Le Chili réécrit sa constitution, affrontant le changement climatique de front

SALAR DE ATACAMA, Chili – Un pays a rarement la chance d’exposer ses idéaux en tant que nation et d’écrire une nouvelle constitution pour lui-même. Presque jamais la crise climatique et écologique ne joue un rôle central.

C’est, jusqu’à présent, au Chili, où une réinvention nationale est en cours. Après des mois de protestations contre des griefs sociaux et environnementaux, 155 Chiliens ont été élus pour rédiger une nouvelle constitution au milieu de ce qu’ils ont déclaré une « urgence climatique et écologique ».

Leur travail ne façonnera pas seulement la façon dont ce pays de 19 millions d’habitants est gouverné. Il déterminera également l’avenir d’un métal doux et brillant, le lithium, caché dans les eaux salées sous ce vaste désert éthéré à côté des montagnes des Andes.

Le lithium est un composant essentiel des batteries. Et alors que l’économie mondiale cherche des alternatives aux combustibles fossiles pour ralentir le changement climatique, la demande et les prix du lithium montent en flèche.

Les sociétés minières du Chili, deuxième producteur mondial de lithium après l’Australie, souhaitent augmenter leur production, tout comme les politiciens qui considèrent l’exploitation minière comme cruciale pour la prospérité nationale. Cependant, ils font face à une opposition croissante de la part des Chiliens qui soutiennent que le modèle économique même du pays, basé sur l’extraction de ressources naturelles, a exigé un coût environnemental trop élevé et n’a pas réussi à en répartir les avantages sur tous les citoyens, y compris ses peuples autochtones.

Et donc, il appartient à la Convention constitutionnelle de décider quel genre de pays le Chili veut être. Les membres de la Convention décideront de nombreuses choses, notamment : Comment l’exploitation minière devrait-elle être réglementée et quelle voix les communautés locales devraient-elles avoir sur l’exploitation minière ? Le Chili doit-il conserver un système présidentiel ? La nature doit-elle avoir des droits ? Et les générations futures ?

Au cœur de leurs discussions se trouve un dilemme mondial de savoir si le monde peut faire face à la crise climatique sans répéter les erreurs du passé. « Nous devons supposer que l’activité humaine cause des dommages, alors combien de dommages voulons-nous causer ? » a déclaré Cristina Dorador Ortiz, une microbiologiste qui étudie les marais salants et fait partie de la Convention constitutionnelle. « Qu’est-ce qu’il y a assez de dégâts pour bien vivre ? »

Ensuite, il y a de l’eau. Au milieu d’une sécheresse paralysante alimentée par le changement climatique, la Convention décidera à qui appartient l’eau du Chili. Il pèsera aussi quelque chose de plus basique : quoi exactement est l’eau?

La constitution actuelle du Chili a été écrite en 1980, par des personnes triées sur le volet par son dirigeant militaire de l’époque, Augusto Pinochet. Il a ouvert le pays aux investissements miniers et a permis l’achat et la vente de droits d’eau.

Le Chili a prospéré en exploitant ses richesses naturelles : cuivre et charbon, saumon et avocats. Mais alors même qu’elle devenait l’une des nations les plus riches d’Amérique latine, les frustrations se sont accrues face aux inégalités. Les zones riches en minéraux sont devenues connues sous le nom de « zones de sacrifice » de dégradation de l’environnement. Les rivières ont commencé à s’assécher.

La colère s’est transformée en d’énormes manifestations à partir de 2019. Un référendum national a suivi, élisant un panel diversifié pour réécrire la constitution.

Le 19 décembre est venu un autre tournant. Les électeurs ont élu Gabriel Boric, un ancien militant étudiant de 35 ans, à la présidence. Il avait fait campagne pour étendre le filet de sécurité sociale, augmenter les redevances minières et les taxes et créer une société nationale de lithium.

Le lendemain matin de sa victoire, le cours de l’action du plus grand producteur de lithium du pays, la Sociedad Química y Minera de Chile, ou SQM, a chuté de 15 %.

Un cinquième du lithium mondial est produit par SQM, la plupart dans le désert d’Atacama, au nord du Chili, à l’ombre d’anciens volcans, dont le plus ancien et toujours actif, Lascar. Les Lickanantay, le peuple autochtone de la région, appellent Lascar le père de tous les volcans.

D’en haut, la mine donne l’impression que quelqu’un a étendu une courtepointe bleue et verte scintillante au milieu de ce désert pâle.

Les richesses se trouvent dans la saumure souterraine. Jour et nuit, SQM pompe la saumure ainsi que l’eau douce de cinq puits. Des tuyaux transportent la saumure vers une série d’étangs.

Ensuite, le soleil se met au travail.

L’Atacama a le rayonnement solaire le plus élevé niveaux sur Terre. L’eau s’évapore à une vitesse étonnante, laissant derrière elle des dépôts minéraux. Le magnésium sort des étangs. Potassium aussi. Le lithium reste dans un pool jaune vert visqueux, que SQM convertit en carbonate de lithium blanc en poudre pour les fabricants de batteries à l’étranger.

SQM était un fabricant public d’engrais chimiques jusqu’à ce que M. Pinochet le cède à son gendre de l’époque, Julio Ponce Lerou, en 1983. Plus récemment, il a été condamné à une amende par l’organisme de réglementation du marché boursier chilien et par le Commission des valeurs mobilières des États-Unis sur les violations de la loi sur les pratiques de corruption à l’étranger. M. Ponce, qui n’est plus président, conserve 30 pour cent des parts.

Aujourd’hui, SQM surfe sur un marché haussier du lithium. Carlos Díaz, son vice-président pour le lithium, a déclaré que la société cherchait à augmenter sa capacité de 140 000 tonnes de carbonate de lithium à 180 000 tonnes d’ici 2022. M. Díaz a déclaré que la société souhaitait « produire du lithium aussi vert que possible », notamment en réduisant l’eau salée. de moitié d’ici 2030 et en devenant « neutre en carbone » d’ici 2040.

Il y a une bonne raison. A proximité, une mine de cuivre, appelée Escondida, était amende de 93 millions de dollars pour avoir extrait de l’eau et causé ce qu’un tribunal chilien a qualifié de « dommages irréparables ».

L’industrie minière se prépare au changement. Une loi visant à augmenter les redevances est en cours d’élaboration par le législateur. Et la Convention constitutionnelle évalue des dispositions qui pourraient nécessiter une prise de décision plus locale.

Joaquin Villarino, président du Mining Council, le lobby de l’industrie, a déclaré que les deux pourraient diminuer l’attrait du Chili pour les investisseurs. Il s’est particulièrement inquiété du fait que certains des membres de la Convention semblaient être totalement contre l’exploitation minière, bien qu’il n’en ait nommé aucun. “J’espère que ce n’est pas ce que nous aurons dans notre Constitution”, a-t-il déclaré, “car le Chili est un pays minier”.

La Convention est également susceptible de faire de l’eau un bien public. Mais une autre question pèsera encore plus sur l’industrie : la saumure – l’eau salée sous le désert – est-elle techniquement de l’eau ? Les sociétés minières affirment que ce n’est pas le cas, car il n’est propre à la consommation ni humaine ni animale.

“Il y a une nette séparation entre ce qui vient de la montagne, c’est-à-dire l’eau continentale, et ce que vous avez dans la saumure du Salar d’Atacama”, a déclaré M. Díaz.

L’extraction de la saumure est actuellement régie par le code minier. La nouvelle constitution pourrait changer cela. Cela pourrait appeler de l’eau salée.

A l’ombre de Lascar, non loin de la mine SQM, miroite une lagune incrustée de sel blanc brillant. Jordán Jofré Lique, un géologue qui travaille avec le Conseil indigène d’Atacama, marche le long de son bord. Un flamant solitaire traverse la croûte de sel.

L’oiseau cherche de la nourriture, principalement des crevettes de saumure, et cet après-midi, le lac est exceptionnellement sec. M. Lique, 28 ans, ne sait pas pourquoi. Mais cela l’inquiète. La santé du salar (sel flat en espagnol) l’inquiète constamment, considérant deux forces majeures indépendantes de sa volonté : le réchauffement de la planète et l’extraction de l’eau par l’industrie minière ici dans l’une des régions les plus sèches du monde. Le flamant renonce à sa recherche, déploie ses ailes rose pâle et s’envole.

M. Lique, un homme de Lickanantay, connaît les traces du salar. Son grand-père y élevait des moutons et des chèvres.

Il était une fois mis à travailler pour une société minière. C’était la voie vers un bon salaire. Au lieu de cela, il s’est retrouvé à étudier les effets de l’exploitation minière sur les terres de son peuple. “C’était peut-être un acte de Dieu ou les circonstances de la vie”, a-t-il déclaré.

Certains peuples autochtones disent que les sociétés minières ont divisé leurs communautés avec des offres d’argent et d’emplois. L’organisation de M. Lique est boudée par certaines personnes car elle accepte des fonds de recherche d’Albemarle, une société américaine qui extrait également du lithium localement.

Son groupe a installé plus d’une douzaine de capteurs pour mesurer les niveaux d’eau, la salinité et la température. Il s’inquiète particulièrement de « la zone de mélange », un écosystème sensible, où l’eau douce coexiste avec l’eau salée sous terre. Les étangs d’évaporation brillants agissent comme des miroirs qui, selon M. Lique, réchauffent l’air.

Des recherches indépendantes ont trouvé baisse de l’humidité du sol et la couverture du sol dans la saline, ainsi que la hausse des températures diurnes, preuve d’une forte corrélation entre l’expansion de l’extraction du lithium et l’assèchement de la région.

Un recensement gouvernemental a enregistré une légère baisse de la population de flamants des Andes dans l’Atacama depuis 1997, alors que leur nombre reste inchangé ailleurs au Chili. Alejandra Castro, une garde-parc en charge des réserves de flamants roses, soupçonne le changement climatique.

SQM affirme que ses moniteurs montrent que les niveaux de saumure diminuent légèrement dans la zone de mélange et que la flore et la faune restent en bonne santé.

L’Atacama regorge de surprises. Certaines parties sont si sèches que le sol est coupant et escarpé, sans végétation. Ensuite, le paysage change soudainement, laissant place à des arbustes à hauteur de cheville ou à une forêt d’imposants tamarugo. Un chemin de terre serpente à travers les collines dénudées d’ocre, vous déposant brusquement dans un ravin transportant l’eau de source de montagne.

M. Lique voit les effets cumulatifs du changement climatique. L’eau de la ferme familiale, près de la mine, s’évapore plus rapidement. Les pluies sont plus extrêmes. Une parcelle de luzerne n’a pas poussé cette année. Le maïs est court.

Mais M. Lique s’inquiète le plus de la façon dont l’extraction de tant de saumure pourrait modifier l’équilibre délicat du soleil, de la terre et de l’eau, en particulier dans le contexte du changement climatique. « Le meilleur scénario est que cela ne s’aggrave pas que cela », a-t-il déclaré. « Le pire des scénarios, c’est que tout s’assèche.

Le Dr Dorador, membre de la Convention constitutionnelle, se promène dans un marché animé de sa ville natale, Antofagasta. « La Constitution est la loi la plus importante du pays », dit-elle à un vendeur de mangues.

Il écoute poliment.

Le Dr Dorador, 41 ans, décrit ce dont l’assemblée discute : l’eau, le logement, les soins de santé. Elle explique le calendrier : un projet de constitution d’ici juillet, suivi d’un vote national.

Derrière elle, un homme hurle le prix du maïs. Un autre vend des lapins. Une femme parle de douleur à l’épaule. Quelques-uns lui disent qu’ils n’ont pas le temps.

Le Dr Dorador a été attiré par les micro-organismes qui ont survécu pendant des millions d’années dans les marais salants. « Nous pouvons apprendre beaucoup de choses sur le changement climatique en étudiant le salaires, car ils sont déjà extrêmes », a-t-elle déclaré. “Vous pouvez trouver des indices du passé et aussi des indices du futur.”

Dr Dorador est en lice pour être le président de la convention. Elle veut que la constitution reconnaisse que « les humains font partie de la nature ». Elle se hérisse lorsqu’on lui demande si l’extraction du lithium est nécessaire pour s’éloigner de l’extraction des combustibles fossiles. Bien sûr, le monde devrait arrêter de brûler du pétrole et du gaz, dit-elle, mais pas en ignorant les coûts écologiques encore inconnus. « Quelqu’un achète une voiture électrique et se sent très bien parce qu’il sauve la planète », dit-elle. « En même temps, tout un écosystème est endommagé. C’est un grand paradoxe.

En effet, les questions auxquelles cette Convention est confrontée ne sont pas les seules du Chili. Le monde fait face au même jugement face au changement climatique et à la perte de biodiversité, dans un contexte d’inégalités sociales croissantes : la recherche de solutions climatiques nécessite-t-elle de réexaminer la relation de l’humanité avec la nature elle-même ?

« Nous devons faire face à des problèmes très complexes du XXIe siècle », a déclaré Maisa Rojas, climatologue à l’Université du Chili. «Nos institutions ne sont, à bien des égards, pas prêtes.»

John Bartlett a contribué au reportage.

Previous

L’action Tesla flirte avec le signal d’achat alors que les livraisons au quatrième trimestre sont solides

Le réalisateur de “Crime Scene”, Joe Berlinger, revient sur le tueur de Times Square

Next

Leave a Comment

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.