Le meilleur titre de télécommunications d’Europe est une société immobilière

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Prenez Vodafone Group Plc. La société britannique prévoit de mettre en vente sa propre unité Vantage Towers à Francfort au début de l’année prochaine. Bloomberg News a rapporté qu’il cherchait à lever environ 4 milliards d’euros dans le cadre d’un accord qui pourrait valoriser l’entreprise à environ 20 milliards d’euros, dette comprise.

La logique est simple si l’on considère la montée en puissance attendue des réseaux 5G. Les sociétés de tours sont essentiellement actives dans le domaine de l’immobilier: elles louent des espaces à des opérateurs de téléphonie mobile pour installer leurs antennes. Comme les opérateurs offrent une meilleure connectivité 5G, ils auront besoin de plus d’antennes et donc de plus d’espace dans la tour. Plutôt que de se dépenser pour construire ou acheter davantage de leurs propres tours, les transporteurs les partageront de plus en plus.

Vantage utilise actuellement en moyenne 1,37 antenne par tour et vise à augmenter ce chiffre à plus de 1,5 pièce à moyen terme. Cellnex compte actuellement en moyenne 1,58 clients. Le taux d’occupation ne fera qu’augmenter.

Même si des réseaux plus denses sont de bon augure pour le secteur des tours, Vantage est susceptible de négocier à rabais avec Cellnex. La raison en est Vodafone lui-même. S’il y a des avantages à avoir un locataire de référence fiable pour sa propriété, la participation de contrôle de Vodafone (elle est susceptible de conserver environ 75% du stock) peut également rendre difficile l’imitation de la trajectoire de croissance et de la valorisation de Cellnex si elle restreint les opportunités.

Prenons l’exemple d’Inwit, l’unité de tours de Telecom Italia SpA, dans laquelle Vodafone a plié ses propres tours italiennes en mars et détient désormais une participation de 33%. Sa valeur d’entreprise de 24 fois Ebitda, une mesure du bénéfice, est une décote par rapport au multiple de Cellnex de 30 fois l’Ebitda. Sans doute parce que les deux actionnaires télécoms conservent leur influence sur la prise de décision d’Inwit, potentiellement au détriment des autres locataires.

Il semble plus probable que Vantage négociera en ligne avec Inwit qu’avec Cellnex, surtout si la présence de Vodafone rend plus difficile l’attrait des clients. Vodafone pourrait revendiquer jusqu’à 10% des tours de Vantage en tant que «sites stratégiques», lui donnant le droit de bloquer d’autres transporteurs.

La croissance de Cellnex a également été tirée par une frénésie d’acquisitions de 20 milliards de dollars, y compris l’accord de 10 milliards d’euros qu’il a annoncé plus tôt ce mois-ci pour acheter l’activité de tours européennes de CK Hutchison Holdings Ltd. Les vendeurs semblaient enthousiasmés par Cellnex en tant qu’acheteur en raison de l’indépendance de l’entreprise basée à Barcelone. (Les transporteurs vendent généralement les tours puis louent la capacité, ils veulent donc avoir confiance en une relation client ultérieure.)

Vantage peut avoir plus de mal à gagner des offres. Quoi qu’il en soit, le PDG de Vantage a indiqué qu’il ne dispose que d’un milliard d’euros de capacité d’endettement supplémentaire. Ainsi, toute transaction plus importante devrait probablement être financée au moins en partie par des actions.

Tout cela signifie que si Vodafone souhaite que Vantage réalise son plein potentiel de valorisation, le géant des télécommunications devra probablement réduire sa participation. Pour être clair, je ne préconise pas que Vodafone abandonne le contrôle. Il peut y avoir de bonnes raisons stratégiques de conserver le contrôle de l’unité des tours, tout comme la société espagnole Telefonica SA l’a fait avec sa division de tours Telxius. Telefonica a vendu des participations minoritaires à KKR Inc. et au milliardaire d’Inditex SA, Amancio Ortega, mais détient toujours la majorité. Cela lui donne un contrôle plus strict sur le déploiement de son réseau, bien qu’il envisage une introduction en bourse.

La cotation de Vantage aidera néanmoins le PDG de Vodafone, Nick Read, notamment parce que le produit de l’introduction en bourse réduira la dette nette de la société à 54 milliards d’euros. Mais l’unité des tours restera désavantagée tant que le transporteur regardera par-dessus son épaule.

Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Alex Webb est un chroniqueur d’opinion Bloomberg couvrant les industries européennes de la technologie, des médias et des communications. Il couvrait auparavant Apple et d’autres entreprises technologiques pour Bloomberg News à San Francisco.

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