Le sale petit secret du cinéma britannique

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Pourtant, Peeping Tom s’est avéré en avance sur son temps. Elle a détruit la carrière de Powell qui, aux côtés de son collaborateur Emeric Pressburger, avait été la coqueluche du cinéma britannique. Le public n’était pas préparé à son regard moralement troublant : nous y sommes autant des voyeurs que son protagoniste slasher. Cela vous laisse dégoûtant et désespérément complice. « D’un côté, c’est du divertissement commercial », explique Darrell Buxton, auteur de The Shrieking Sixties : British Horror Films 1960-1969. “Mais Powell tire également la laine sur les yeux de son casting et de son public en diffusant toutes ces choses traumatisantes à l’écran.”

Malgré son fouet critique, Peeping Tom a engendré une foule d’imitateurs. Certains, comme The Sorcerers de Michael Reeves (1968), qui mettait en vedette Boris Karloff en tant que magnétiseur contrôlant un adolescent Mod pour commettre des meurtres, se sont penchés sur les high-jinks méta-cinématographiques de Powell. D’autres, comme la ribambelle de films assommés par Jimmy Sangster pour Hammer et profitant du succès de Psycho (qui sort quelques mois après Peeping Tom, prouvant que les Britanniques étaient légèrement en avance sur le jeu) se sont tout simplement adonnés à l’hystérie et sang. Mettant en vedette un nombre invraisemblable de meurtriers psychologiquement perturbés, les styles de films de série B de ces films étaient signalés par leurs titres en un mot : Paranoiac (1962), Maniac (1963), Hysteria (1965). Mettant souvent en vedette une jeune femme en péril, menacée par un fluage au visage de bébé, l’horreur dans ces deux volets a été commercialisée à son extrémité, ses chocs traversant le public cinématographique. “C’étaient des films qui plaisaient au chandail à mailles en chaîne, à la foule qui caressait le menton”, explique Sweet. “Mais aussi aux hommes célibataires en anorak à l’arrière.”

Après les années 60, l’horreur psychologique est passée de mode. Des films tels que la trilogie de vampires lesbiennes de Hammer (commençant par The Vampire Lovers dans les années 1970) promettaient des sensations plus fortes et plus explicites. Cependant, le Peeping Tom autrefois détesté a reçu un nouveau souffle grâce aux réévaluations de critiques tels que David Pirie dont Heritage of Horror – le premier traitement scientifique sérieux des films d’horreur – l’a acclamé comme un chef-d’œuvre. Pendant ce temps, Martin Scorsese, qui en gaillard cinéaste sautait dans le métro avec ses copains pour assister à des projections illicites, déclarait que le film, aux côtés du 8 1/2 de Federico Fellini, contenait tout ce qu’il y avait à savoir sur la réalisation. Son Cape Fear de 1991 est un hommage à la vision de Powell d’une âme fêlée dans un tourment meurtrier.

Mais les racines de l’horreur psychologique sont et restent britanniques. En tant que genre, il a émergé du système de classe à l’autocuiseur de l’après-guerre ; une petite effusion de sang cathartique était le seul désinfectant approprié pour une société qui était, pour la plupart, un peu grise et réprimée. Mais son attrait est-il encore plus profond ? Sa popularité parmi les cinéastes britanniques contemporains le suggère. Du Berberian Sound Studio de Peter Strickland (2012) à Saint Maud (2019) de Rose Glass, le cocktail d’horreur psychologique de tension tintante et de violence à peine voilée semble s’accrocher à une faille fondamentale de la psyché britannique. “Cela illustre un brin d’hypocrisie louche dans l’âme britannique”, note Sweet. « Il y a cette saleté dans le cinéma britannique. Nous l’aimons, et cela dit quelque chose d’assez alarmant sur notre personnage.

Last Night in Soho est maintenant au cinéma. London After Dark d’Edgar Wright, une saison de films qui a inspiré le film, est à BFI Southbank jusqu’au 30 novembre, avec une sélection de films disponibles en streaming sur BFI Player.

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