Le chasseur d'exoplanètes de nouvelle génération lance lundi

Le chasseur d'exoplanètes de nouvelle génération lance lundi

Notre système solaire a seulement huit planètes (désolé, Pluton), mais d’innombrables autres orbitent d’autres étoiles dans la Voie Lactée. Jusqu’à présent, les astronomes n’ont pas été capables de les examiner en détail, y compris de les rechercher des signes de vie, mais cela est sur le point de changer. La chasse aux mondes extraterrestres devrait franchir un nouveau bond lundi avec le lancement du satellite transiting Exoplanet Survey de la NASA.

Le satellite, connu sous le nom de TESS, cherchera de nouvelles planètes autour d’étoiles brillantes proches, dans le but de trouver des planètes semblables à la Terre en taille et en maquillage. Il est prévu de lancer lundi soir à 18h32. Est du Centre spatial Kennedy.

TESS commence sa mission comme son prédécesseur, le célèbre télescope spatial Kepler, est à court de carburant et approche de sa fin. Kepler a révolutionné la recherche de planètes autour des étoiles autre que la nôtre, nous avons trouvé quelque 5 000 planètes et candidats à la planète. Grâce à Kepler, les astronomes croient maintenant que la plupart des étoiles viennent avec des planètes.

Mais si Kepler était une mission de recensement, TESS servira de démographe en profondeur, prenant la mesure de types d’étoiles et de planètes spécifiques. Il cherche spécifiquement des planètes autour d’étoiles brillantes proches, que d’autres télescopes au sol ou dans l’espace peuvent étudier plus facilement.

“Beaucoup d’étoiles que Kepler a trouvées autour d’exoplanètes étaient extrêmement faibles et très loin, ce qui les rendait vraiment difficiles à suivre depuis le sol. TESS est donc devenue encore plus utile à la communauté astronomique en général », explique Natalia Guerrero, directrice adjointe du projet TESS Objects of Interest.

À l’instar de Kepler, TESS trouvera des exoplanètes en cherchant des bleus révélateurs dans la luminosité d’une étoile qui indiquent une planète passant devant elle. Les astronomes peuvent utiliser ces transits pour connaître la taille d’une planète. Pour comprendre la masse d’une planète, les astronomes doivent prendre son spectre, mais TESS ne sera pas capable de le faire. Les mesures de suivi sont donc essentielles à sa mission globale.

“En faisant ces mesures, nous espérons identifier tous les mondes dont nous rêvions”, a déclaré Sara Seager, astronome du MIT, directrice adjointe des sciences de TESS, lors d’une conférence de presse sur le lancement. Cela inclut «les super-terres chaudes qui peuvent avoir des lacs de lave liquides. Ou des mondes d’eau qui peuvent être 50 pour cent ou plus en masse, comme des versions agrandies des lunes glacées de Jupiter. Ou des mondes rocheux, de toutes sortes et même peut-être ceux qui ont des atmosphères minces qui rappellent celles de la Terre. ”

Utilisant ses quatre caméras, le TESS de la taille d’un réfrigérateur construira une carte de 85% du ciel, un champ de vision 350 fois supérieur à celui de Kepler. La recherche de TESS comprendra 200 000 des étoiles les plus brillantes à proximité, et il est prévu de trouver quelque 20 000 nouveaux mondes au cours de sa mission principale de deux ans. Son point d’observation idéal est pour les étoiles naines rouges, qui sont environ la moitié de la taille de notre soleil. Proxima Centauri, l’étoile la plus proche du système solaire, est l’une de ces étoiles et possède au moins une exoplanète.

Tout en recherchant des exoplanètes, TESS verra également d’autres phénomènes non apparentés, comme des supernovae possibles ou d’autres objets changeant rapidement. Guerrero dit que l’équipe de TESS travaille sur les moyens de partager ces résultats rapidement et publiquement. Contrairement à de nombreuses missions scientifiques majeures, TESS n’aura aucune donnée propriétaire; tout ce qu’il recueille sera diffusé dans une archive de données que tout scientifique peut utiliser immédiatement.

“Lors de la construction de TESS, l’un de ses slogans était” c’est le télescope du peuple “, dit Guerrero. “Nous essayons vraiment de rester fidèle à cet objectif.”

Une fois que l’équipe des objets d’intérêt de Guerrero aura déterminé les étoiles à suivre, d’autres observatoires les examineront plus en détail. Par exemple, le télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu en 2020, examinera certaines des planètes de TESS pour rechercher des signes de vie. Déterminer où pointer JWST est l’un des principaux objectifs de TESS, a déclaré l’astronome du MIT George Ricker, chercheur principal de TESS.

Le lancement de lundi marque la première fois que la NASA utilise la fusée SpaceX Falcon 9 pour une mission scientifique. Après le lancement, TESS affinera son orbite pendant deux mois avant de commencer à collecter des données. Il naviguera autour de la Terre tous les 13,7 jours, sur une orbite très elliptique qui maximise la quantité de ciel qu’il peut voir et égale la moitié de la période orbitale de la lune. La gravité de la lune stabilisera TESS sans besoin de carburant supplémentaire, ce qui pourrait prolonger la vie de la mission.

Kepler a changé le champ des exoplanètes, et TESS pourrait inaugurer un autre changement de mer, dit Guerrero.

«Les titres ont changé au cours des deux dernières années, de« Exoplanet Found »à« Multiple Exoplanets Found ». Nous pensons que cela va changer à nouveau,« New Thing About Exoplanets Has Been Found », dit-elle.

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