Le télescope spatial Hubble trouve – avec l’aimable autorisation de la Lune

Le télescope révèle comment nous pouvons également être en mesure de trouver des traces de vie sur d’autres planètes.

Une éclipse lunaire a eu lieu en janvier 2019. Parce que la terre se tenait entre la lune et le soleil, il n’y avait pas de lumière directe du soleil sur la lune pendant un certain temps. Cela ne veut pas dire que la lune était complètement sombre; la lumière du soleil qui s’était infiltrée pour la première fois dans les régions extérieures de l’atmosphère de notre Terre se dirigeait toujours vers la lune. Et les scientifiques ont maintenant scruté cette lumière à l’aide du télescope spatial Hubble. Et trouvé des indications si fortes que la terre est le foyer de la vie.

Importance de la recherche
Pas tout de suite une grande nouvelle, pensez-vous. Mais d’une certaine manière, ça l’est. Des expériences comme celles-ci ouvrent la voie à des études futures dans lesquelles des télescopes beaucoup plus puissants, à la recherche de la vie extraterrestre, examineront des planètes semblables à la Terre dans d’autres galaxies. “L’un des objectifs importants de la NASA est d’identifier les planètes qui peuvent abriter la vie”, a déclaré la chercheuse Allison Youngblood. «Mais comment savoir si une planète est habitée ou inhabitée? À quoi ressemblerait (une planète habitée, ndlr) si nous l’étudions avec nos techniques actuelles pour caractériser l’atmosphère des planètes? «Pour le savoir, Youngblood et ses collègues ont utilisé Hubble pour examiner de plus près la seule planète habitée que nous connaissons.

Ozone
De nombreux produits chimiques peuvent être trouvés dans l’atmosphère terrestre. Et ceux-ci laissent leur marque sur la lumière du soleil qui s’infiltre dans l’atmosphère, par exemple en absorbant la lumière du soleil à certaines longueurs d’onde. En étudiant la lumière du soleil qui s’infiltre dans l’atmosphère d’une planète, les chercheurs peuvent donc tirer des conclusions sur les produits chimiques présents dans une atmosphère. Dans ce cas, Hubble a étudié aux longueurs d’onde ultraviolettes la lumière du soleil qui s’est d’abord infiltrée à travers le bord de notre atmosphère et a été réfléchie dans le télescope par la lune. Au soleil, Hubble a trouvé une forte indication de la présence d’ozone, un produit chimique qui absorbe très fortement la lumière ultraviolette.

Ce n’est pas la première fois que des chercheurs utilisent la lune pour détecter l’ozone dans l’atmosphère terrestre. Auparavant, des télescopes déjà établis sur Terre étaient utilisés lors d’éclipses lunaires pour ce faire. Et avec succès. Mais le signal que l’ozone laisse dans la lumière du soleil capté par Hubble est beaucoup plus puissant que le signal observé par les télescopes terrestres. En effet, Hubble – situé dans l’espace – n’est pas affecté par les autres produits chimiques présents dans l’atmosphère terrestre lors des observations.

Biosignatuur
Que Hubble ait pu détecter une trace d’ozone aussi puissante est prometteur. C’est parce que l’ozone est une soi-disant biosignature. Un produit chimique qui – lorsqu’il se trouve dans l’atmosphère d’une planète – peut en fait indiquer la présence de vie. Par exemple, la forte concentration d’ozone dans l’atmosphère terrestre peut être retracée à la vie à sa surface. «Trouver de l’ozone est important car il s’agit d’un sous-produit photochimique de l’oxygène moléculaire, qui à son tour est un sous-produit de la vie», a déclaré Youngblood. L’ozone est donc l’un des éléments que les chercheurs espèrent découvrir dans l’atmosphère d’autres planètes semblables à la Terre.

Plusieurs longueurs d’onde
Si cela réussit, cependant, il n’est pas immédiatement prouvé qu’il y a de la vie sur une telle planète. C’est parce que l’ozone peut également apparaître en l’absence de vie. Pour être sûr qu’une planète semblable à la Terre avec de l’ozone dans l’atmosphère abrite la vie, vous devez en fait détecter plusieurs biosignatures. Le problème, cependant, est que différents produits chimiques absorbent la lumière du soleil à différentes longueurs d’onde. Cela signifie que dans la recherche de la vie, vous devriez idéalement étudier la lumière du soleil qui s’infiltre à travers l’atmosphère d’une planète semblable à la Terre à plusieurs longueurs d’onde.

Phase de développement
Dans le même temps, vous devez également prendre en compte la phase de développement dans laquelle se trouve une planète. Par exemple, on pense qu’il y a plus de 2 milliards d’années, la Terre abritait très peu d’ozone. Ce n’est que plus tard, lorsque de plus en plus d’organismes ont commencé à faire la photosynthèse, pompant de l’oxygène dans l’atmosphère en passant, que la concentration d’ozone – qui se crée lorsque l’oxygène est exposé aux rayons ultraviolets du soleil – a augmenté. Si des extraterrestres avaient repéré notre planète il y a plus de 2 milliards d’années et recherché des traces de vie en utilisant des techniques similaires à celle que nous avons aujourd’hui, leurs chances de succès auraient été plus grandes s’ils avaient regardé les longueurs d’onde ultraviolettes, explique la chercheuse Giada Arney. «Parce que le signal de l’ozone aux longueurs d’onde ultraviolettes est si puissant, vous vous attendez à ce que vous puissiez également détecter de petites quantités d’ozone de cette manière. L’ultraviolet peut donc être la meilleure longueur d’onde pour détecter la vie photosynthétique sur les planètes déficientes en oxygène. “

Bien que Hubble ait maintenant réussi à trouver une trace de vie dans l’atmosphère terrestre, le télescope est probablement moins adapté à la caractérisation de l’atmosphère d’exoplanètes semblables à la Terre. Auparavant, le télescope spatial – qui était déjà lancé des années avant la découverte de la première exoplanète – a déjà été utilisé avec succès pour inspecter l’atmosphère des super-Terres et des géantes gazeuses. Mais comme les planètes semblables à la Terre sont beaucoup plus petites et leurs atmosphères beaucoup plus fines, nous avons besoin de télescopes encore plus puissants pour cela. La bonne nouvelle est que ceux-ci sont déjà en cours de développement. Alors La NASA espère – enfin – lancer le télescope James Webb l’année prochaine. Le télescope est extrêmement approprié pour caractériser l’atmosphère d’exoplanètes semblables à la Terre et grâce au travail de Hubble, nous avons maintenant une petite idée de ce à quoi ressemble une telle atmosphère lorsqu’une planète contient réellement de la vie.

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