Le vaisseau spatial Dart part en mission pour faire dévier l’astéroïde de sa trajectoire

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Le plus long jeu de fléchettes de l’humanité a commencé avec le lancement réussi d’un vaisseau envoyé dans l’espace pour faire dévier un astéroïde de sa trajectoire.



Une impression d'artiste du vaisseau spatial Dart (Nasa/Johns Hopkins Applied Physics Lab)


© NASA/Laboratoire de physique appliquée Johns Hopkins
Une impression d’artiste du vaisseau spatial Dart (Nasa/Johns Hopkins Applied Physics Lab)

Le test de double redirection d’astéroïdes (Dart) de la Nasa est le premier test de technologie de défense conçu pour empêcher une roche spatiale d’entrer en collision avec la Terre à l’avenir.

Il vise à prouver qu’un vaisseau spatial peut naviguer de manière autonome vers un astéroïde cible et entrer intentionnellement en collision avec lui – appelé impact cinétique – à environ quatre miles par seconde (six kilomètres par seconde).

Décollant sur une fusée SpaceX Falcon 9 de la base de force spatiale Vandenberg en Californie, aux États-Unis, Dart a décollé à 6 h 21, heure du Royaume-Uni, avant de se détacher et de s’aventurer dans son aller simple dans l’espace près d’une heure plus tard.

La cible de Dart n’est pas une menace pour la Terre et est l’astéroïde moonlet Dimorphos (grec pour deux formes), qui orbite autour d’un plus gros astéroïde nommé Didymos (grec pour jumeau).

L’engin devrait atteindre sa cible entre la fin septembre et le début octobre de l’année prochaine, lorsque les astéroïdes sont “relativement proches” à 6,8 millions de miles (11 millions de kilomètres) de la Terre.

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La collision modifiera la vitesse de la lune sur son orbite autour du corps principal d’une fraction de 1%.

Mais cela modifiera la période orbitale de la lune de plusieurs minutes – suffisamment pour être observé et mesuré à l’aide de télescopes sur Terre.

L’administrateur de la Nasa, Bill Nelson, a déclaré : « Dart transforme la science-fiction en fait scientifique et témoigne de la proactivité et de l’innovation de la Nasa au profit de tous.

“En plus de toutes les façons dont la Nasa étudie notre univers et notre planète d’origine, nous travaillons également pour protéger cette maison, et ce test aidera à prouver un moyen viable de protéger notre planète d’un astéroïde dangereux si jamais on découvrait que se dirige vers la Terre.

La Nasa a déclaré que sa cible est un terrain d’essai parfait pour voir si le crash intentionnel d’un vaisseau spatial sur un astéroïde est un moyen efficace de changer sa trajectoire, si un astéroïde menaçant la Terre est découvert à l’avenir.

Bien qu’aucun astéroïde connu d’une taille supérieure à 140 mètres n’ait une chance significative de frapper la Terre au cours des 100 prochaines années, seulement environ 40 % de ces astéroïdes avaient été trouvés en octobre 2021.



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Lindley Johnson, officier de défense planétaire au siège de la Nasa, a déclaré : « Nous n’avons pas encore trouvé de menace significative d’impact d’astéroïdes sur la Terre, mais nous continuons à rechercher cette population importante dont nous savons qu’elle est encore à trouver.

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“Notre objectif est de trouver tout impact possible, des années voire des décennies à l’avance, afin qu’il puisse être dévié avec une capacité comme Dart qui est possible avec la technologie que nous avons actuellement.”

Peu de temps après que Dart soit parti seul, la Nasa a confirmé que les scientifiques avaient reçu des signaux alors qu’elle commençait à déployer des panneaux solaires (Rosa) pour fournir l’énergie solaire nécessaire à son système de propulsion électrique et que ceux-ci étaient complètement déployés environ deux heures plus tard.

Le vaisseau spatial fera la démonstration du propulseur évolutif au xénon de la Nasa – système de propulsion électrique solaire commercial (Next-C) dans le cadre de sa propulsion dans l’espace.

Le système est basé sur le système de propulsion du vaisseau spatial Dawn et a été développé au Glenn Research Center de la NASA à Cleveland, Ohio, aux États-Unis.

En utilisant la propulsion électrique, Dart pourrait bénéficier d’une flexibilité importante dans le calendrier de la mission.

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