L’approvisionnement en oxygène a échoué dans le module russe Zvezda de l’ISS. Ne vous inquiétez pas, les astronautes ne sont pas en danger, mais la station montre son âge

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En novembre 1998, les premiers modules du Station spatiale internationale (ISS) ont été lancés en orbite et le premier équipage est arrivé près de deux ans plus tard. Avec près de vingt ans à accueillir des astronautes du monde entier, l’ISS détient le record de la plus longue présence humaine continue en orbite terrestre basse (LEO). Après tout ce temps, l’ISS commence à montrer les signes de l’âge.

En août, l’équipage de l’ISS a signalé une fuite dans le module Zvezda. Avant le 29 septembre, Roscosmos a annoncé que l’équipage avait trouvé la source de la fuite, mais a déterminé que c’était pire qu’on ne le pensait. Aux dernières nouvelles, Roscomos a annoncé jeudi 14 octobre que le système d’approvisionnement en oxygène était en panne sur un segment russe de l’ISS, mais a rassuré tout le monde que l’équipage n’était pas en danger.

Le problème est survenu après trois membres d’équipage de Expédition 64 – les cosmonautes Sergey Ryzhikov (commandant) et Sergey Kud-Sverchkov (ingénieur de vol 2), et l’astronaute de la NASA Kate Rubins (ingénieur de vol 1) – sont arrivés sur la station. Une fois sur place, ils ont rejoint l’astronaute et commandant de la NASA Chris Cassidy et les cosmonautes russes Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner, portant l’équipage total à six.

Par ailleurs, un porte-parole de Roscosmos a déclaré à l’Agence France Presse (AFP) qu’un deuxième système d’alimentation en oxygène sur le segment américain de la station fonctionne normalement. «Rien ne menace la sécurité de l’équipage et de l’ISS», ont-ils déclaré, assurant également que les travaux de réparation pour résoudre le problème ont commencé seulement un jour plus tard – le jeudi 15 octobre.

Roscosmos a souligné depuis le moment où la fuite a été découverte pour la première fois qu’elle n’était pas significative et ne représentait aucune menace pour l’équipage. Dans l’espace, les pertes de charge sont un problème constant, mais celui-ci a posé un problème pour deux raisons. D’une part, la fuite s’est avérée «au-delà des niveaux attendus» et a soulevé des inquiétudes quant au fait que de l’oxygène supplémentaire pourrait devoir être pompé pour compenser la perte.

Deuxièmement, alors qu’il était connu pour provenir du module Zvezda, les équipages ont eu du mal à détecter l’emplacement précis de la fuite. Cependant, le porte-parole de Roscosmos a déclaré que l’équipage avait trouvé la source exacte et qu’il recevrait des instructions précises du contrôle de la mission pour résoudre le problème.

Bien que cet incident en cours ne présente pas une menace pour la vie de l’équipage ou ne compromet pas les opérations à bord de la station, il souligne le fait que l’ISS «avance depuis des années». Ces sentiments ont été repris par Gennady Padalka, le cosmonaute russe qui détient le record du monde de la plupart des jours passés dans l’espace, cité par l’agence de presse RIA Novosti.

Le module de service Zvezda de l’ISS illustré avec deux modules russes attachés à sa section avant. Crédit: NASA

«Tous les modules du segment russe sont épuisés», a-t-il dit, ajoutant que l’équipement – qui a été conçu pour être utilisé pendant 15 ans – est en fonctionnement continu depuis vingt ans. Heureusement, Roscosmos prévoit de lancer prochainement de nouveaux segments pour l’ISS qui pourraient prendre le relais de Zvezda et d’autres modules vieillissants.

C’est l’inconvénient d’avoir des installations dans l’espace pendant de longues périodes, c’est-à-dire qu’elles ne dureront pas indéfiniment et devront être désorbées avant que des problèmes graves ne surviennent. À l’heure actuelle, la NASA, Roscomos, l’ESA, l’Agence spatiale canadienne (ASC) et la JAXA ont tous prolongé leur participation à la mission ISS jusqu’en 2024. On s’attend même à ce que la station reste en service jusqu’en 2030.

Mais tôt ou tard, l’ISS suivra la voie du Salyuts, Skylab, Mir, et toutes les autres installations qui ont jamais tourné autour de la Terre. Mais avec deux décennies de service à son actif, personne ne pourrait dire qu’il n’a pas eu une vie riche et un voyage incroyable! Et ce jour ne viendra pas avant longtemps, nous pouvons donc nous attendre à en entendre beaucoup plus sur les missions et les expériences menées dans ses nombreux modules et segments!

Lectures complémentaires: Agence France Presse

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