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Le coronavirus peut-il circuler dans l’air?

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Le coronavirus peut-il circuler dans l’air et se propager de cette manière? Cette question importante intrigue les scientifiques et inquiète la population, sans consensus sur le sujet jusqu’à présent.

Si cette hypothèse est confirmée, elle changera complètement la façon dont nous devrions protéger le coronavirus et recommanderait, par exemple, l’utilisation de masques, même chez ceux qui ne sont pas malades. Mais pour l’instant, ce n’est pas le cas.

Jusqu’à présent, les experts s’accordent à dire que le coronavirus est transmis principalement par voie aérienne et par contact physique.

La première forme de transmission se produit par le biais de gouttelettes de salive expulsées par le patient, par exemple lors de la toux. C’est pourquoi les autorités sanitaires recommandent de garder une distance interpersonnelle d’au moins un mètre.

Mais dans une étude publiée mardi par la revue médicale américaine NEJM (The New England Journal of Medicine), un groupe de chercheurs a montré que le coronavirus pouvait survivre pendant trois heures sous forme de particules en suspension dans l’air, appelées aérosols. Pour le tester, ils ont conçu le virus dans l’air avec une sorte de vaporisateur.

“Nos résultats indiquent que la transmission du SRAS-CoV-2 par aérosol est plausible”, ont conclu les auteurs de l’étude. Mais cela ne signifie pas que le coronavirus se propage en suspension dans l’air après la toux du patient. Les conditions de l’étude ne correspondent pas à ce qui se passe dans la vraie vie, selon d’autres scientifiques.

Lorsqu’un patient tousse ou éternue, “les gouttelettes tombent au sol plus rapidement qu’un aérosol”, car elles sont plus grosses et plus lourdes que celles qui composent un nuage vaporisé, souligne le professeur Paul Hunter, de l’Université britannique d’East Anglia.

“Les aérosols ne sont pas un modèle de transmission particulièrement valable”, estime-t-il, ajoutant que la nouvelle étude “ne change pas notre vision des risques de Covid-19”.

“Le risque existe surtout lorsque nous sommes à moins d’un mètre d’une personne infectée ou que nous touchons des surfaces où les gouttes sont tombées”, poursuit-il.

Lorsque vous touchez des surfaces contaminées, le risque est de mettre vos mains sur votre visage et d’être contaminé par votre bouche, votre nez et vos yeux.

Dentistes et hôpitaux

L’étude publiée par NEJM montre que le nouveau coronavirus est détectable jusqu’à deux ou trois jours sur des surfaces en plastique et en acier inoxydable et jusqu’à 24 heures sur du carton. Mais la propagation dépend de la “quantité de virus présente”, soulignent les chercheurs.

“Le conseil est toujours de ne pas trop s’approcher des cas possibles et de se laver les mains souvent”, explique Hunter.

Mais en même temps, il ne peut être conclu pour le moment qu’une transmission aérienne du virus est impossible.

“Nous ne pouvons pas rejeter complètement l’idée que le virus est capable de parcourir une certaine distance dans les airs”, a déclaré Anthony Faucy, un épidémiologiste de renom, sur la chaîne de télévision américaine NBC.

En plus de la population générale, les risques de transmission par voie aérienne peuvent survenir dans des catégories spécifiques, comme les dentistes, qui, par exemple, peuvent pulvériser de l’eau dans la bouche du patient pendant certaines procédures.

Les résultats de l’étude NEJM “sont particulièrement intéressants pour le personnel médical qui effectue certaines interventions sur des patients atteints de Covid-19 dans les hôpitaux et confirme la nécessité de se protéger correctement”, a déclaré le virologue Etienne Simon-Loriere de l’Institut Pasteur en France, à Journal Le Figaro.

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