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Le mystère entourant l’ancien Marine détenu au Venezuela

Mais à part la brève mention de Maduro, le sort de l’Américain est en grande partie passé inaperçu. Personne dans la famille ou dans l’administration Trump n’a parlé à Heath. Le gouvernement Maduro – qui n’a jamais hésité à jeter un coup d’œil aux États-Unis – n’a pas non plus partagé une vidéo de l’ancien sous-traitant du renseignement comme il l’a fait lorsqu’il a attrapé deux anciens Bérets verts liés à un raid échoué sur la plage en mai pour le renverser.

Maintenant, pour la première fois, la famille de Heath à Knoxville, dans le Tennessee, rompt son silence. Dans une interview accordée à l’Associated Press, ils ont nié que Heath soit allé en Amérique du Sud dans le but de comploter contre Maduro.

Mais ils n’arrivent pas à expliquer certains de ses mouvements, y compris une arrestation antérieure pour des accusations d’armes en Colombie voisine, où il est arrivé en mars sur un bateau de pêche avec deux autres vétérans américains. Leur théorie: il traversait désespérément la pointe nord de l’Amérique du Sud lors d’un verrouillage quasi-total du coronavirus à la recherche d’un passage vers Aruba, où son bateau attendait.

“Je suppose qu’il était un Américain au mauvais endroit au mauvais moment”, a déclaré Everett Rutherford, qui est marié à la tante de Heath. “Cela n’a pas aidé une fois qu’ils ont pu comprendre son histoire.”

Heath, 39 ans, a été arrêté le 10 septembre en voyageant le long de la côte caraïbe, accusé d’avoir comploté avec trois Vénézuéliens pour saboter des raffineries de pétrole et d’autres infrastructures afin de provoquer des troubles. Les autorités ont déclaré avoir trouvé des images de cibles sur le téléphone portable de Heath et avoir affiché des photos prises à l’intérieur d’un lance-grenades, d’explosifs en plastique et d’un sac de dollars américains qui, selon eux, était transporté par la «cellule terroriste».

Mais beaucoup soupçonnent que les preuves ont été déposées. Aucun des objets n’a été présenté sur les premières photos extérieures prises au barrage routier où ils ont été arrêtés. Aucun sergent de la Garde nationale n’a été arrêté avec le groupe.

Les responsables américains ont immédiatement nié avoir envoyé Heath au Venezuela et ont plaidé pour son traitement humain. Dans la foulée de l’incursion déjouée en mai organisée par la société de sécurité basée en Floride Silvercorp, qui s’est effondrée puissamment avec la mort de six combattants vénézuéliens et de deux Bérets verts jetés en prison, tout tir gratuit américain supplémentaire aurait été un exercice.

Mais l’expérience de Heath en matière de renseignement électromagnétique pour les Marines et son travail passé en tant qu’entrepreneur du gouvernement américain en Irak semblait tout droit sorti d’un roman de Tom Clancy.

Même sa famille a demandé s’il était en mission secrète – bien qu’il n’y ait aucune preuve le liant au fiasco Silvercorp ou à une autre activité mercenaire possible qui, selon Maduro, a été motivée par la prime de 15 millions de dollars américains sur sa tête.

«Un soldat comme Heath, qu’il soit coupable ou non, est très attrayant pour les dirigeants autoritaires comme Maduro qui cherchent un effet de levier avec les États-Unis», a déclaré Sean McFate, qui enseigne à l’Université de Georgetown et était un entrepreneur de sécurité privé après sa retraite de l’armée américaine.

Contrairement aux ex-bérets verts du raid bâclé de Silvercorp, Luke Denman et Airan Berry, qui avaient l’air optimistes et bien traités lors d’un récent appel vidéo avec des membres de leur famille, Heath est détenu dans une prison appelée perversement «la maison des rêves» par le Venezuela. renseignement militaire.

Le seul contact qu’il a eu avec le monde extérieur se fait par le biais de notes manuscrites de contrebande.

«J’envoie ces lettres à l’aveugle, j’espère que vous les recevez», griffonna-t-il dans une missive angoissante adressée à sa famille datée du 7 octobre. «Ils ont demandé dur, je n’ai pas dit de merde.

Ironiquement, Heath lui-même a critiqué le traitement que les États-Unis ont eux-mêmes réservé aux Irakiens détenus dans la prison d’Abu Ghraib.

«Je suis très en colère qu’ils n’aient pas été respectés comme ils l’étaient», a-t-il déclaré au Knoxville News Sentinel en 2004. «Nous confirmons leurs pires craintes.»

L’improbable chaîne d’événements qui s’est terminée par la détention de Heath au secret dans une prison vénézuélienne a commencé au début de l’année lorsque Heath a acheté un chalutier en lambeaux de 53 pieds – appelé Purple Dream – à Houston, selon la famille.

Sa famille a déclaré qu’il espérait qu’une vie sur l’eau le libérerait des efforts du travail de sécurité privé qu’il avait effectué au Moyen-Orient, plus récemment avec MVM, basé en Virginie.

Le Purple Dream, avec son drapeau américain effiloché, a mis les voiles quelque temps avant mars, selon la famille de Heath. Le 9 mars, il a dû être assisté en mer par la marine nicaraguayenne près du port d’El Bluff. Puis, le 20 mars, il a navigué dans le port historique de Carthagène.

En plus de Heath, le capitaine du navire, deux autres étaient à bord: Jason Phalin, un Navy SEAL récemment retraité qui est instructeur d’armes pour des entrepreneurs financés par le département d’État, et Rickey Neil Gary II, un ancien réserviste de la Marine qui, comme Heath, a participé lors de l’invasion de l’Irak en 2003.

Le navire est arrivé à l’improviste, rapportant des problèmes mécaniques et les hommes ne sont jamais entrés légalement dans le pays. Le 23 mars, il est parti avec les trois membres d’équipage à bord, indiquant sa destination comme Corpus Christi, au Texas, selon les registres du port de Carthagène.

Mais Heath s’est en quelque sorte faufilé à terre et deux jours plus tard, a été arrêté à un barrage routier entrant dans la ville de Bucaramanga avec 49 cartouches pour un pistolet Glock – probablement pour une arme à feu conservée à bord du navire, selon sa famille. Avec lui comme traducteur était Marco Antonio Garces, le même homme arrêté avec lui six mois plus tard au Venezuela.

La famille de Heath ne sait pas ce qui l’a amené à entrer au Venezuela. Effrayé par son expérience en prison, sa famille pense qu’il a été induit en erreur, ou extorqué, par des personnes qui désespèrent de rentrer chez lui. En juin, il a raté le 11e anniversaire de son fils.

Le Purple Dream a ensuite été aperçu à Aruba, se présentant à l’improviste vers minuit le 21 juillet au port d’Oranjestad avec deux personnes à bord. Les autorités portuaires, par radio, ont déclaré au navire que les frontières étaient fermées en raison du coronavirus.

On ne sait pas ce qui est arrivé à ses deux membres d’équipage ou pourquoi le bateau y a même accosté. Ce n’est qu’un des nombreux mystères sur le temps de Heath en Amérique du Sud, ajoutant au sentiment de désespoir de sa famille.

«Chaque jour, je me réveille en me sentant malade et je veux vomir», a déclaré Rutherford, sa voix s’élevant de colère de peur que Heath soit maltraité. «Je veux juste qu’il revienne.

La journaliste AP Fabiola Sanchez et Scott Smith à Caracas, Venezuela, Stephan Kogelman à Bonaire et le chercheur d’investigation Randy Herschaft à New York ont ​​contribué à ce rapport.

Contactez l’équipe d’enquête mondiale d’AP à [email protected]

Joshua Goodman sur Twitter: www.twitter.com/APjoshgoodman

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