Le Sénat se prépare à confirmer Jerome Powell pour un second mandat à la tête de la Réserve fédérale

La nomination de M. Powell, prévue pour un vote au Sénat jeudi après-midi, est sur la bonne voie depuis des mois pour obtenir l’approbation bipartite malgré le malaise suscité par l’inflation et les augmentations agressives des taux d’intérêt que la Fed a commencées de toute urgence pour apaiser les pressions sur les prix.

Le président Biden a déclaré l’automne dernier qu’il reconduirait M. Powell, optant pour la continuité alors que l’ampleur des défis de la banque centrale dans le contrôle de l’inflation devenait plus évidente. M. Powell, 69 ans, a été engagé par le président Donald Trump en 2018 pour diriger la banque centrale, six ans après avoir été nommé par le président Barack Obama à son conseil des gouverneurs.

Les législateurs du comité sénatorial des banques ont approuvé sa confirmation le 16 mars par un vote de 23 contre 1, seule la sénatrice Elizabeth Warren (D., Mass.) s’y étant opposée.

L’épisode actuel de forte inflation n’a pas considérablement nui à la position de M. Powell sur Capitol Hill. Mais sa description des augmentations de prix l’année dernière comme temporaires et des décisions de retirer initialement lentement les mesures de relance – en particulier après que l’administration Biden a approuvé un projet de loi de dépenses de 1,9 billion de dollars – a attiré les critiques des économistes des deux côtés de l’allée.

“Dans le cadre de la restauration de sa crédibilité, la Fed doit s’engager dans une sorte de rapport après action qui tente d’analyser pourquoi elle… s’est aussi trompée qu’elle l’était en évaluant le risque d’inflation et en jugeant l’inflation comme transitoire en 2021”, a déclaré l’ancien a déclaré le secrétaire au Trésor Lawrence Summers dans une interview la semaine dernière.

Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a déclaré que la banque centrale avait approuvé une augmentation d’un demi-point de pourcentage des taux d’intérêt dans le but de réduire l’inflation qui se situe à son plus haut niveau depuis quatre décennies. Photo : Win McNamee/Getty Images

M. Powell a concédé lors d’une conférence de presse en mars que, rétrospectivement, il aurait été approprié de retirer la relance plus tôt si la Fed avait prévu que les perturbations de l’approvisionnement de l’économie pandémique allaient durer aussi longtemps qu’elles l’ont fait, en particulier après avoir heurté de très fortes demande l’année dernière.

« Il y a eu une réaction budgétaire très forte. Il y a eu une très forte réaction de la politique monétaire. La demande était vraiment forte. Personne ne devrait le nier », a déclaré M. Powell lors d’une conférence économique le 21 mars. “Mais vous ne pourriez pas laisser tomber cette quantité de demande dans l’un de nos modèles et produire ce type d’inflation sans contraintes du côté de l’offre.”

Depuis la fin de l’année dernière, M. Powell a fait pivoter la Fed vers une suppression rapide des mesures de relance. La Fed a relevé ses taux d’intérêt à deux reprises cette année, la dernière fois la semaine dernière d’un demi-point de pourcentage – la première augmentation de ce type depuis 2000 – dans une fourchette comprise entre 0,75% et 1%. M. Powell a signalé que de nouvelles augmentations d’un demi-point sont probables jusqu’à ce que la banque centrale soit convaincue que l’inflation devrait ralentir.

Une telle politique rend plus probable que les autorités augmentent suffisamment les taux pour provoquer une récession. Il s’agit d’un scénario différent de celui plus optimiste esquissé dans les projections politiques des responsables en mars, un soi-disant atterrissage en douceur dans lequel l’inflation baisse mais le chômage reste bas et l’économie continue de croître.

La guerre en Ukraine a compliqué la capacité de la Fed à réaliser un atterrissage en douceur car les guerres sont souvent inflationnistes et la sanction de la Russie par l’Occident menace d’aggraver encore les hausses des prix des matières premières et les perturbations de la chaîne d’approvisionnement mondiale.

Les prix à la consommation ont augmenté de 6,6 % en mars par rapport à l’année précédente, mesurés par l’indicateur préféré de la Fed, l’indice des prix des dépenses de consommation personnelle du département du Commerce. Mercredi, l’indice distinct des prix à la consommation du département du Travail a indiqué que l’inflation aux États-Unis avait légèrement baissé à un taux annuel de 8,3 % en avril, mais restait proche du rythme le plus rapide depuis quatre décennies.

Lael Brainard a été confirmée par le Sénat pour devenir vice-présidente de la Fed.


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Rod Lamkey/Zuma Press

Pendant ce temps, le taux de chômage en avril s’élevait à 3,6 %, près d’un creux d’un demi-siècle.

“L’histoire est que chaque fois que nous avons eu une inflation supérieure à 4% et un chômage inférieur à 4%, nous avons eu une récession au cours des deux prochaines années”, a déclaré M. Summers. “Il y a de fortes chances que nous ayons un atterrissage en douceur.”

L’une des préoccupations est que la flambée des prix devient suffisamment intense ou dure suffisamment longtemps pour modifier la psychologie de l’inflation des consommateurs et des entreprises, rendant ces attentes auto-réalisatrices. Si les travailleurs anticipent un taux d’inflation robuste dans un an, ils pourraient demander des salaires plus élevés dès maintenant.

« Nous ne pouvons pas permettre qu’une spirale salaires-prix se produise, et nous ne pouvons pas permettre que les anticipations d’inflation se désancrent. C’est juste quelque chose que nous ne pouvons pas permettre », a déclaré M. Powell la semaine dernière.

L’automne dernier, certains démocrates progressistes ont fortement fait pression sur M. Biden pour remplacer M. Powell par quelqu’un qui adhérerait à ses politiques de relance post-pandémique à l’argent facile tout en adoptant une approche plus stricte de la réglementation financière, notamment en utilisant des outils de supervision bancaire pour façonner la politique sur le changement climatique.

Les conseillers de la Maison Blanche considéraient M. Powell comme quelqu’un qui pourrait plus facilement obtenir la confirmation du Sénat. Ils lui ont en outre crédité d’avoir fourni une main ferme pendant la pandémie et un intervalle antérieur au cours duquel il a détourné les attaques de M. Trump, qui voulait plus de relance de la Fed avant la pandémie.

La nomination de M. Powell a été associée à la promotion du gouverneur de la Fed, Lael Brainard, au poste de vice-présidente. Le Sénat l’a confirmée à ce poste le 26 avril.

Lisa Cook siégera au conseil d’administration de la banque centrale.


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KEN CEDENO/REUTERS

M. Biden a pu encore apposer son empreinte sur la banque centrale avec la confirmation plus tôt cette semaine de deux autres économistes pour pourvoir les postes vacants au conseil des gouverneurs de la Fed basé à Washington – Lisa Cook de la Michigan State University et Philip Jefferson du Davidson College. .

Avec la confirmation de M. Powell, M. Biden aura nommé quatre des six gouverneurs de la Fed à leurs postes actuels. Certains analystes ont émis l’hypothèse que les nouveaux candidats pourraient favoriser des hausses de taux moins agressives, mais il est peu probable qu’ils empêchent la Fed de poursuivre un rythme de resserrement plus rapide tant que l’inflation reste bien supérieure à l’objectif de 2 % de la Fed.

Mme Cook et M. Jefferson ont déclaré lors de leur audition de confirmation au Sénat que la lutte contre l’inflation élevée devrait être une priorité de la banque centrale, et les gouverneurs de la Fed sont traditionnellement axés sur le consensus.

Le président a également nommé Michael Barr, professeur de droit à l’Université du Michigan, au poste de vice-président de la supervision bancaire de la Fed et pour pourvoir un dernier poste vacant au sein du conseil de sept personnes. Son audience de confirmation est fixée au 19 mai.

Le premier mandat de quatre ans de M. Powell en tant que président a expiré au début de février et il exerce depuis une fonction intérimaire de « président pro tempore ». Le processus de confirmation des nominations de la Fed s’est bloqué en février lorsque les démocrates ont refusé de déplacer les choix de M. Biden individuellement et que les républicains ont refusé de voter sur sa sélection initiale pour la vice-présidente de la supervision bancaire, Sarah Bloom Raskin, qui s’est retirée de l’examen en mars.

Le soutien politique que M. Powell a cultivé s’est avéré précieux tout au long de son premier mandat. Il a navigué dans un revirement politique allant de la hausse des taux à leur réduction en 2019 tandis que M. Trump menaçait de licencier le chef de la Fed pour ne pas avoir facilité la politique monétaire. M. Powell a précisé en privé qu’il n’y avait aucune circonstance, à part sa mort, dans laquelle il serait volontairement contraint de quitter son emploi.

Plus tard, il a orchestré l’une des réponses de politique économique les plus audacieuses depuis la Seconde Guerre mondiale, agissant de concert avec le Congrès et le Trésor américain. La Fed a réduit les taux d’intérêt à zéro, puis a acheté des billions de dollars de dette publique et a proposé d’acheter des billions de dollars supplémentaires sous forme de prêts et d’autres actifs pour soutenir les marchés du crédit.

Lors d’une audience au Congrès début mars, le sénateur John Kennedy (R., La.) a salué l’action rapide de M. Powell lorsque la pandémie a frappé en mars 2020. « Le gouvernement a fermé le secteur privé…. Les marchés paniquent. Tout le monde vous regarde pour calmer les choses », a-t-il déclaré. “Tu l’as fait.”

Écrire à Nick Timiraos et [email protected]

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