Le Dr Caitlin Bernard, qui a fait avorter une fillette de 10 ans dans l’Ohio, s’exprime et en paie le prix

Trois semaines avant que la Cour suprême n’infirme Roe contre Wade, le Dr Caitlin Bernard, une obstétricienne-gynécologue d’Indianapolis, a enfilé sa blouse blanche, a mis sa petite fille dans un porte-bébé à l’avant et a rejoint quelques collègues qui ont marché vers l’État. Capitol, dans l’espoir de remettre une lettre au gouverneur Eric Holcomb.

Signée par des centaines de professionnels de la santé, la lettre implorait M. Holcomb, un républicain, de ne pas convoquer une session législative spéciale pour restreindre davantage les avortements. Il contenait un message politique pointu : “Les interdictions d’avortement ne sont pas populaires dans notre État.”

Le Dr Bernard, qui s’est catapulté sous les projecteurs nationaux pour avoir pratiqué un avortement à une victime de viol de 10 ans le mois dernier, accouche et fournit des soins contraceptifs, des frottis vaginaux et d’autres soins obstétricaux et gynécologiques de routine. Elle fait également partie d’un petit nombre de médecins dans son état ayant une formation spécifique en soins génésiques complexes, y compris les avortements du deuxième trimestre.

Mais une partie de son travail le plus risqué se déroule en dehors de son hôpital, plaidant publiquement pour l’accès à l’avortement.

Son franc-parler a coûté cher. Le Dr Bernard, 37 ans, a été critiqué dans les médias de droite, a fait l’objet de harcèlement et fait l’objet d’une enquête du procureur général de l’Indiana. Elle a atterri au centre d’un affrontement post-Roe que la communauté médicale redoutait – un conflit dans lequel les médecins eux-mêmes sont au centre d’attaques politiques et juridiques.

“Les médecins qui pratiquent l’avortement ont été harcelés, ils ont été assassinés”, a déclaré le Dr Bernard mardi dans une interview au New York Times. “Et pendant trop longtemps, je pense, à cause de cela, ils ont dû se taire pour protéger leurs familles, et cela a créé l’idée que nous faisions quelque chose de mal ou quelque chose d’illégal. Et nous ne le sommes pas. Et je me sens obligé de le dire.

Les menaces contre les fournisseurs d’avortement ne sont pas nouvelles. Mais le renversement de Roe a créé un nouveau paysage juridique effrayant pour les médecins.

Dans l’Indiana, Todd Rokita, le procureur général, enquête pour savoir si le Dr Bernard, professeur adjoint d’obstétrique clinique et de gynécologie à la faculté de médecine de l’Université de l’Indiana, a signalé l’avortement de la fille de l’Ohio aux responsables de l’État de l’Indiana, comme requis. Les dossiers montrent qu’elle l’a fait.

Dans une déclaration au Times mardi, le procureur général a déclaré qu’il “menerait ce devoir jusqu’au bout” et a accusé le Dr Bernard d’utiliser “le traumatisme personnel d’une victime de viol âgée de 10 ans” pour “pousser son idéologie”. position.”

Le Dr Bernard, à son tour, dit que M. Rokita n’est qu’un autre politicien se livrant à “l’intimidation de l’État à ses propres fins politiques”. Elle a déposé une plainte en responsabilité délictuelle contre lui, première étape vers une éventuelle poursuite en diffamation.

Les professionnels de la santé qui travaillent dans le domaine de la santé reproductive surveillent de près les événements dans l’Indiana, a déclaré le Dr Kristin Lyerly, une obstétricienne-gynécologue du Wisconsin qui coordonne la défense des soins de santé reproductive dans le haut Midwest pour l’American College of Obstetricians and Gynecologists. Avant que Roe ne soit renversée, a-t-elle dit, elle pratiquait des avortements dans l’une des quatre cliniques du Wisconsin. L’avortement y est désormais interdit en vertu d’une loi de 1849 qui en fait un délit pénal.

“Ceux d’entre nous qui prodiguons des soins d’avortement essaient de le faire discrètement et avec soin depuis de nombreuses années, sachant qu’il s’agit de soins de santé nécessaires pour nos patients”, a déclaré le Dr Lyerly. “Maintenant, nous pensons que nous devons vraiment raconter l’histoire et être très francs sur ce que nous voyons et vivons et sur ce à quoi nos patients sont confrontés, tout en respectant cette ligne très fine de protection de la vie privée des patients.”

Les avortements ne représentent qu’une petite partie de la pratique du Dr Bernard. Elle traite des cas d’avortement complexes – ceux où la vie de la mère est en danger – au centre médical de l’université. Elle propose des avortements – chirurgicaux et médicamenteux – plusieurs jours par mois dans les cliniques Planned Parenthood de l’Indiana et du Kentucky.

Le travail a longtemps inclus des éléments stressants qui vont bien au-delà de la prestation de soins médicaux sensibles : En 2020, a-t-elle dit, le FBI a informé Planned Parenthood qu’il enquêtait sur une menace d’enlèvement contre sa fille.

Ses patients la décrivent comme gentille et attentionnée; Rebecca Evans, une infirmière sage-femme qui a demandé des soins au Dr Bernard après avoir fait une fausse couche, a qualifié le Dr Bernard de clinicienne « complète », qui « fait toutes ces choses différentes, et elle est vraiment passionnée par tout cela ».

Le plaidoyer du Dr Bernard, dit-elle, va dans le sens de son objectif de fournir aux patients les meilleurs soins médicaux possibles. En limitant les options d’avortement et en l’obligeant à faire certaines déclarations – comme informer les patientes que les fœtus ressentent de la douleur pendant un avortement alors que la science sur cette question n’est toujours pas claire – l’État la force à pratiquer la médecine d’une manière qui est dangereuse et non médicalement exacte, dit-elle.

Elle est la demanderesse dans un procès 2019 déposée par l’American Civil Liberties Union qui recherché sans succès pour renverser l’interdiction de l’Indiana sur presque tous les avortements du deuxième trimestre. Elle témoigne fréquemment à l’Assemblée législative de l’État. Après que Roe ait été renversé, elle a organisé une manifestation. (Elle arbore également un tatouage sur son pied gauche, montrant un cintre en fil de fer – symbole d’un avortement dangereux à domicile avant que la procédure ne soit légale – sur les mots “Faites confiance aux femmes”.)

L’Indiana autorise actuellement les avortements jusqu’à 22 semaines. Cette semaine, alors que la législature de l’Indiana envisageait une interdiction quasi totale de l’avortement lors de la session législative contre laquelle elle s’est battue, le Dr Bernard n’était pas là.

Les opposants à l’avortement ont laissé des messages haineux sur son téléphone portable, dit-elle. Elle continue de voir des patients, mais a embauché un agent de sécurité et ses collègues ont ouvert un compte GoFundMe pour l’aider à monter ses factures juridiques. Une comparution en personne dans un environnement tendu à l’Assemblée législative pourrait encore envenimer la situation.

“La politisation de moi et du travail que je fais m’a définitivement rendu difficile de continuer à faire le plaidoyer que j’ai fait dans le passé”, a-t-elle concédé.

Peu de temps après le renversement de Roe, le Étoile d’Indianapolis a appris l’existence de sa patiente de 10 ans, venue de l’Ohio, où l’avortement est interdit après six semaines, même en cas de viol ou d’inceste. Les alliés du Dr Bernard disent que ce n’est pas par hasard que l’enfant de 10 ans lui a été référé; il y a très peu de médecins, disent-ils, qui pourraient traiter un cas aussi sensible.

Plus tôt ce mois-ci, le président Biden a cité l’affaire lorsqu’il a signé un décret visant à garantir l’accès aux médicaments abortifs. Soudain, tous les regards se sont tournés vers le Dr Bernard.

Le Dr Bernard a refusé mardi de discuter de tout aspect de l’affaire, invoquant la vie privée de la jeune fille. En plus de s’inquiéter des poursuites, elle pourrait faire face à des conséquences au travail. Jusqu’à mardi, son employeur, l’Indiana University School of Medicine, une institution financée par l’État, et l’Indiana University Health, un système de soins de santé à but non lucratif, avaient gardé le silence public à son sujet, sauf pour dire qu’elle n’avait pas violé les lois sur la confidentialité des patients.

Dans une déclaration au Times, la présidente de l’Université de l’Indiana, Pam Whitten, et le doyen de la faculté de médecine, le Dr Jay Hess, ont déclaré que le Dr Bernard restait “un membre en règle de la faculté”. IU Health l’a qualifiée de “médecin apprécié et respecté” et de “véritable défenseur de la santé et du bien-être de ses patients”.

Dans un sens, la vie du Dr Bernard l’a préparée pour ce moment. Elle a absorbé sa tendance militante de ses parents, qui sont devenus majeurs dans les années 1960 socialement libérales, et ont vécu dans une ferme communale du nord de l’État de New York lorsque leurs enfants étaient petits.

Quand elle avait cinq ans, elle a informé sa famille qu’elle allait être médecin, a déclaré sa sœur, Rebeccah Johnson. Quand elle avait 15 ans, elle et sa sœur sont passées devant une phalange de manifestants dans une clinique de Planned Parenthood pour obtenir un contraceptif. Plus tard, elle a été témoin de première main des complications que les femmes peuvent souffrir de la grossesse lorsqu’elle et son père, un charpentier, sont allés au Guatemala pour aider à gérer des cliniques de santé.

Peut-être à cause de cela, dit-elle, elle a toujours été attirée par l’obstétrique et la gynécologie. Au début de sa carrière, la Dre Bernard s’est jointe à un programme appelé AMPATHdirigée par l’Université de l’Indiana, qui fait venir des médecins américains au Kenya, où l’avortement est largement interdit.

Près d’un tiers des patientes qu’elle a vues souffraient de complications liées à des avortements pratiqués à domicile dans des conditions dangereuses. “Nous voyions souvent des femmes qui avaient été violées, agressées et maintenant enceintes”, a déclaré le Dr Astrid Christoffersen-Deb, son superviseur.

Après avoir terminé ses études de médecine et sa résidence à l’Upstate Medical University de Syracuse, dans l’État de New York, le Dr Bernard a suivi une formation à l’Université de Washington à St. Louis, où elle a été accréditée en « planification familiale complexe », une spécialité qui la qualifie pour traiter les cas compliqués, y compris les cas secondaires. avortements trimestriels.

“Les personnes qui ont besoin d’avortements au deuxième trimestre sont souvent confrontées aux pires situations imaginables – elles ont une grossesse très désirée et leur bébé ne survivra pas ou aura une vie incroyablement difficile et elles essaient d’épargner leur enfant de ce résultat », a-t-elle déclaré, ajoutant:« Les politiciens, les personnes qui ne sont pas à l’aise avec les soins d’avortement, n’ont généralement jamais été dans ces situations.

En 2017, le Dr Bernard a quitté Saint-Louis pour l’Indiana, où elle est devenue le médecin incontournable pour défendre les droits reproductifs, a déclaré le Dr Tracey A. Wilkinson, pédiatre qui, avec le Dr Bernard, est impliqué dans le chapitre de l’Indiana du Reproductive Health Advocacy Project. Le Dr Wilkinson a passé toute la journée de lundi au Capitole de l’Indiana et a déclaré qu’elle ressentait vivement l’absence du Dr Bernard.

“Nous ne partons pas en sachant que nous allons changer la façon dont les votes se déroulent”, a déclaré le Dr Wilkinson. “Nous allons consigner au compte rendu que quelqu’un s’est levé et a dit que c’était mal. Nous allons pour que nos patients entendent quelqu’un les défendre.

Mardi, l’interdiction de l’avortement dans l’Indiana est sortie d’un comité sénatorial, attirant des critiques de tous les horizons politiques. Les défenseurs des droits à l’avortement ont qualifié la mesure d’attaque contre les femmes, tandis que plusieurs militants anti-avortement ont critiqué les exceptions qui autoriseraient l’avortement en cas de viol et d’inceste ; l’un d’eux a laissé entendre que la patiente de 10 ans du Dr Bernard aurait dû accoucher.

Si le projet de loi est adopté, a déclaré le Dr Bernard, elle se retrouvera probablement à orienter les femmes de l’Indiana vers des prestataires d’avortement hors de l’État. Bien qu’elle sache que cela pourrait lui créer d’autres problèmes, elle n’a pas l’intention de se taire.

“L’une des choses les plus importantes sur la question de l’avortement aux États-Unis est que les gens ne veulent pas en parler”, a-t-elle déclaré. « Ils craignent la stigmatisation, les prestataires craignent la stigmatisation qu’ils vont être harcelés, ciblés, parce qu’ils l’ont été. Donc, l’une des choses les plus importantes est simplement d’être honnête à ce sujet.

Michel Smith contribué à cette histoire.

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