Le lance-flammes des anges Chris Rodriguez sans mal de dos

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Chris Rodriguez a utilisé les mots «horrible» et «ennuyeux».

Sa description la rendait bien pire.

Il y a trois saisons, l’espoir de lancer des Angels, très vanté, a attaqué son programme d’entraînement hivernal avec trop d’intensité. Il espérait ajouter de la force et de la vélocité, se propulser vers la liste de la MLB après avoir été repêché au quatrième tour en 2016 à l’âge de 17 ans.

Au lieu de cela, il l’a accidentellement «pris par-dessus bord», a-t-il dit, en exerçant trop de pression sur son dos. Ce qui a commencé comme une douleur progressive s’est exacerbé avec le temps. Une fracture de stress dans sa colonne vertébrale s’est finalement développée. Depuis, il n’a lancé que 9⅓ manches en saison régulière à n’importe quel niveau.

«C’est vraiment difficile, mentalement et physiquement», a déclaré Rodriguez. «Quand quelque chose vous arrive dans le dos… vous faites un tas de choses qui, à la fin de la journée, pourraient ne pas fonctionner parce que le dos est si délicat, là où quelque chose pourrait ne pas vous convenir.»

Rodriguez n’a pas lancé en 2018. Il n’a réussi que trois départs en haute classe A en 2019 avant de subir une intervention chirurgicale qui a inséré deux vis dans ses vertèbres L5. Il était tellement mal à l’aise qu’il dormait parfois par terre et avait du mal à se tenir debout assez longtemps pour même préparer un repas.

Et après avoir enfin retrouvé la santé au printemps dernier, la saison des ligues mineures a été annulée au milieu de la pandémie de coronavirus, obligeant Rodriguez à passer toute la campagne raccourcie sur le site d’entraînement alternatif des Angels à Long Beach.

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Cette année, cependant, le droitier de 22 ans espère enfin prendre un nouveau départ. Il a impressionné lors de son premier match de la Cactus League mardi contre les Reds de Cincinnati, éliminant les deux frappeurs qu’il a affrontés – y compris All-Star Joey Votto – et dépassant à 98 mph avec sa vitesse de balle rapide. Il a dit que son téléphone explosait avec des messages de félicitations par la suite. Il a décrit le sentiment comme une chose du genre «Hé, je suis de retour».

“C’était mon premier match en deux ans où je laissais tout sortir, d’une certaine manière, et profitais du moment”, a déclaré Rodriguez lors d’un appel vidéo jeudi, ajoutant: “Quand vous êtes blessé et que vous êtes en cure de désintoxication et vous voyez tous vos coéquipiers jouer et vous ne pouvez rien faire, ça craint parfois. Donc, ce jeu pour moi, c’était plutôt: ‘Hé, je suis là et je suis prêt à aider.’ “

Le manager des Angels, Joe Maddon, a accepté, réitérant jeudi la possibilité que Rodriguez – qui couple sa balle rapide dure et tardive avec un curseur trompeur, une balle courbe, un changement de cap – puisse faire ses débuts en MLB à un moment donné cette saison.

“Gosh, il peut être si dominant et c’était évident”, a déclaré Maddon. «Ce n’est pas seulement une question de vitesse. Vous avez également vu le mouvement. C’est un peu inhabituel.

Originaire de Miami, Rodriguez n’a pas encore dépassé la classe A. En 77⅔ manches de ligue mineure en carrière, il a une MPM de 4,75. Il a été impressionnant lors de son bref passage avec le haut A Inland Empire en 2019, éliminant 13 frappeurs en 9 ⅓ de manches sans but. Mais cette saison-là, son mal de dos est rapidement devenu trop difficile à supporter, l’empêchant de lancer des taureaux ou de pouvoir bien prendre soin de son bras entre les départs.

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«Chaque fois que je suis sorti [for a new inning], Je savais que le premier terrain d’échauffement allait être le pire terrain possible », a déclaré Rodriguez. «Il passait soit 30 pieds au-dessus du receveur, soit 30 pieds dans le sol, car cela faisait si mal au premier lancer.»

Il a ajouté: «Je ne voulais pas risquer que mon bras se blesse parce que mon dos ne pouvait pas durer une semaine entière. C’est alors que j’ai décidé de me faire opérer. Autant le faire maintenant plutôt que de le faire à l’avenir. »

Son avenir s’annonce beaucoup plus radieux maintenant. Rodriguez a lancé environ 70 manches l’an dernier entre des mêlées sur site alternatif et des matchs de championnat d’enseignement. Il pense que sa prestation est beaucoup plus cohérente. Et il a dit que faire face à des frappeurs de calibre triple A et MLB lui avait appris à mieux séquencer ses affaires.

Cette année, Rodriguez veut briser le plateau des 100 manches. Il commencera probablement la saison chez les mineurs – le calendrier triple-A débutera en mai, avec des sites alternatifs et des camps de printemps de ligue mineure servant d’options d’entraînement jusque-là – mais, s’il continue à se développer, il pourrait être appelé à la grandes ligues dans un rôle de relève ou de départ, a déclaré Maddon.

«Cela doit d’abord concerner le joueur», a déclaré Maddon. «Si nous le faisons correctement, chaque fois qu’il sera prêt, nous aurons cette opportunité de l’emmener avec nous et vous devriez voir un très bon produit.»

Rodriguez a appris à ne pas se précipiter. Il a dit qu’il participait simplement à ce camp de la grande ligue, apprenait des vétérans et aimait jouer contre la compétition de la MLB.

«C’est phénoménal», a-t-il déclaré. «Alors je prie pour que je continue sur cette voie et tout continue à être génial.»

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