dizaine de loutres sont mortes à Singapour l’année dernière à la suite de combats et de collisions de véhicules.

Les Zouks ont d’abord été chassés d’une partie de la rivière Singapour. Ils se sont retrouvés dans le jardin botanique, mais ses étangs peu profonds ne fournissaient pas assez de poisson pour élever une famille. C’est à ce moment que les Zouks ont pris la route.

Leur escapade au spa ce mois-ci n’était pas la première fois que les loutres faisaient la une des journaux pour grignoter des animaux de compagnie. En 2016, reportage des médias locaux les loutres ont mangé des dizaines de milliers de dollars de poissons exotiques dans des étangs privés de l’île exclusive de Sentosa.

Les experts de la loutre suggèrent de construire des clôtures plus contraignantes et d’opter pour des poissons de compagnie plus petits, qui ne valent pas l’attention des loutres. Avoir un gardien de sécurité à portée de main ne pouvait pas non plus faire de mal.

Cela ne satisfait pas les critiques comme Ong, l’auteur de la lettre au Straits Times, qui est convaincu que plus de Singapouriens exigeraient une gestion plus stricte des loutres urbanisées s’ils n’avaient pas peur d’un retour de bâton.

“Parler de les contrôler de quelque façon que ce soit est appelé à tirer des commentaires négatifs basés sur la réponse émotionnelle”, a déclaré Ong, 38 ans, qui a une formation en biologie et en sciences biomédicales. Il a cité un incident en 2017 lorsqu’une loutre mord un pied de fillette de 5 ans à Gardens by the Bay.

“Ils ont été trop choyés”, a déclaré Ong.

Le mantra officiel de Singapour est d’observer les animaux à distance. Les loutres ne réagissent que si elles se sentent menacées.

Un responsable du National Parks Board a déclaré que les efforts d’atténuation, comme l’érection de barrières, fonctionnaient.

«La plupart des problèmes sont faciles à résoudre», a déclaré Adrian Loo, qui dirige la gestion de la faune de l’agence.

Les observateurs de loutres tels que Teo pensent que le contrecoup a été exagéré. Les médias sociaux, a-t-il dit, montrent plus de sympathie pour les animaux. Environ 90% des Singapouriens vivent dans des logements sociaux, et non dans des maisons individuelles de plusieurs millions de dollars qui peuvent accueillir des étangs à poissons.

“Ce ne sont que quelques voix fortes qui continuent de se plaindre”, a déclaré Teo. “Monsieur. et Mme Know-It-All Singapore. ”

Le verrouillage du coronavirus s’étalant probablement en juillet, Teo et ses cohortes ont du mal à garder une trace des loutres.

La dernière fois que la famille Zouk a été repérée, c’était plus tôt cette semaine, de retour au Jardin botanique.

“Ces gars sont des survivants, ce sont des explorateurs. C’est un tout nouveau niveau d’inspiration », a déclaré Teo, 49 ans, qui commence habituellement chaque jour à photographier des loutres à 6 h 30 avant de se rendre au travail.

“Malheureusement, je ne pense pas qu’il y ait d’avantage pour eux”, a-t-il ajouté. «Ils vont continuer à courir et à traverser les rues. Lorsque le disjoncteur se relâche, les voitures vont reprendre la route. J’ai vu trop d’accidents. “

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