Le dépôt de bilan met Spotlight au premier plan des régimes de retraite de Sears

Sears Holdings Corp.
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La décision de demander la protection de la faillite a amené un nouvel examen minutieux de ses régimes de retraite sous-financés. Il est difficile de savoir si le détaillant a les moyens de payer ses 90 000 travailleurs et retraités qui pourraient en bénéficier – et sinon, le gouvernement pourrait être amené à intervenir.

La faillite de Sears comprend un enchevêtrement de dispositions qui établissent des privilèges sur les biens immobiliers et la propriété intellectuelle de la société afin de les protéger contre le remboursement de ses dettes de retraite et illustre l’importance des contributions aux régimes qui ont pesé sur les activités de la société.

Sears, qui a demandé lundi la protection du chapitre 11 contre la faillite, dispose de deux régimes de retraite d’un actif cumulé de 2,5 milliards de dollars et d’un déficit de financement de 1,5 milliard de dollars à la fin de 2017, ce qui laisse à penser que les régimes de Sears sont financés à environ 63%.

À titre de comparaison, la pension type était finalisée à 87,6% à la fin de 2017, selon le Milliman 100 Pension Funding Index, qui suit le statut de capitalisation des 100 plus grands régimes de retraite à prestations définies de l'entreprise.

Pension Benefit Guaranty Corp., l’assureur gouvernemental, a déclaré lundi que ses garanties couvriraient la grande majorité des prestations des régimes de Sears. Les régimes ont été gelés pour les prestations accumulées en 1996 pour les anciens participants à Kmart et en 2005 pour les employés de Sears, a indiqué l’agence. La PBGC, qui sert de soutien aux fonds de pension des entreprises, ne reçoit aucun financement des contribuables mais est financée par les primes d’assurance versées par les régimes de retraite.

Pour l'instant, cependant, Sears est toujours sur le crochet. Son dépôt de bilan n’a pas mis fin aux régimes et le détaillant conserve la responsabilité de payer ses retraités.

La société a contribué aux plans cette année. Selon les déclarations réglementaires, il a versé 343 millions de dollars au cours des 26 semaines terminées le 4 août. La valeur des actifs des régimes a probablement augmenté en raison de la hausse des taux d’intérêt et des cours des actions.

La résiliation des régimes libérerait de l’argent pour que la société puisse investir dans l’entreprise, et les experts en régimes de retraite estiment que celle-ci pourrait chercher à le faire.

Le mois dernier, Edward Lampert, qui était à l'époque président-directeur général de Sears, a blâmé les paiements de pension pour avoir retardé la société, qui avait versé près de 2 milliards de dollars à ses régimes de retraite au cours des cinq dernières années. "Si la société avait pu employer ces milliards de dollars dans ses opérations, nous aurions été mieux placés pour concurrencer d’autres grandes entreprises de vente au détail, dont beaucoup n’ont pas de régimes de retraite importants", a déclaré M. Lampert.

Suite à la faillite, M. Lampert a quitté ses fonctions de PDG mais reste le président de la société.

Pour mettre fin aux régimes, Sears devrait démontrer à la cour qu'il ne pouvait plus se les payer. Le moyen le plus probable pour que Sears obtienne l’approbation du tribunal serait de montrer qu’il ne peut rester en activité ou se réorganiser tout en finançant les régimes.

«La PBGC ne prendra pas simplement en charge le régime de retraite, car vous le souhaitez, a déclaré Peggy McDonald, vice-présidente principale et actuaire chez Prudential Retirement. «Vous devez être tellement incapable de respecter vos obligations que le PBGC doit intervenir au profit des participants au régime.»

La vaste majorité des personnes couvertes par les régimes de retraite Sears ne devraient pas voir leurs prestations mensuelles réduites si le PBGC prend en charge ces régimes.

L’agence a des limites légales quant au montant qu’elle peut verser par bénéficiaire, mais la taille et la portée des plans de Sears suggèrent que la plupart des participants sont en deçà du seuil.

«Les personnes qui seront le plus protégées seront les membres de la base», a déclaré Eric Hananel, directeur des impôts du cabinet de comptables et de consultants UHY Advisors Inc. Les travailleurs ordinaires reçoivent généralement moins de bénéfices après une procédure de faillite que les employés mieux classés les cadres qui doivent payer une pension plus importante.

Sears a classé le PBGC comme son principal créancier non garanti dans les documents judiciaires, avec une réclamation qualifiée d’inconnue. Des experts en matière de retraite ont déclaré que la réclamation de l’agence dépendait de la cessation des régimes de retraite par la société.

La PBGC dispose de leviers supplémentaires pour engager une négociation avant de prendre le contrôle du régime de retraite. Sears avait conclu en 2016 un accord de protection et d’abstention de régime de retraite avec la PBGC, qui lui accordait ce que l’on appelait des «privilèges élastiques» sur la propriété intellectuelle liée aux marques Kenmore et DieHard de Sears. Ces privilèges ne seraient déclenchés que sous certaines conditions, par exemple si Sears ne versait pas de paiements à ses régimes de retraite.

PBGC peut initier une durée de régime involontaire, en fonction de facteurs tels que le non-respect des exigences minimales en matière de capitalisation statutaire ou des prévisions selon lesquelles la perte à long terme de la PBGC en rapport avec le plan augmentera de manière déraisonnable. Dans ce cas, l'agence devrait décider que ce scénario est la meilleure voie à suivre pour les bénéficiaires.

Pour l’instant, toutefois, l’avenir des régimes demeure incertain, ont déclaré des experts du secteur, Sears n’ayant pas encore indiqué s’il allait demander l’autorisation de mettre fin aux régimes de retraite.

Écrire à Tatyana Shumsky à tatyana.shumsky@wsj.com

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