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Le groupe de conservation Wildcat lance une campagne pour protéger la forêt de Clashindarroch

Un soir de printemps brumeux, deux hommes dédiés à la protection de l’une des créatures les plus énigmatiques d’Ecosse surveillent leur environnement.
Il y a une forêt vierge sur leur dos, et une vaste lande de forêt récemment abattue devant eux.
Ils pointent vers une souche particulière, où quelques mois auparavant, une caméra spéciale de faible luminosité s’était déclenchée, capturant une image de l’un des 13 chats sauvages écossais de race vivant et se reproduisant dans la région de Clashindarroch, au sud-ouest de Huntly.
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Mais maintenant des craintes ont été soulevées que sans une action immédiate du gouvernement écossais, la minuscule population de chats sauvages dans la région – certains des derniers en Ecosse – pourrait être perdue pour toujours pour faire de la place aux parcs éoliens et à la production de papier hygiénique.
Les chercheurs Kevin Bell et Steve Sleigh font du bénévolat pour l’organisation de base Wildcat Haven, un groupe qui cherche à protéger l’avenir du prédateur en danger critique, qui est parfois connu sous le nom de Highland Tiger.
Depuis 2015, la paire a passé d’innombrables soirées à suivre les félins furtifs à travers le lointain Clashindarroch.
En cherchant de minuscules empreintes de pattes sur les sentiers de jeu, en cherchant des sites d’abattage, en identifiant les égratignures et en installant des pièges à caméra cachés, M. Bell et M. Sleigh sont capables d’observer les animaux effrayants sans les déranger.
Grâce à l’utilisation de filets de maquereau piquants comme appâts et à des dizaines d’autres astuces du commerce, les chercheurs affirment avoir confirmé qu’au moins 13 chats sauvages écossais purs vivent et chassent dans les forêts.
Bien que d’autres organisations estiment qu’il existe des centaines de chats génétiquement purs laissés dans la nature, Wildcat Haven – qui utilise des critères très stricts pour déterminer si un individu est ou non un vrai chat sauvage – croit que les 13 chats de Clashindarroch représentent environ un tiers des restes wildcats écossais non hybridés dans le monde.
Et pour protéger l’avenir de l’animal emblématique, Wildcat Haven a lancé aujourd’hui une campagne pour donner à la région de Clashindarroch une désignation spéciale en tant que site protégé et empêcher toute déforestation ou développement supplémentaire.
Forestry Enterprise Scotland (FES), la direction de la foresterie du gouvernement écossais, gère les forêts de Clashindarroch.
Wildcat Haven indique que la commission envisage actuellement de permettre l’abattage de près de 60% des terres boisées de la région au cours des 15 à 20 prochaines années – et des propositions ont été avancées pour des parcs éoliens dans la région.
M. Bell a déclaré: “Nous sommes consternés par ce qui se passe.
«Les zones exactes où nous avons photographié des fauves il y a quelques semaines sont maintenant coupées à blanc pour des rouleaux de papier toilette et mises de côté pour les installations d’éoliennes.
“C’est la dernière population viable de fauves écossais laissés n’importe où, et les FCS, tout en prétendant publiquement les protéger, abattent activement leur maison autour d’eux.
“C’est un scandale national – nous risquons de perdre notre chat sauvage emblématique à ces actions irréfléchies.”
Hier soir, un porte-parole de FES a déclaré: «Nous saluons l’intérêt continu de Wildcat Haven pour notre gestion forestière et nous donnons l’opportunité de promouvoir et d’expliquer le travail intégré et vital réalisé par Scottish Wildcat Action pour sauver les wildcats d’Ecosse.
Les chats sauvages étaient autrefois répandus à travers le Royaume-Uni, mais les pur-sang sont maintenant au bord de l’extinction en raison de la persécution, la maladie et le croisement avec des chats domestiques sauvages.
Mais l’une des plus grandes menaces auxquelles font face les félins féroces est la perte d’habitat convenable.
Bien que les prédateurs puissent s’adapter à de nombreux milieux naturels écossais et puissent avoir de très grands territoires, un porte-parole de Wildcat Haven a déclaré qu’ils prospéraient particulièrement dans les régions boisées, car ils fournissent des couvertures à leurs proies et, surtout, créent des tanières pour leurs chatons.
Si les chattes mères avec des chatons sont dérangées, il n’est pas inconnu pour elles d’abandonner, ou pire encore, de manger leurs propres jeunes.
M. Sleigh a dit qu’en plus des chats sauvages, lui et M. Bell ont capturé beaucoup d’autres animaux menacés dans les forêts, y compris la martre des pins et l’écureuil rouge charismatique.
Il a ajouté: “La forêt de Clashindarroch doit être protégée contre toute autre exploitation commerciale immédiatement et sans compromis, c’est trop important.
“Cet endroit doit être laissé seul, et nous sommes déterminés à faire en sorte que cette forêt et ces wildcats soient totalement protégés contre l’exploitation commerciale.
“Nous avons besoin de MSP pour le présenter au parlement, parce que Nicola Sturgeon a besoin de comprendre que le chat sauvage iconique d’Ecosse est sur le point d’être perdu sous sa surveillance.”
En utilisant leurs critères stricts de s’assurer qu’un chat rencontre 19 des 21 facteurs spéciaux pour déterminer la pureté génétique, Wildcat Haven pense qu’il pourrait y avoir aussi peu que 35 individus vrais en Ecosse.
En analysant des patrons sur la queue, le corps, le cou, le dos et un certain nombre d’autres indicateurs révélateurs, les chercheurs du groupe peuvent à la fois identifier le nombre d’individus dans les populations locales et déterminer s’ils sont hybrides ou non.
En plus des travaux de conservation à Clashindarroch, l’organisation travaille également à protéger une population d’une dizaine de chats sauvages identifiés à l’ouest de Lochaber, où ils ont mené un projet de neutralisation des chats domestiques dans la région afin d’éviter les croisements.

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