L’ancienne médecine de brousse aborigène pourrait améliorer le traitement moderne du cancer

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Newswise — Pendant des siècles, les gens du monde entier ont utilisé des plantes médicinales pour lutter contre les infections, stimuler la cicatrisation des plaies et pour les cérémonies religieuses. Et depuis des siècles, les scientifiques tentent d’identifier les substances actives de ces plantes afin de les utiliser dans la médecine moderne.

Aujourd’hui, des chercheurs de l’Université de Copenhague ont étudié une plante du désert australien et ont découvert une substance qui semble contrecarrer la résistance à un type spécifique de chimiothérapie.

« Les cellules cancéreuses développent parfois une capacité à combattre le médicament, la chimiothérapie, utilisé pour traiter les patients. Nous avons trouvé une substance dans une plante qui semble inhiber la capacité des cellules cancéreuses à se défendre contre la chimiothérapie, c’est-à-dire à développer une résistance à la chimiothérapie. La plante ne se trouve qu’en Australie et est traditionnellement utilisée par les peuples autochtones », explique Malene J. Petersen, étudiante au doctorat, du département de conception de médicaments et de pharmacologie.

La substance naturelle isolée par les chercheurs est un soi-disant flavonoïde. En laboratoire, ils ont testé la substance sur des cellules cancéreuses humaines en association avec le SN-38, qui est la substance active du médicament Irinotecan utilisé pour lutter par exemple contre le cancer agressif du poumon et le cancer du côlon. Les résultats ont montré qu’une combinaison de la substance naturelle et de la chimiothérapie était capable d’inhiber la capacité des cellules cancéreuses à combattre le médicament.

« Les cellules cancéreuses résistantes au SN-38 produisent une grande quantité d’une protéine responsable du transport du médicament hors de la cellule cancéreuse, une soi-disant pompe à efflux. Cette substance naturelle isolée de la plante australienne est capable d’inhiber cette pompe, ce qui rend difficile pour la cellule cancéreuse d’éliminer efficacement le médicament », explique le professeur Dan Stærk, qui a supervisé le projet.

La plante de la nouvelle étude appartient à la érémophile genre, comprenant environ 230 espèces, que l’on ne trouve que dans les déserts australiens. Le nom érémophile signifie justement aimer le désert.

« Une collaboration impressionnante à travers les continents a rendu ce projet de recherche possible. Nous avons reçu l’aide d’un botaniste australien à la retraite, qui a parcouru 55 000 kilomètres à travers l’ouest sec de l’Australie pour récolter des plantes. Et un collègue de l’Université de Melbourne nous a aidés à effectuer des analyses ADN des plans pour nous aider à prédire quelles plantes valaient la peine d’être étudiées. Enfin, des collègues de l’Université de Copenhague ont exploré le potentiel de produire des substances bioactives de manière durable à l’avenir en utilisant la biologie de synthèse », explique Dan Stærk.

De nombreux médicaments anticancéreux proviennent de plantes

70 pour cent de tous les médicaments anticancéreux proviennent directement de la nature ou sont inspirés de substances présentes dans la nature. Par conséquent, la nouvelle découverte ne surprend pas les chercheurs à l’origine de l’étude.

Neuf décès par cancer sur dix sont dus à la résistance aux médicaments anticancéreux. Lorsqu’un patient atteint de cancer ne répond pas au traitement ou éprouve une prétendue rechute après le traitement, c’est le plus souvent parce que les cellules cancéreuses ont appris à se défendre contre le médicament en produisant un grand nombre de pompes à efflux.

« Nous avons déjà des produits qui inhibent la pompe d’efflux. Mais ils ne fonctionnent pas de manière optimale, car ils ne sont pas assez spécifiques et peuvent avoir de nombreux effets secondaires. Nous pensons également que nous pouvons trouver des composés qui fonctionnent encore mieux que la substance que nous avons découverte ici. C’est pourquoi nous allons maintenant commencer à rechercher des substances similaires dans d’autres plantes », explique le professeur Dan Stærk.

« Il est intéressant de noter que les bactéries résistantes aux antibiotiques, par exemple, semblent produire de grandes quantités de pompes à efflux presque identiques, ce qui les rend extrêmement efficaces pour pomper les antibiotiques hors des cellules. Cette substance naturelle, le flavonoïde, cible cette protéine de pompe spécifique, ce qui nous fait spéculer si elle peut également jouer un rôle dans le traitement de la résistance aux antibiotiques », explique Malene J. Petersen.

Intérêt croissant pour la production durable de médicaments naturels

Les produits chimiques utilisés pour produire la majorité des médicaments modernes sont fabriqués à partir de combustibles fossiles. Par conséquent, l’intérêt pour les substances actives de la nature augmente régulièrement. La Food and Drug Administration des États-Unis approuve toujours de nombreux produits naturels ou analogues en tant que médicaments. Ces derniers sont des substances synthétiques qui sont presque identiques à la substance naturelle.

« L’idée est de prendre les connaissances de la médecine traditionnelle, qui ont été transmises de génération en génération à travers des milliers d’années, et d’utiliser une technologie de pointe pour déterminer quelles substances sont actives et quels gènes dans les plantes qui codent pour la production de ces substances actives. À long terme, cela nous permettra de produire de manière durable de futurs médicaments via la biologie synthétique », explique le professeur Dan Stærk.

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