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Le football JMU est dans le FBS. La victoire n’a pas cessé.

HARRISONBURG, Virginie – Les lampadaires le long de Bluestone Drive, qui s’enroulent autour du plus heureux des endroits heureux les samedis d’automne à l’Université James Madison – Bridgeforth Stadium – sont ornés de bannières alternées. Tous les autres disent « JMU », en violet et or, un message à la fois ancien et évident. Entre les deux se trouvent ceux qui portent “SBC”, qui représente un tout nouveau monde.

Ces lettres représentent la Sun Belt Conference, à laquelle les Dukes participent pour la première fois cet automne. Ce qu’ils pourraient aussi bien dire, c’est “FBS”, car James Madison côtoie désormais les programmes les plus réussis du football universitaire, apportant à la fois un optimisme débridé et des objectifs sans vergogne.

« Je pense que nous pouvons être une force à ce niveau », a déclaré l’entraîneur de quatrième année Curt Cignetti. “Notre objectif est de jouer dans ces éliminatoires de football universitaire.”

Cela semble ridicule. Ce n’est pas. Mais des respirations profondes. Comment on est venu ici?

Au fil des ans et avec plusieurs entraîneurs, les Dukes ont été une force dans la subdivision du championnat de football – l’ancienne division I-AA. Ils ont remporté les championnats nationaux en 2004 et ’16. Ils ont atteint le match pour le titre national en 2017 et 2019. Ils avaient fait les séries éliminatoires pendant huit années consécutives. Ils ont remporté le titre de la Colonial Athletic Association à six reprises au cours des sept dernières saisons.

Et en novembre dernier, ils ont annoncé qu’ils laisseraient tout cela – la familiarité, la tradition, le succès – derrière eux.

Tennessee moyen. James Madison. Comment des équipes moins connues nous enchantent.

“Peut-être que nous nous sommes retrouvés dans une position – je ne vais pas appeler cela de la complaisance – mais après un certain temps, une fois que vous avez assisté au match de championnat tant de fois, il y a une certaine pensée qui grandit en vous”, a déclaré Jeff Bourne. , au milieu de sa 24e année en tant que directeur sportif de JMU. « Y a-t-il quelque chose de plus ? Y a-t-il quelque chose de différent que nous pourrions faire qui nous donnerait une opportunité différente, mais quelque chose qui serait très significatif pour notre programme ? »

Selon Bourne et Cignetti, ce quelque chose est la Sun Belt Conference. Ce quelque chose, par extension, est la subdivision Football Bowl. C’est un pari audacieux qui semble sortir d’une tradition établie et confortable. Pensez à la façon dont les Dukes attiraient les joueurs dans cette belle petite tranche du monde dans la vallée de Shenandoah.

“L’un de nos arguments de recrutement était le suivant : il n’y a que cinq endroits au pays où vous pouvez concourir pour un championnat national année après année”, a déclaré Cignetti. “Alabama, Clemson, État de l’Ohio, État du Dakota du Nord – et JMU.”

Du coup, JMU n’est plus en concurrence avec l’État du Dakota du Nord, le Montana et l’État du Montana en tant que puissance FCS traditionnelle. Soudain, son entraîneur pense: “Écoutez, s’ils vont étendre le champ des séries éliminatoires à 12, je dois croire qu’il y aura une sixième place pour l’école non Power Five la mieux classée.”

“La culture est telle ici, le niveau d’attente, ces enfants croient qu’ils vont gagner chaque fois qu’ils sortent”, a déclaré Cignetti. «Ils le font, tout simplement. C’est ainsi qu’ils sont. Cela n’a vraiment pas changé.

Jusqu’à présent, les résultats n’ont pas changé non plus. JMU a ouvert avec un collage 44-7 de Middle Tennessee State, un résultat qui semble encore plus impressionnant après que MTSU a battu Miami le week-end dernier.

Les Dukes ont suivi en battant Norfolk State, 63-7. Après une semaine de congé, ils se sont rendus à Boone, en Caroline du Nord, pour affronter l’État des Appalaches. La même équipe App State qui avait emmené la Caroline du Nord en finale plus tôt dans la saison. La même équipe App State qui est allée à College Station, Texas, et a battu Texas A&M.

“Ce fut un match monumental pour notre équipe”, a déclaré Cignetti.

Et au deuxième quart, les Dukes tiraient de l’arrière 28-3.

“Whooo”, a déclaré Cignetti. “Ce n’est pas un bon endroit pour être contre qui que ce soit – à domicile, à l’extérieur ou en particulier contre le régnant [division] championne sur route.

Sauf à bien des égards, c’est exactement là où les ducs se sentaient à leur place. Bourne et l’administration JMU envisageaient de passer à FBS depuis 15 ans. En 2012, ils ont commandé une étude pour évaluer la faisabilité d’une telle décision. Entre-temps, certaines écoles que JMU considère comme ses pairs – Appalachian State et Old Dominion parmi elles – ont fait le saut. Pour rester avec des écoles de football partageant les mêmes idées et de taille similaire, Bourne a estimé que le déménagement était inévitable. Mais il ne voulait pas y aller avant que les Dukes ne soient prêts.

“J’ai vu trop d’équipes entrer dans le football FBS qui étaient mal préparées quand elles sont entrées, sur plusieurs fronts”, a déclaré Bourne. « Ils n’avaient pas les installations. Ils n’avaient pas l’infrastructure. Et ils ont lutté longtemps pour essayer de se faire rattraper par des institutions qui étaient déjà là.

Le match de samedi a montré que les Dukes avaient pris la décision au bon moment. Lors de sa réunion de vendredi avec son équipe, Cignetti a lu une citation de Gandhi : « La force ne vient pas de la capacité physique. Cela vient d’une volonté indomptable. Menés 28-3, les Dukes ont dû s’appuyer sur cela.

À la fin de la première mi-temps, le nouveau quart-arrière Todd Centeio a trouvé le porteur de ballon de première année Kaelon Black pour un touché qui a servi de garrot. A la mi-temps, Cignetti a rappelé à ses joueurs : “Il y a un standard ici.”

“Il y a d’anciens joueurs des années 70, 80 et 90 qui ont fait de ce programme ce qu’il est aujourd’hui”, a déclaré l’entraîneur aux Dukes. “Maintenant, tu sors en seconde période et tu les rends fiers.”

Au quatrième quart, le secondeur de deuxième année Jailin Walker a intercepté une passe en profondeur dans le territoire de Mountaineer. Deux jeux plus tard, Black a plongé pour le touché qui a donné aux Dukes une avance de 32-28. Ils jouaient à un niveau différent. Ils ont obtenu le même résultat.

“C’était euphorique”, a déclaré Cignetti.

Il a 61 ans, le fils de Frank Cignetti Sr., l’ancien entraîneur de Virginie-Occidentale décédé ce mois-ci. Son frère, Frank Jr., est le coordinateur offensif à Pittsburgh. En troisième année, Curt était sur la touche à Morgantown, sachant qu’il voulait être entraîneur. Il faisait partie de la première équipe de Nick Saban en Alabama, est devenu l’entraîneur de la Division II de l’Université de l’Indiana en Pennsylvanie et est passé à Elon, où il a entraîné une équipe qui a gagné à James Madison. Il voit le monde en X et en O, souvent avant l’aube.

“Le football est ma vie”, a-t-il déclaré. “Football et famille.”

Il sait donc à quoi ressemble une victoire importante. Plus que cela, il sait que cela ne signifie rien avec la venue de l’État du Texas samedi. Les Dukes ont reçu 11 votes dans le sondage USA Today Coaches – plus que LSU ou Notre Dame. C’est un instantané de la première saison de FBS. Bourne pense qu’atteindre .500 lors de cette première chute serait un exploit. Il y aura des bosses à venir. Mais il y a aussi une croyance en ce mouvement qui va bien au-delà d’un seul match ou d’une seule saison.

“Je pense que cet endroit a un potentiel illimité”, a déclaré Cignetti.

Son équipe amène les autres à croire aussi.

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