Le changement climatique pourrait signifier que l’Antarctique deviendrait verte avec des algues

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Les algues fleurissent qui recouvrent des parties de la couverture neigeuse de l’Antarctique en été sont susceptibles de s’étendre à mesure que la planète se réchauffe, selon des chercheurs dans une nouvelle étude.

Une équipe de recherche de l’Université de Cambridge et du British Antarctic Survey a utilisé des données satellitaires et des observations sur le terrain pour élaborer la première carte à grande échelle d’algues vertes sur la côte de la péninsule Antarctique.

Les algues vertes des neiges se trouvent dans les régions plus chaudes le long de la côte où les températures estivales sont au-dessus du point de congélation, mais encore suffisamment froides pour qu’il y ait de la neige, selon des scientifiques dans une étude publiée mercredi dans la revue Nature. Il est également plus abondant dans les zones à proximité des sites de nidification et des lieux de rassemblement pour les animaux comme les pingouins et les phoques, dont les excréments alimentent la croissance des algues.

Les algues vertes ne sont pas nouvelles en Antarctique – elles sont connues depuis un certain temps depuis des décennies, note le New Scientist. Mais ce que les chercheurs ont découvert suggère que le changement climatique pourrait avoir un impact majeur sur les algues en Antarctique, ce qui, à son tour, pourrait avoir son propre impact sur une planète en réchauffement.

Les scientifiques ne prédisent pas que les algues vertes se répandront dans toutes les parties de la péninsule. En fait, certaines petites îles de faible altitude risquent de perdre des algues, car ces îles peuvent perdre complètement leur enneigement estival – et les algues des neiges ne peuvent pas pousser sans neige. Mais ils prédisent que la quantité d’algues vertes est susceptible de pousser sur de plus grandes parcelles de terre, où elle peut se propager vers le haut sur un terrain plus élevé qui contient encore de la neige.

“Au fur et à mesure que l’Antarctique se réchauffe, nous prévoyons que la masse globale d’algues des neiges augmentera, car la propagation vers des sols plus élevés compensera considérablement la perte de petites îlots d’algues”, a déclaré Andrew Gray, chercheur à l’Université de Cambridge, dans un communiqué de presse.

Alors, que signifie plus d’algues, en plus de rendre le paysage vert? Ce n’est pas totalement clair. Les algues vertes fonctionnent comme un puits de carbone – la quantité actuelle d’algues en Antarctique tire environ 500 tonnes de carbone de l’atmosphère chaque année. D’autre part, les algues assombrissent également la surface de la neige, ce qui réduit la réflexion de la lumière du soleil sur la surface de la neige, note Scientific American. Cela signifie qu’une plus grande partie de la chaleur du soleil est absorbée, ce qui accélère le réchauffement.

De plus, l’Antarctique possède également d’autres algues – de grandes proliférations d’algues rouges et orange, que les scientifiques prévoient de rechercher et de cartographier dans de futures études.


Bkamprath via Getty Images

Un manchot Adélie au milieu des algues rouges sur la péninsule Antarctique

Le chercheur de l’Université de Cambridge, Matt Davey, a déclaré dans une vidéo sur l’étude que l’objectif global de leur travail était une meilleure compréhension des «connexions complexes» entre les différentes formes de vie en Antarctique.

“Plus nous comprenons, plus nous pouvons protéger notre planète et ses écosystèmes fragiles qui pourraient être perdus ou modifiés à jamais”, a-t-il déclaré.

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