Le télescope James Webb de la NASA ouvre des miroirs dorés dans l’espace

Se déplaçant à un quart de mile par seconde dans l’espace, le Espace James Webb Le télescope a obtenu ses ailes d’or samedi dans la dernière étape de son déploiement depuis son lancement.

Le télescope le plus puissant jamais construit lancé depuis la Guyane française le matin de Noël, mais l’observatoire massif a dû être plié pour s’adapter à l’intérieur de la fusée Ariane 5.

Le miroir principal de 21 pieds de large de Webb était plié en deux endroits comme deux oreilles de chaque côté d’une tête humaine. L’une de ces oreilles contenant trois miroirs hexagonaux s’est ouverte vendredi, et la dernière étape a eu lieu samedi matin lorsque les équipes ont déployé les trois derniers miroirs du côté tribord. Maintenant, le télescope est dans sa forme définitive pour regarder en arrière dans le cosmos.

Ce fut une étape importante pour la mission et l’équipe internationale responsable du lancement et de chaque étape du déploiement. Webb est un effort mondial entre la NASA, l’Agence spatiale canadienne et l’Agence spatiale européenne.

Le scientifique en chef de la NASA, le Dr Thomas Zurbuchen, est apparu samedi sur la diffusion en direct de la NASA du déploiement final avec une barbe qui pousse. Normalement rasé de près, Zurbuchen a déclaré avoir dit à sa femme après le lancement de Webb : “Je ne vais pas me raser tant que Webb n’est pas complètement déployé.”

Depuis son lancement, le télescope s’est lentement déployé dans l’espace morceau par espace. Un grand pas a été franchi plus tôt cette semaine lorsque le pare-soleil à cinq couches de Webb s’est ouvert. Chaque couche devait être tendue avant la suivante.

L’équipe des opérations de la mission de la NASA applaudit après le verrouillage de la dernière aile du miroir primaire sur le télescope spatial James Webb le 8 janvier 2022.
NASA/AFP via Getty Images

Ensuite, le miroir secondaire attaché à trois longs bras a été sorti devant le vaisseau spatial. Lee Feinberg, responsable des éléments du télescope optique pour Webb au Goddard Spaceflight Center de la NASA, l’a qualifié de « trépied le plus sophistiqué au monde ».

Le déploiement de samedi du miroir primaire signifie que le plus grand miroir jamais dans l’espace a les deux ailes ouvertes, et le télescope a terminé chaque étape critique pour s’ouvrir à partir de son cocon de lancement. Cent soixante-dix-huit lancement des mécanismes de libération nécessaire de déverrouiller pour que Webb se déploie complètement. Samedi, les derniers verrous ont été libérés.

L’équipe de déploiement du centre de contrôle du Space Telescope Science Institute à Baltimore a écouté des confitures des années 1970 tout en vérifiant toutes les étapes avant que les miroirs finaux puissent s’ouvrir. À un moment donné, “Ring my Bell” d’Anita Ward a pu être entendu via le livestream de la NASA.

L'administrateur associé de la NASA pour la direction des missions scientifiques Thomas Zurbuchen, à gauche, et d'autres dirigeants de la NASA écoutent Julianna Scheiman, directrice des missions satellitaires civiles à SpaceX, au centre, fait une visite du hangar où la fusée Falcon 9 et le vaisseau spatial DART sont préparés pour lancement,, à Vandenberg Space Force Base en Californie.
Le scientifique en chef de la NASA, le Dr Thomas Zurbuchen (à gauche), a admis qu’il ne s’était pas rasé depuis le lancement du télescope spatial James Webb.
Shutterstock

La télémétrie du vaisseau spatial a été traduite en une animation montrant l’aile se mettant en place comme cela s’est produit dans l’espace.

Alors que les trois derniers miroirs étaient alignés avec le grand télescope doré, une voix dans le centre de contrôle a confirmé : « Nous avons atteint la fin du déploiement. » Tout le monde dans le centre de contrôle a applaudi et applaudi.

Webb continuera à voyager dans l’espace pendant les deux prochaines semaines pour atteindre son orbite finale à 1 million de kilomètres de la Terre, connue sous le nom de deuxième point de Lagrange ou L2. Le vaisseau spatial a encore environ 230 000 milles à parcourir. Il devrait arriver avant la fin janvier.

Le télescope spatial James Webb a été lancé avec la fusée Ariane 5 d'Arianespace au Centre spatial guyanais de Kourou, en Guyane française, le 25 décembre 2021.
Le télescope spatial James Webb a été lancé avec la fusée Ariane 5 d’Arianespace au Centre spatial guyanais de Kourou, en Guyane française, le 25 décembre 2021.
Bill Ingalls/UPI/Shutterstock

Les cinq prochains mois seront consacrés refroidissement du télescope, aligner les 18 miroirs individuels qui composent le miroir primaire et calibrer les instruments scientifiques.

Le Goddard Space Flight Center de la NASA a un site Web dédié au suivi des progrès de Webb. Il fournit des mises à jour de la distance, de la vitesse et de la température.

De par sa conception, JWST a un « côté froid » et un « côté chaud ». Le côté chaud est le bas du pare-soleil de la taille d’un court de tennis du vaisseau spatial, faisant face au soleil et protégeant les instruments de Webb qui doivent fonctionner à des températures glaciales.

Le côté cool comprend le miroir géant de forme hexagonale de Webb et sera parfois négatif de 467 degrés Fahrenheit. Cela a présenté un défi d’ingénierie pour les équipes de construction de Webb, car le télescope doit fonctionner dans les températures inférieures au point de congélation de l’espace, mais il a été construit à température ambiante sur Terre. Pour s’assurer que tout fonctionnerait dans l’espace, les ingénieurs ont soumis tous les miroirs et instruments à des tests de cryo-vide au Marshall Space Flight Center de la NASA en Alabama.

Le JWST de 10 milliards de dollars s’appuiera sur l’héritage impressionnant du télescope spatial Hubble mais est beaucoup plus puissant. Webb verra dans la lumière infrarouge revenir aux premières galaxies, découvrir de nouveaux mondes et aider à résoudre les questions sans réponse sur la façon dont nous sommes arrivés ici.

« Pouvez-vous imaginer, même dans cinq ans, à quel point les classes du monde entier seront affectées par le télescope actuellement mis en place ? » dit Zurbuchen.

JWST pourrait fonctionner plus longtemps que sa durée de vie estimée à 10 ans et changer ce que nous savons de l’univers. Les scientifiques de la prochaine génération bénéficieront de la mission.

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