Le conservationniste George Atiyeh disparaît dans les incendies de forêt en Oregon

Alors que le feu de forêt se précipitait vers la maison isolée du canyon de George Atiyeh, tous ceux qui connaissaient l’activiste environnemental de 72 ans ont supposé qu’il refuserait de fuir la forêt de l’Oregon pour laquelle il avait passé une si grande partie de sa vie à se battre.

«Je l’encourageais à partir», a déclaré Dwayne Canfield, 55 ans, directeur général de l’établissement d’enseignement qu’Atiyeh a aidé à fonder, l’Opal Creek Ancient Forest Center.

C’était il y a une semaine lundi. Les 15 membres du personnel du centre avaient déjà fait leurs bagages et évacués.

«Je n’ai pas encore besoin de partir», a déclaré Atiyeh à Canfield par téléphone.

Plus tard dans la nuit, avec le Incendie massif de Beachie Creek se rapprochant du canyon, les adjoints du shérif se sont précipités de porte en porte à la recherche de résistants.

Lorsqu’ils atteignirent la cabane d’Atiyeh, à trois miles sur une route accidentée, il n’était pas là.

«Ils n’ont pas pu le localiser ni aucun signe de lui», a déclaré Canfield.

L’Oregon fait face à certains des pire destruction de feu de forêt de l’histoire de l’État, avec plus de 800 000 acres brûlé, plusieurs villes rurales rasées, 10 personnes ont été confirmées mortes – quatre dans la région d’Atiyeh – et au moins 22 disparues alors que des dizaines d’incendies continuent de faire rage.

Mardi, la porte-parole d’un shérif a déclaré que les autorités travaillaient toujours avec la famille Atiyeh pour le retrouver.

Atiyeh était un activiste environnemental improbable, descendant d’une famille minière syrienne américaine, neveu d’un ancien gouverneur républicain.

Il a grandi en faisant de la randonnée, de la natation et de la pêche à la truite arc-en-ciel dans le ruisseau Opal de couleur turquoise qui a débordé de cascades de 30 pieds et s’est précipité devant le douglas, la pruche, le cèdre et l’if, certains atteignant 330 pieds de haut et vieux de milliers d’années.

Il a servi aux États-Unis dans l’armée pendant la guerre du Vietnam, mais cela ne l’a pas épargné du traumatisme de perdre des amis au combat. Finalement, il se retira à Opal Creek.

«Cela l’a guéri», a déclaré Andy Kerr, 65 ans, un collègue environnementaliste de l’Oregon qui a rencontré Atiyeh dans les années 1970.

Il s’est marié, a eu des enfants, a créé une entreprise forestière et est devenu membre de la communauté des environs de Santiam Canyon, dont les chantiers à bois et les scieries dépendaient depuis longtemps du bois des forêts environnantes.

Mais alors que l’industrie du bois empiétait sur Opal Creek, Atiyeh vendit sa participation dans l’entreprise forestière et prit position qui en fit un paria local.

“Opal Creek l’a sauvé”, a déclaré Kerr. «Et il était temps de sauver Opal Creek.»

Pendant les «guerres du bois» qui ont suivi, qui impliquaient des efforts pour sauver la chouette tachetée en voie de disparition, des militants de groupes tels que Earthjustice sont descendus dans le canyon, s’enchaînant aux arbres. Les défenseurs du bois ont riposté, avec l’aide de politiciens d’État longtemps redevables à l’industrie.

«Opal Creek était le point zéro de la guerre du bois et il en était au centre», a déclaré David Seideman, qui a écrit un livre sur le conflit, «Showdown at Opal Creek: The Battle for America’s Last Wilderness».

Atiyeh a reçu tellement de menaces de mort qu’il a décidé de garder un .357 Magnum dans la commode de sa chambre et a enregistré un nouveau message sur le répondeur: «Si vous appelez pour laisser une menace de mort, veuillez laisser votre nom et votre numéro.»

«C’était moche», se souvient son voisin Eric Benolken, 56 ans. «C’est ce qui a fait de lui un ennemi du peuple.

Les gens ont menacé d’abattre l’avion biplace Cessna d’Atiyeh, ont harcelé sa fille, tenté de chasser son fils de la route, coupé les pneus de sa femme et refusé de s’asseoir avec lui aux matchs de football. Lors de rassemblements pro-forestiers, les adversaires d’Atiyeh ont apporté des banderoles disant: «Embrasse ma hache, George!»

Charmeur fougueux au rire contagieux, Atiyeh restait déterminé à sauver l’une des rares forêts pluviales tempérées restantes dans le nord des Cascades.

“Il s’en est presque délecté”, a déclaré Seideman. «Il avait un autocollant sur sa voiture qui disait:« Écologiste de l’enfer ».»

En plus de tirer parti des relations politiques de sa famille pour sauver Opal Creek, Atiyeh a témoigné devant le Congrès, a tenu des réunions publiques locales pour convaincre les voisins et a utilisé son avion pour montrer aux politiciens et aux journalistes tels que Seideman le coût de l’exploitation forestière.

Erik Tucker verse de l'eau sur une souche couvante dans une zone brûlée par l'incendie de Beachie Creek, le samedi 12 septembre 2020.

Erik Tucker verse de l’eau sur une souche qui couve dans une zone brûlée par l’incendie de Beachie Creek, le samedi 12 septembre 2020.

(PRESSE ASSOCIÉE)

«Quand vous êtes monté dans les airs, vous pouviez voir toute la destruction, cette terrible courtepointe en patchwork», a déclaré Seideman. «Opal Creek était une île dans une mer de coupes à blanc.»

Finalement, Atiyeh et ses alliés ont remporté les guerres forestières du Nord-Ouest. En 1996, le Congrès a adopté une loi préservant les 20 454 acres d’Opal Creek Wilderness, en partie grâce à des brevets miniers.

«La seule façon de le conserver était d’utiliser les anciennes lois minières à notre avantage», a rappelé son cousin, Tom Atiyeh.

Dans les années qui ont suivi, Atiyeh a subi des revers personnels. Il a écrasé son avion et a passé des années à se remettre d’une lésion cérébrale traumatique. Il a divorcé et s’est de nouveau retiré dans sa cabane à Opal Creek.

Récemment, Atiyeh a contacté Seideman pour lui dire qu’il travaillait sur un mémoire sur sa bataille pour sauver la forêt.

Seideman a suivi la nouvelle des incendies et n’a pas été surpris d’apprendre qu’Atiyeh avait refusé d’évacuer. Atiyeh lui avait dit un jour: «Je serais prêt à me sacrifier pour ce morceau de forêt.

«Sa maison et ses biens ont été une perte totale», a écrit la fille d’Atiyeh, Aniese Mitchell, vendredi sur Facebook. “Les équipes de recherche ont parcouru la zone de son dernier emplacement connu.”

Ceux qui connaissaient Atiyeh ont eu du mal à se référer à lui au présent ou au passé.

«Si quelqu’un connaît la configuration du terrain, c’est George», a déclaré Debbie Fawcett, 56 ans, qui a perdu sa maison voisine dans les incendies et dont le défunt père dirigeait une entreprise forestière avec Atiyeh.

Fawcett a déclaré que ces dernières années, Atiyeh rendrait visite à sa mère ou à la tombe de son père pour se remémorer.

«Jusqu’à ce qu’ils trouvent quelque chose qui dit qu’il est parti, je ne crois toujours pas», dit-elle. “Ce sera l’un de ces mythes: George est toujours là-haut, toujours à Opal Creek.”

Les voisins d’à côté de Fawcett étaient aux soins intensifs mardi après avoir refusé d’évacuer afin de pouvoir sauver leur maison, qui a brûlé.

Les équipes de pompiers ont eu du mal à accéder à Opal Creek, où au moins une partie de la forêt a brûlé. L’ampleur des dommages causés au centre éducatif n’était pas claire.

Déjà, certains habitants cette semaine suggéraient une exploitation forestière de récupération dans la région. Les écologistes comme Kerr s’opposent à toute exploitation forestière sur la terre, qui, selon lui, devrait être laissée à se restaurer.

«Le feu est soit la renaissance d’une forêt, soit sa continuation», a-t-il dit. «L’essence d’Opal Creek n’est pas cet instantané du temps dont les gens se souviennent. C’est la forêt ancienne vivante et dynamique.

Kerr espérait toujours qu’Atiyeh serait retrouvé. Sinon, il l’a vu comme faisant partie du cycle naturel.

«L’idée de nature sauvage est que la nature fait son chemin», a-t-il déclaré. “George apprécierait l’ironie: vous vivez près de la forêt et vous mourez près de la forêt.”

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