On ne peut guère se demander quel participant à la réunion était le demandeur.

Le président biélorusse Alexandre Loukachenko, assiégé autoritaire, a eu lundi sa première rencontre face à face avec le président russe Vladimir Poutine depuis le début d’un mouvement de protestation de masse en Biélorussie qui en est maintenant à sa sixième semaine.

Les manifestations dans l’ancienne république soviétique, qui n’ont montré aucun signe de ralentissement, ont éclaté après que les responsables électoraux du Bélarus ont déclaré Loukachenko le vainqueur d’un glissement de terrain Vote présidentiel du 9 août. L’élection a été rapidement dénoncée par les opposants comme une imposture, et l’Union européenne et les États-Unis ont déclaré que le scrutin n’était ni libre ni équitable.

Dans des images télévisées des premiers instants de la session des deux dirigeants dans la station balnéaire russe de la mer Noire à Sotchi, Loukachenko était littéralement sur le bord de son siège, son corps incliné vers Poutine, un regard déférent sur son visage. Il a qualifié la Russie de «frère aîné» de son pays.

Le dirigeant russe, en revanche, semblait distrait et agité, voire agacé. Il détourna les yeux. Son orteil tapa.

«Poutine a eu du mal à cacher son impatience», a déclaré Keir Giles, un expert de la Russie et du Bélarus au sein du groupe de réflexion britannique Chatham House. «Il semblait terriblement ennuyé avec Loukachenko.

Mais comme Giles et d’autres l’ont noté, toute démonstration d’ennui par un ancien maître-espion comme Poutine, en particulier une mise en scène devant des caméras de télévision d’État, était probablement très calculée.

Le dirigeant russe, a déclaré le chercheur d’Oxford Aliaksandr Herasimenka, «est toujours à la recherche d’opportunités», ayant peut-être l’intention d’exploiter la faiblesse de Loukachenko pour obtenir des concessions économiques et politiques, comme un pousser pour une intégration plus étroite que le dirigeant biélorusse a longtemps résisté.

À long terme, Poutine pourrait bien avoir perdu tout intérêt à soutenir Loukachenko, ancien chef de ferme collective qui est au pouvoir depuis 26 ans. Mais en même temps, disent les analystes, le président russe n’a aucune envie de voir un dirigeant d’à côté renversé par les manifestations populaires, un scénario qui pourrait enhardir ses propres critiques internes.

Ainsi, les résultats annoncés de la réunion – y compris un prêt de 1,5 milliard de dollars à consentir par Moscou dans le cadre d’une restructuration de la dette plus large et une promesse de Poutine de remplir les obligations du traité de la Russie – ne constituaient ni une étreinte chaleureuse ni une réprimande froide.

Le dirigeant russe a salué l’offre de réformes constitutionnelles «raisonnable» de Loukachenko, qui a été rejetée par les personnalités de l’opposition en Biélorussie comme une promesse vide.

Ayant déjà dit que la Russie envoyer la police s’ils étaient nécessaires pour aider à réprimer les manifestations violentes, Poutine a déclaré que ce n’était pas nécessaire pour le moment – et a souligné que les parachutistes russes prenant part à un exercice conjoint avec les troupes bélarussiennes qui a commencé lundi partiraient quand ce serait terminé.

Cependant, Loukachenko n’est pas sans influence. Il est bien conscient que Poutine considère la Biélorussie comme un tampon vital entre la Russie et l’Occident. La Biélorussie est également une voie pour les exportations énergétiques lucratives vers l’Europe par la Russie, avec des ressources industrielles considérables, dont beaucoup sont contrôlées par des oligarques fidèles à Moscou.

Dimanche, des dizaines de milliers de manifestants se sont rendus dans la capitale biélorusse, Minsk, marquant l’un des plus grands rassemblements à ce jour. La police a réagi avec une force inédite depuis les premiers jours des manifestations, procédant à des centaines d’arrestations dans la capitale et dans tout le pays.

Ces détentions comprenaient l’arrondissement forcé de dizaines de femmes qui ont été au premier plan des manifestations, avec de nombreux épisodes de ce type. capturé en vidéo et largement vu sur les réseaux sociaux.

Mais alors que les manifestations ont jusqu’à présent maintenu leur élan, presque tous les dirigeants publiquement connus d’un conseil d’opposition ont été contraints à l’exil ou emprisonnés. La semaine dernière, Maria Kolesnikova, qui fait partie d’une troïka de femmes de l’opposition, a été arrêtée au cours de ce que son camp a décrit comme une tentative d’expulsion de force vers l’Ukraine voisine. Elle a déchiré son passeport pour empêcher cela; ses représentants disent qu’elle est maintenant en détention.

L’opposition a salué les manifestations de soutien international, y compris l’accord du Conseil des droits de l’homme de l’ONU de tenir vendredi un «débat d’urgence» sur la répression en Biélorussie. Les diplomates occidentaux à Minsk se sont ralliés à la défense de la seule lauréate du prix Nobel de littérature du pays, Svetlana Alexievich, le seul membre du conseil de l’opposition toujours en liberté et en Biélorussie. Les envoyés visitent son appartement par équipes depuis que des hommes non identifiés la semaine dernière ont tenté de se frayer un chemin à l’intérieur.

Mais dans un coup de chance pour Loukachenko, les sanctions prévues par l’Union européenne ont été enlisées par des divisions au sein du bloc des 27 nations à cause d’une querelle sans rapport avec Chypre.

La stratégie de Poutine pourrait être d’éviter de saper Loukachenko en public, mais en même temps de jeter discrètement les bases d’une transition ordonnée vers une nouvelle direction moins aisée en Biélorussie, a déclaré Giles. Mais Herasimenka, qui étudie l’activisme numérique et la désinformation, a déclaré qu’il était également possible que le dirigeant russe attende son heure, ne voulant pas encore s’engager dans une ligne de conduite particulière.

«Avec lui, c’est une question de tactique plutôt que de stratégie», a-t-il déclaré. «Je ne suis même pas sûr qu’il sache ce qu’il va faire.

En exil en Lituanie, la candidate présidentielle de l’opposition, Svetlana Tikhanovskaya, a qualifié Loukachenko d ‘«usurpateur» qui manque de légitimité et a exprimé sa déception que Poutine continue de traiter avec lui. Dans sa déclaration, elle a fait référence avec mépris au crédit de 1,5 milliard de dollars accordé par Moscou.

“Ce sera Loukachenko, et non notre peuple”, a-t-elle dit, “qui devra le rembourser.”

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