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L’Australie « franchit le Rubicon » avec un accord sur les sous-marins nucléaires

by Nouvelles

BANGKOK — L’Australie, le Royaume-Uni et les États-Unis ont conclu un accord naval d’une manière plus secrète que l’intérieur de n’importe quel sous-marin nucléaire.

Grâce au pacte de sécurité AUKUS, annoncé le 15 septembre, la technologie des sous-marins nucléaires étroitement surveillés sera transférée à l’Australie, qui ceint ses défenses avec au moins huit des navires.

Laissée entièrement dans le noir, la France était furieuse car l’accord implique l’annulation unilatérale d’un contrat de 2016 qu’elle avait conclu avec l’Australie pour des sous-marins à moteur diesel. Du coup, Paris a rappelé ses ambassadeurs à Washington et à Canberra.

Les négociations secrètes de l’AUKUS ont commencé il y a 18 mois mais ont vraiment pris de l’ampleur en mars et avril, selon le journal Guardian Australia. Les pourparlers initiaux étaient entre l’Australie et le Royaume-Uni. Les États-Unis sont venus plus tard. Lors du sommet du G-7 au Royaume-Uni en juin, le Premier ministre australien Scott Morrison, qui était présent en tant qu’invité, a rencontré le président américain Joe Biden et le Premier ministre britannique Boris Johnson. Les trois hommes ont forgé un nouveau schéma pour un accord de coopération en matière de sécurité.

Fin août – avant l’annonce de l’AUKUS – Biden a retiré toutes les troupes américaines d’Afghanistan, qui est maintenant de retour sous le règne des talibans après 20 ans d’échec de l’armée américaine à soumettre et démocratiser le pays d’Asie du Sud.

Le HMAS Waller (SSG 75) de la Royal Australian Navy, un ancien sous-marin diesel-électrique de classe Collins, dans le port de Sydney en 2016. © AFP/Jiji

Biden a déclaré que les États-Unis déplaceraient leur attention en matière de sécurité vers la région indo-pacifique pour contrôler la Chine, mais certains pays asiatiques craignaient que les États-Unis ne leur coupent l’herbe sous le pied en poursuivant leurs propres intérêts nationaux.

L’indignation de la France n’est pas surprenante, mais pourquoi l’Australie, le Royaume-Uni et les États-Unis ont-ils forgé cette alliance avec si peu de fondements évidents ?

Le 24 septembre, les dirigeants de l’Australie, de l’Inde, du Japon et des États-Unis ont organisé leur première réunion de dialogue quadrilatéral sur la sécurité (QUAD). Biden voulait évidemment donner du crédit à l’intention déclarée des États-Unis de rester une force en Asie – et même d’approfondir son implication régionale – avant le sommet.

AUKUS reflète certains changements majeurs de politique géopolitique. Les États-Unis ont clairement montré qu’ils attachaient plus d’importance à leurs liens avec l’Australie qu’avec la France. Soutenir l’Australie contre une éventuelle menace chinoise prime, semble-t-il, sur le soutien de l’Europe contre des contingences russes moins probables.

Tout aussi important, l’Australie a sans équivoque jeté son dévolu sur les États-Unis après la détérioration de ses relations autrefois chaleureuses avec la Chine.

La relation entre Washington et Canberra est basée sur le Traité de sécurité de 1951 entre l’Australie, la Nouvelle-Zélande et les États-Unis. Le traité ANZUS liait l’Australie et la Nouvelle-Zélande et séparément l’Australie et les États-Unis sur les questions militaires dans le Pacifique. Il est toujours en jeu entre l’Australie et les États-Unis, mais la Nouvelle-Zélande est tombée il y a longtemps. Ayant adopté une politique non nucléaire, Wellington refusa en 1986 une escale d’un sous-marin nucléaire américain, et Washington déclara qu’il n’était plus obligé de protéger la Nouvelle-Zélande.

Le président Joe Biden s’entretient virtuellement avec le Premier ministre australien Scott Morrison et le Premier ministre britannique Boris Johnson depuis la salle est de la Maison Blanche le 15 septembre. © Reuters

En 1999, lorsque les troupes australiennes se sont déployées au Timor oriental, le Premier ministre John Howard a déclaré que son pays agirait en tant que “shérif adjoint” des États-Unis dans la région. Certains ont surnommé ses commentaires, qui ont ébouriffé les plumes en Asie, comme « la doctrine Howard », même si les troupes australiennes ont combattu en Corée et au Vietnam, puis en Irak et en Afghanistan.

Les relations avec la France, par comparaison, n’ont pas été aidées par son refus en 2003 d’envoyer des troupes en Irak pour rejoindre la « coalition des volontaires » dirigée par les États-Unis.

L’emplacement de l’Australie dans l’hémisphère sud lui confère moins d’immédiateté que d’autres alliés américains en Asie – le Japon, les Philippines, la Corée du Sud et la Thaïlande. Il fallait s’attendre à une plus grande concentration des États-Unis sur ces territoires plus au nord.

« L’émergence pacifique » de la Chine dans les décennies qui ont suivi la mort du président Mao en 1976 a stimulé les relations économiques entre l’Australie et la Chine, en particulier après l’adhésion de Pékin à l’Organisation mondiale du commerce en 2001. En 2005, la valeur du commerce de l’Australie avec la Chine a dépassé celle avec les États-Unis et la Chine. avait quadruplé à son pic relativement récent.

L’Australie a conclu en 2015 un accord de libre-échange avec la Chine et a investi dans la Banque asiatique d’investissement pour les infrastructures dirigée par la Chine.

Après que les États-Unis ont cessé d’être le plus grand partenaire de l’Australie en termes de commerce, l’ascension de la Chine a servi de coin dans cette relation. En 2008, l’Australie s’est séparée du prédécesseur du QUAD et s’est également retirée des exercices navals conjoints annuels de Malabar avec l’Inde, le Japon et les États-Unis.

Les relations de l’Australie avec les États-Unis ont été sérieusement mises à l’épreuve en janvier 2017, lorsque le président Donald Trump a rempli un engagement de campagne lors de son entrée en fonction de se retirer du Partenariat transpacifique, un pacte commercial multilatéral. Après que le Premier ministre australien Malcolm Turnbull eut exprimé l’espoir que la Chine comblerait le vide, une conversation téléphonique ultérieure sur les réfugiés a tourné au vinaigre et Trump a raccroché.

Les relations de l’Australie avec la Chine iraient vers le sud pour d’autres raisons. En novembre 2017, un éminent politicien de l’opposition a été dénoncé pour avoir reçu d’énormes dons politiques d’une entreprise chinoise pour faire des remarques pro-chinoises sur la question de la mer de Chine méridionale. Il y avait un immense ressentiment du public à l’égard de la Chine pour son ingérence flagrante dans les affaires intérieures de l’Australie, et le gouvernement a interdit aux entreprises technologiques chinoises comme Huawei Technologies et ZTE de recevoir des contrats pour l’infrastructure cellulaire 5G.

Le dernier clou dans le cercueil est venu en avril 2020 lorsque le Premier ministre Scott Morrison a demandé une enquête indépendante sur les origines de COVID-19. La Chine a riposté avec des restrictions à l’importation de produits australiens. Sans se décourager, l’Australie a appelé Pékin pour ses violations des droits de l’homme à Hong Kong et dans la région autonome ouïghoure du Xinjiang.

Des jours plus heureux : le Premier ministre australien Malcolm Turnbull avec le président chinois Xi Jinping lors du sommet du G20 à Hangzhou en septembre 2016. © Reuters

Bien que l’Australie ait toujours supposé qu’elle était au-delà de la portée des missiles chinois, les développements matériels et l’augmentation des infrastructures militaires déployées par la Chine sur des îlots artificiels en mer de Chine méridionale ont remis en question cette vanité.

Même sans risque d’attaque directe, l’éloignement de l’Australie pourrait la rendre vulnérable à l’expansion de la puissance navale chinoise. Le Global Times, le porte-parole anglophone du Parti communiste chinois, a écrit dans un commentaire que « le sous-accord nucléaire pourrait faire de l’Australie une » cible potentielle de guerre nucléaire « » – quel que soit le statut nucléaire revendiqué par l’Australie.

Les États-Unis ont plus de 30 alliés. La liste comprend le Japon, la Corée du Sud et les États membres de l’Organisation du traité de l’Atlantique Nord. Pourtant, l’Australie ne sera que le deuxième pays après le Royaume-Uni à avoir accès à la technologie des sous-marins nucléaires américains. Ce sera également le premier pays non nucléaire à disposer de sous-marins atomiques.

L’Australie a peut-être décidé de franchir cette étape majeure – franchir le Rubicon, pour ainsi dire – parce qu’elle ne s’attend pas à se réconcilier avec une Chine de plus en plus belliqueuse.

D’autres en Asie, y compris des membres de l’Association des nations de l’Asie du Sud-Est, se sont tournés vers les États-Unis pour la sécurité et vers la Chine pour le développement économique. Un pays comme Singapour ne peut choisir ni les États-Unis ni la Chine, selon le Premier ministre Lee Hsien Loong. Les puissances moyennes devront trouver un chemin neutre entre les superpuissances en duel.

Certains observateurs auraient dit que le déclin des États-Unis et la montée de la Chine font partie d’un processus historique inévitable, mais l’Australie a renoué avec les États-Unis. Cette décision est un pari à long terme que l’alliance perdurera, et sur le la probabilité que les États-Unis aient la résolution de rester en Asie, selon Sam Roggeveen, directeur du programme de sécurité internationale à l’Institut australien Lowy pour la politique internationale.

Biden a qualifié l’impasse sino-américaine de démocratie contre autocratie. La décision de l’Australie peut se traduire par un pari sur la pérennité de la prospérité sous la première.

Bien que les pays asiatiques adoptent des positions différentes envers les nations non démocratiques, les chances qu’on leur demande de choisir entre les États-Unis et la Chine semblent susceptibles d’augmenter à la lumière des réactions hypersensibles de la Chine aux développements récents.

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