Le chasseur de planètes de la NASA est prêt pour le lancement

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Tess cherchera des baisses temporaires de la luminosité causées par les transits planétaires
L’agence spatiale américaine est sur le point de lancer un télescope qui devrait trouver des milliers de planètes au-delà de notre système solaire. La mission Tess montera sur une fusée Falcon de Cape Canaveral en Floride et couvrira presque tout le ciel au cours des deux prochaines années. Il regardera les étoiles, espérant attraper la baignade dans la luminosité alors que leurs visages sont traversés par des mondes en orbite. Tess construira un catalogue d’étoiles brillantes proches et de leurs planètes que d’autres télescopes pourront ensuite suivre. Parmi ceux-ci, le successeur de Hubble – l’observatoire spatial James Webb, dont la mise en orbite est prévue pour 2020. Sa vision puissante permettra d’analyser les atmosphères de certains nouveaux mondes de Tess, de rechercher des gaz qui pourraient faire penser à la présence. de la vie. James Webb “va démêler les compositions chimiques de ces atmosphères et chercher ce qu’il y a”, a déclaré Paul Hertz, directeur de l’astrophysique à la Nasa. “Les gens sont très intéressés à chercher, sur Terre, des bio-signatures, telles que le méthane, le dioxyde de carbone, la vapeur d’eau et l’oxygène.”

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Ce que Tess verra: Quelque 500 000 étoiles seront ainsi étudiées dans les deux premières années
Tess suit les traces de Kepler, un télescope spatial révolutionnaire lancé en 2009. Il a également utilisé la «technique du transit» pour confirmer plus de 2 000 exoplanètes. Mais Kepler, pour sa mission première au moins, ne regardait qu’une très petite parcelle de ciel, et beaucoup de ses découvertes étaient simplement trop éloignées ou trop faibles pour que d’autres télescopes puissent poursuivre leur analyse. La stratégie de Tess sera différente sur plusieurs fronts. Tout d’abord, il s’agit d’une enquête à grande échelle. Il a quatre caméras qui vont cartographier le ciel en segments, en demeurant chacun pendant 27 jours avant de passer ensuite à la région suivante.
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Légende des médias Jennifer Burt: “Tess regardera 350 fois plus de biens immobiliers que Kepler” En 24 mois, le satellite d’enquête sur les exoplanètes en transit (TESS) aurait dû échantillonner 85% des cieux, capturant quelque 500 000 étoiles – dont beaucoup seront parmi les plus proches et les plus brillantes du ciel. “Nous nous attendons à trouver 2 000 à 3 000 planètes qui sont certainement en dessous de la taille de notre Jupiter et la plupart d’entre elles en dessous de la taille de Neptune, donc celles qui ont le potentiel d’être terrestres,” dit Jennifer Burt. du Massachusetts Institute of Technology (MIT), qui dirige la mission. L’intérêt sera de savoir s’ils sont en orbite à distance de leur étoile hôte qui permet l’eau liquide – une condition préalable à la vie. Pour la plupart des étoiles observées par Tess, cette distance spéciale sera courte. La raison en est que la plupart des étoiles sont appelées M-naines, et qu’elles sont plus petites et plus froides que notre Soleil, et donc la zone de température ambiante qui garderait l’eau à l’état liquide est beaucoup plus proche.

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Oeuvre: Tess

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Les quatre systèmes de caméras de Tess chercheront environ 85% du ciel pendant la mission principale
Une autre mission de suivi des données de Tess sera le projet dirigé par la Suisse, l’Agence spatiale européenne (Esa), appelé Cheops (qui caractérise ExOPlanet Satellite). Ce télescope devrait être prêt pour le lancement d’ici la fin de l’année. “Tess nous dira où et quand pointer”, a déclaré Kate Isaak, scientifique du projet Esa de Cheops. “Notre but sera de mesurer très précisément la taille des planètes déjà identifiées: si nous connaissons leur rayon et que nous connaissons leur masse, alors nous pouvons parler de leur densité et de leur composition probable: sont-elles rocheuses? mondes de l’eau? Sont-ils gazeux? ” Bill Chaplin est un astrosismologue de l’Université de Birmingham, Royaume-Uni. Il s’intéresse aux variations de la luminosité des étoiles qui seront observées par Tess. Cette variabilité est une conséquence des résonances dans les couches externes des étoiles, et cela permet au professeur britannique de sortir beaucoup d’informations supplémentaires. “Nous pouvons mesurer les propriétés fondamentales des étoiles, nous pouvons dire à quel point elles sont massives et quel âge elles ont.” De plus, nous pouvons former une image de ce à quoi ressemble l’intérieur d’une étoile. d’une échographie sur eux. ” Le décollage de la fusée de Tess est prévu pour 18h32 heure locale (23h32 BST). Le satellite volera avec le Falcon pendant 44 minutes avant d’être éjecté sur un chemin très elliptique autour de la Terre. Les planificateurs de mission ont conçu une nouvelle orbite qui verra Tess corrigé par la gravité de la Lune. Cela conduira à utiliser très peu de carburant pour gérer les opérations, permettant à la mission de continuer à fonctionner pendant quelques décennies, ou aussi longtemps que la NASA trouve de la valeur dans sa science. Bon nombre des nouvelles planètes seront relativement proches – à quelques dizaines d’années-lumière de la Terre. C’est encore trop loin pour les humains à visiter, mais George Ricker, le chercheur principal de Tess du MIT, semble confiant que les technologies émergeront ce siècle pour permettre aux sondes robotiques d’atteindre certaines des découvertes de son satellite dans un délai raisonnable. “Nous pouvons imaginer une armada de nanosatellites qui va balayer la Terre pour renvoyer des informations”, a-t-il dit. “Ce sera un héritage durable de Tess.” Jonathan.Amos-INTERNET@bbc.co.uk et suivez-moi sur Twitter: @BBCAmos

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