Le lancement final de la fusée Delta II de Vandenberg porte le cube Cal Poly dans l'espace

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Une fusée Delta II a explosé dans les livres d’histoire tout en transportant un satellite d’observation de la Terre et un CubeSat de Cal Poly dans l’espace de la base aérienne de Vandenberg tôt samedi matin.

Le booster de l’United Launch Alliance, mesurant quelques 80 mètres de haut, a décollé à 6h02 du Space Launch Complex-2 avec un grondement profond entendu de Santa Maria alors que la couche marine gâchait les vues du vol.

Le décollage s’est produit un peu plus tard qu’initialement prévu pour donner à l’équipe le temps d’évaluer une lecture de température discutable impliquant le deuxième étage de la fusée. Auparavant, l’équipe avait rencontré des retards dans la rétraction de la tour de service mobile depuis son lieu d’abri de la fusée.

La fusée Delta a transporté Ice, Cloud et le satellite Elevation Satellite-2 de la NASA, ou ICESat-2, pour une mission d’un milliard de dollars destinée à mesurer l’épaisseur des calottes polaires de la Terre.

Pour les membres expérimentés de l’équipe de lancement, les explosions de samedi ont suscité des sentiments mitigés.

«Je suis un peu triste. Je suis ravi du succès de la mission dans la mesure où nous avons pu clôturer le chapitre sur Delta II avec un énorme succès d’une charge utile scientifique incroyablement importante », a déclaré Tim Dunn, responsable du lancement de la NASA. «ICESat-2 va procéder à une collecte de données scientifiques de pointe.

«Les mesures de précision que l’on va effectuer dans l’espace vont être incroyables, alors pouvoir dire que nous avons lancé cette mission scientifique très importante lors du vol final du bourreau de travail de l’industrie n’est qu’un énorme accomplissement pour toute l’équipe», a ajouté Dunn. .

La séparation par satellite a eu lieu environ une heure après le départ de la fusée Delta II. Peu de temps après, la fusée a lancé quatre petits satellites, ou CubeSats, construits par des étudiants.

L’un des CubeSats, appelé Damping And Vibrations Experiment ou DAVE, a été construit par des étudiants de Cal Poly, selon un communiqué de presse de l’université.

Le satellite de 3 livres, qui a à peu près la taille d’une balle molle, étudie «le comportement des amortisseurs à particules en conditions de microgravité», a déclaré l’université. "Les amortisseurs de particules pourraient potentiellement servir de dispositif robuste et simple pour éliminer la gigue dans les assemblages orbitaux ou autres équipements scientifiques sensibles."

Les étudiants ont effectué des expériences avec le CubeSat «dans le vide et la gravité zéro, mais jamais en même temps – ce qui ne peut être fait que dans l'espace», a déclaré l'université.

Les responsables de la NASA ont déclaré que l’instrument principal du satellite allait impulser son laser à la Terre 10 000 fois par seconde et mesurer précisément le temps nécessaire aux faisceaux pour rebondir sur le sol et retourner à ICESat-2 pour déterminer l’élévation en dessous.

«Bien que le lancement ait été incroyablement excitant aujourd'hui, pour nous les scientifiques, la partie la plus attendue de la mission commence lorsque nous allumons le laser et obtenons nos premières données», explique Thorsten Markus, scientifique du projet ICESat-2 au Goddard Space Flight Center.

«Nous sommes impatients de mettre ces données à la disposition de la communauté scientifique le plus rapidement possible afin que nous puissions commencer à explorer ce que ICESat-2 peut nous dire sur notre planète complexe», a ajouté Markus.

Il s’agissait de la 155ème fusée Delta II à lancer depuis la Californie et la Floride, avec 45 de celles qui volaient de Vandenberg pour diverses missions de la NASA, internationales, commerciales et gouvernementales.

Un grand autocollant sur le côté de l'aire de lancement énonçait le rôle des travailleurs pour les missions Delta II au fil des ans en disant: «Dédié à tous les employés, fournisseurs, clients et personnel de AF Range qui ont conçu, construit et lancé le Delta II entre 1989 et aujourd'hui."

Après la séparation du satellite, Tory Bruno, de l’ULA, a annoncé qu’une fusée Delta II non achetée rejoindrait le «Jardin des fusées» du complexe touristique du Centre spatial Kennedy, à Cap Canaveral, en Floride.

«La fusée Delta II a été un cheval de bataille vénérable pour la NASA et les scientifiques civils, les militaires américains et les clients commerciaux au cours de ses presque 30 années de service», a déclaré Bruno, président et chef de la direction de ULA. «Ce programme s'achève avec le lancement final du système ICESat-2 de la NASA, mais son héritage se poursuivra et le Complexe des visiteurs nous aidera à garder l'histoire du succès de cette fusée très vénérée dans le cœur et l'esprit du public. ”

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