Le vaisseau spatial Starliner de Boeing se lance vers la station spatiale dans le cadre d’une mission Do-Over

Un Boeing Co.

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Le vaisseau spatial s’est mis en orbite jeudi soir et a commencé à courir vers la Station spatiale internationale dans ce qui semblait être un démarrage en douceur d’une mission importante pour l’entreprise.

Après des mois de retards, le vaisseau spatial Starliner s’est lancé en orbite peu avant 19 heures, heure de l’Est, jeudi depuis le Kennedy Space Center en Floride sans membres d’équipage à bord, selon une diffusion en direct de la National Aeronautics and Space Administration. Le véhicule devrait voler vers la station spatiale et s’y amarrer vendredi, avant de revenir sur Terre quelques jours plus tard.

Une fusée Atlas 5 exploitée par United Launch Alliance, une société détenue par Boeing et Lockheed Martin Corp., a utilisé ses puissants propulseurs pour lancer le Starliner. Le vaisseau spatial s’est ensuite séparé d’une autre partie de la fusée après le décollage et a commencé à pousser vers la station spatiale, selon le livestream de la NASA. Il a été rapporté que Starliner se trouvait sur une orbite stable et se rendait à l’installation environ une demi-heure après le décollage.

La capsule est conçue pour transporter de la nourriture et d’autres marchandises vers la station spatiale au cours d’un voyage qui devrait prendre environ une journée, et ramener d’autres articles sur Terre.

Le Starliner, un véhicule en forme de boule de gomme pouvant accueillir sept personnes, n’a jusqu’à présent pas été en mesure d’effectuer une mission d’essai dans l’installation en orbite. Une erreur logicielle a empêché Boeing et la NASA d’effectuer le premier vol de démonstration en 2019, et les responsables ont abandonné une mission de maquillage l’été dernier après des problèmes de vannes sur le véhicule.

Les défis ont retardé le projet de la NASA de pouvoir faire appel à deux sociétés américaines différentes pour gérer les vols humains vers la station spatiale, où les astronautes mènent des recherches scientifiques. En 2014, l’agence a embauché Boeing et SpaceX pour développer des engins spatiaux qu’elle pourrait exploiter pour de tels voyages, mais seul SpaceX d’Elon Musk a prouvé que son véhicule était capable de se rendre à l’installation et d’en revenir.

“Vous en voulez un deuxième non seulement pour des raisons de sécurité et d’accessibilité, vous le voulez pour avoir un approvisionnement constant d’astronautes à la station pour faire toutes les recherches scientifiques”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, dans une interview.

Plus tôt cette année, la NASA a accordé trois vols supplémentaires à Space Exploration Technologies Corp., le nom officiel de SpaceX.

Le mois dernier, la société dirigée par M. Musk a lancé un autre équipage à la station en utilisant un véhicule Crew Dragon au-dessus d’une fusée Falcon 9, marquant sa cinquième mission d’équipage de la NASA depuis 2020. SpaceX a également utilisé cette combinaison pour des opérations d’astronautes privés.

L’achèvement de la dernière mission Starliner prévue aiderait Boeing à utiliser le véhicule pour des vols d’équipage de haut niveau de la NASA – et donnerait à l’entreprise une victoire alors qu’elle fait face aux défis de plusieurs de ses programmes d’avions, y compris le 737 MAX et 787 Dreamliner jets.

En plus des travaux de Starliner, Boeing a développé des fusées dans le cadre du dernier programme lunaire de la NASA et gère d’autres projets pour l’agence spatiale. La société a une longue histoire de collaboration avec la NASA, y compris sur les missions Apollo d’alunissage il y a des décennies.

David Calhoun, directeur général de Boeing, a déclaré que l’espace est une partie importante des activités de l’entreprise, vantant le travail pour les clients militaires et d’autres clients.

“Nous sommes tout à fait convaincus que nous pouvons être un acteur et que nous voulons être un acteur”, a déclaré M. Calhoun aux investisseurs l’année dernière au sujet des ambitions de Boeing pour l’espace.

Lors du vol prévu de jeudi, le Starliner devrait être propulsé dans l’espace sur une fusée Atlas 5 exploitée par United Launch Alliance, une société détenue par Boeing et Lockheed Martin. Corp.

Un vol Starliner réussi préparerait le terrain pour que Boeing et la NASA lancent le véhicule avec des astronautes à bord, peut-être à la fin de cette année, ont déclaré des dirigeants de la société. Boeing a également discuté de la vente de certains sièges sur les futurs vols Starliner à des acheteurs privés et à des astronautes parrainés par d’autres gouvernements.

L’année dernière et en 2019, la société a enregistré 674 millions de dollars de charges liées au programme Starliner.

Lors de la première tentative de Boeing de faire voler le véhicule vers la station spatiale en 2019, une erreur logicielle a bloqué le Starliner sur la mauvaise orbite et il n’a jamais atteint la station spatiale. Une autre erreur qui aurait pu endommager le bouclier thermique qui protège la capsule a été corrigée au cours de la mission. Boeing a modifié la façon dont il fonctionnait sur le logiciel du Starliner après ce vol et a procédé à un examen des différents scénarios liés au logiciel qui pourraient survenir au cours d’une mission, ont déclaré des dirigeants.

Le vaisseau spatial Starliner plus tôt cette semaine à la Station de la Force spatiale de Cap Canaveral.


Photo:

NASA/CNP/Zuma Press

En août dernier, Boeing et la NASA ont décidé de repousser une deuxième tentative de vol après que plus de la moitié des vannes du système de propulsion du Starliner se soient bloquées. L’entreprise et l’agence spatiale ont passé des mois à analyser pourquoi.

Des matériaux corrosifs ont empêché les vannes concernées de bouger, a déclaré Michelle Parker, vice-présidente de la division espace et lancement de l’unité de défense et d’espace de Boeing, lors d’un récent briefing. Ce matériau s’est formé après que l’humidité et un propulseur se soient mélangés, puis ont réagi avec l’aluminium dans le système de valve, a-t-elle déclaré.

Mark Nappi, vice-président de Boeing spécialisé dans le programme Starliner, a déclaré que la société avait apporté des modifications pour le dernier vol dans le but de garder les vannes sèches. Certaines parties du système de vannes ont été scellées et Boeing a ajouté une méthode pour purger l’humidité des vannes, a-t-il déclaré.

“L’astuce pour ce vol était d’éliminer cette humidité”, a-t-il déclaré lors d’un récent briefing.

Boeing pourrait reconcevoir le système de soupapes en tant que solution à plus long terme, a ajouté M. Nappi. Reuters avait annoncé plus tôt que Boeing envisagerait de franchir cette étape.

Écrire à Michée Maidenberg à [email protected]

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