Le procès de la clinique entraîne la publication des rapports sur le stade Bills – UB Now: Nouvelles et opinions pour les professeurs et le personnel de l’UB

Les contribuables du comté d’Erie – à qui l’on peut demander de payer jusqu’à 1 milliard de dollars pour construire un nouveau stade de football pour les Buffalo Bills – ont désormais accès à des informations essentielles sur les propositions, grâce à un procès réussi intenté par les droits civils de l’UB School of Law et Clinique de la transparence.

Le client de la clinique, l’agence de presse indépendante Investigative Post, a cherché à accéder à deux études sur les impacts économiques et autres des sites proposés pour les stades. Empire State Development a d’abord rejeté la demande de la clinique relative à la loi sur la liberté d’information, arguant que la divulgation des études entraverait les négociations contractuelles.

Les étudiants de la clinique, supervisés par le directeur adjoint Michael Higgins, ont poursuivi devant la Cour suprême de l’État, travaillant avec le cabinet d’avocats des médias basé à Buffalo Finnerty Osterreicher & Abdulla en tant que co-conseil. Trois semaines plus tard, avant une décision de justice, l’État a publié une cache de documents. Ils comprennent une étude dans son intégralité, qui évalue l’impact économique des Bills et Sabres sur la région, et une partie importante d’un autre, qui compare les coûts d’implantation d’un nouveau stade au centre-ville de Buffalo, Orchard Park ou Amherst, et de rénover le stade actuel.

C’est une victoire pour la clinique et pour la transparence du gouvernement. Les journalistes du Post d’investigation étudient les documents dans le cadre de leur couverture continue de la décision imminente d’implantation, l’un des plus grands projets de travaux publics locaux depuis une génération.

“Notre clinique fait un travail critique au nom des journalistes d’investigation que peu de cabinets d’avocats font dans l’ouest de New York – et nous gagnons”, déclare Heather Abraham, directrice de la clinique et professeure agrégée de droit. « Ce procès n’est qu’une illustration. Le gouvernement ne peut pas continuer à ignorer son obligation de divulguer des documents en vertu de la loi sur la liberté d’information.

Higgins ajoute : « Malheureusement, les agences gouvernementales ont appris qu’elles peuvent retenir des documents qu’elles sont obligées de divulguer en vertu de la loi parce que personne n’a les ressources pour les poursuivre. Investigative Post dispose de ces ressources grâce à notre clinique et à nos étudiants avocats dévoués.

Les documents révèlent qu’un site de Buffalo devrait produire un impact économique plus important, mais la construction d’un nouveau stade à Orchard Park coûterait moins cher et poserait moins d’autres obstacles, comme la planification et la politique. Le propriétaire de Bills a exprimé une préférence pour le site d’Orchard Park.

Le rapport d’impact économique de 156 pages est riche en informations sur la façon dont Pegula Sports & Entertainment, propriétaire des Bills et des Sabres de Buffalo de la Ligue nationale de hockey, calcule son impact économique. Un argument, de PSE, est que les fans de Bills ont généré 49,4 millions de dollars de dépenses directes en 2019, y compris des dépenses pour les restaurants, l’épicerie, la vente au détail, les hôtels, l’essence et les voitures de location. Des experts, y compris le propre rapport de l’État, ont conclu que le l’impact économique est en fait beaucoup plus faible. Le rapport indique que les Bills gagnent près de 52 millions de dollars par saison sur les seuls revenus des billets.

Deux étudiants avocats ont travaillé sur l’affaire: Kirstin Sherman ’23 et l’étudiante de troisième année Jessica Senske ’22. Pour Sherman, c’était une chance de tester les eaux des droits civils et du travail de transparence alors qu’elle envisage la vie après l’école de droit. « C’est vraiment une excellente occasion d’y avoir accès, surtout si tôt dans ma carrière juridique », dit-elle.

Et le procès était particulièrement intéressant, note-t-elle, car la discussion sur le stade a reçu une large attention. « C’est une question très publique », dit-elle. “Chaque semaine, nous nous envoyions des articles de presse sur de nouvelles fuites d’informations et de nouvelles possibilités sur ce que ces documents pourraient dire.”

En fin de compte, il est devenu évident que le tribunal de l’opinion publique avait un grand poids. Empire State Development a publié les documents avant que le juge ne se prononce.

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