Le rover Mars 2020 cherchera des fossiles et des signes de la vie ancienne

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Le cratère mesure 28 miles de large et contenait autrefois un delta du fleuve, dont on peut encore voir les traces à partir d'images prises par l'orbiteur de reconnaissance Mars.

Dans une étude, des chercheurs ont découvert la signature de minéraux carbonatés dans le bord intérieur du cratère. Sur Terre, les carbonates sont associés à des fossiles de coquillages, de coraux et de stromatolites disséminés le long de ce qui était autrefois le rivage d'anciens lacs et d'étendues d'eau.

Les chercheurs ont utilisé des images de la caméra de l'orbiteur Mars pour créer des cartes de minéraux. Le spectromètre d'imagerie de reconnaissance compact de l'orbiteur pour l'instrument Mars, appelé CRISM, était essentiel pour la recherche de carbonates sur la jante, selon l'étude publiée mardi dans le journal Icare.

Les scientifiques sont intrigués par ces dépôts de carbonates sur le bord intérieur de Jezero, car ils semblent suggérer que les carbonates reposent sur un ancien rivage. Et les carbonates pourraient également contenir des informations sur la transformation de Mars d’habitable en inhospitalier (la planète pouvait autrefois supporter de l’eau liquide à la surface et maintenir une atmosphère épaisse, mais elle a maintenant une atmosphère incroyablement fine et un désert aride, gelé et stérile). .

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Le rover 2020 pourra étudier ces carbonates car ses instruments sont à la hauteur. Un autre mobile, appelé Curiosity, a été conçu pour aider les scientifiques à déterminer si Mars aurait pu supporter la vie dans le passé. Le rover 2020 poursuit cette mission avec l'espoir de trouver des preuves de cette vie ancienne potentielle. Il collectera et stockera des échantillons de carottes rocheuses dans des tubes métalliques pouvant être restitués lors de futures missions.

"Les carbonates repérés par CRISM ici il y a des années, mais nous n'avons remarqué que récemment qu'ils étaient concentrés là où se trouveraient les rives d'un lac", a déclaré Briony Horgan, auteur principal de l'étude à l'Université Purdue. "Nous allons rencontrer des dépôts de carbonate dans de nombreux endroits tout au long de la mission, mais l'anneau de la baignoire sera l'un des endroits les plus excitants à visiter."

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La présence de carbonates ne garantit pas qu'ils proviennent du lac, car ils auraient pu exister avant la formation du lac. Mais le site mérite d’être approfondi au cours de la mission de deux ans du rover, qui comprend une exploration du delta et du plancher du cratère.

"La possibilité que les" carbonates marginaux "se forment dans l'environnement du lac soit l'une des caractéristiques les plus excitantes qui nous a conduit à notre site d'atterrissage de Jezero. La chimie du carbonate sur un ancien lac est une recette fantastique pour conserver des archives de la vie et du climat anciens", a déclaré Ken Williford, scientifique adjoint du projet Mars 2020 au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. "Nous sommes impatients de remonter à la surface et de découvrir comment ces carbonates se sont formés."

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Une deuxième étude, publiée mardi dans le journal Lettres de recherche géophysique, a également révélé la détection de silice hydratée au bord du delta du fleuve à l’aide de CRISM. Ce minéral agit comme un enregistrement de biosignatures.

"En utilisant une technique que nous avons développée et qui nous aide à trouver des phases minérales rares et difficiles à détecter dans les données de vaisseau spatial en orbite, nous avons trouvé deux affleurements de silice hydratée dans le cratère de Jezero", a déclaré Jesse Tarnas, auteur de l'étude et doctorant à l'Université Brown. . "Nous savons sur Terre que cette phase minérale est exceptionnelle pour la préservation des microfossiles et autres biosignatures, de sorte que ces affleurements constituent des cibles passionnantes à explorer pour le rover."

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L'ancien delta intrigue les scientifiques car, sur Terre, les deltas de rivières contiennent des matériaux divers et peuvent préserver les signes de la vie passée. La présence de silicates hydratés dans le delta rend encore plus probable que le rover puisse trouver des traces de la vie ancienne si elle existait sur Mars.

"Le matériau qui constitue la couche inférieure d'un delta est parfois le plus productif en termes de préservation des biosignatures", a déclaré Jack Mustard, co-auteur de l'étude et professeur à l'Université Brown. "Donc, si vous pouvez trouver cette couche de jeu de base et cette couche contient beaucoup de silice, c'est un double bonus."

La couleur met en évidence les minéraux détectés dans le cratère.

Les instruments du rover seront en mesure de détecter si les minéraux se sont formés dans le delta ou s'ils ont été transportés dans le bassin versant qui alimentait le delta.

"Nous pouvons obtenir d’incroyables images haute résolution et données de composition sur orbite, mais il ya une limite à ce que nous pouvons discerner quant à la formation de ces minéraux", a déclaré Tarnas. "Compte tenu des instruments sur le rover, cependant, nous devrions pouvoir limiter l’origine de ces dépôts."

Le mobile est également capable d'effectuer une analyse chimique des minéraux, en reliant ses données avec celles de l'orbiteur et même en recherchant des matières organiques complexes.

"Si ces dépôts se présentent sous la forme de roches assez grandes et suffisamment compétentes pour être forées, elles pourraient être mises dans la cache", a déclaré Mustard. "Ce travail suggère qu'ils seraient un excellent échantillon à avoir."

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