L’ancien patron des élections de Facebook remet maintenant en question l’impact des médias sociaux sur la politique

Katie Harbath a rejoint Facebook FB -0,20 %

il y a plus d’une décennie en tant que premier employé républicain du bureau de l’entreprise à Washington, DC, poussant les membres sceptiques du Congrès sur les vertus du jeune réseau social pour des élections saines.

Maintenant, elle lance un message différent. Après être devenue la directrice des politiques publiques de Facebook pour les élections mondiales, Mme Harbath a quitté l’entreprise l’année dernière et s’est associée à un groupe qui conseille désormais les législateurs de Washington et d’Europe sur une législation préconisant davantage de garde-fous autour des médias sociaux.

Dans son rôle chez Facebook, maintenant Meta Platforms Inc., Mme Harbath avait été le visage de l’entreprise sur de nombreuses questions politiques et une liaison avec les gouvernements et les partis du monde entier. Elle dit que lorsqu’elle a démissionné en mars, elle en était venue à croire qu’à moins d’une intervention urgente des gouvernements et des plateformes technologiques, les médias sociaux incuberont probablement de futures violences politiques comme celle de l’émeute du Capitole le 6 janvier 2021.

“Je pense toujours que les médias sociaux ont fait plus de bien que de mal en politique, mais c’est proche”, dit-elle. “Peut-être que c’est 52-48 – et tendance au sud.”

Les membres du Congrès ont comparé les tactiques de Facebook et Instagram à celles de l’industrie du tabac. Joanna Stern du WSJ passe en revue les audiences examinant les deux pour explorer ce que la réglementation sur les cigarettes peut nous dire sur ce qui pourrait arriver pour Big Tech. Illustration photographique : Adele Morgan/The Wall Street Journal

Mme Harbath, 41 ans, est l’ancien cadre de Facebook le plus haut placé qui travaille maintenant avec l’Integrity Institute, une startup à but non lucratif fondée par d’anciens employés qui avaient travaillé à l’identification et à l’atténuation des dommages sociétaux potentiels causés par les produits de l’entreprise. L’institut conseille désormais les législateurs et les groupes de réflexion du monde entier sur ces questions.

Mme Harbath, désormais également membre de plusieurs groupes de réflexion de Washington axés sur les questions électorales, rejoint un nombre croissant d’anciens dirigeants de Facebook qui ont rendu public leurs critiques de l’entreprise. Elle dit qu’elle ne pense plus que son ancienne entreprise, y compris le directeur général Mark Zuckerberg, a la volonté de résoudre ses problèmes fondamentaux de la manière qu’elle juge nécessaire.

“Je suis déçue du leadership et je déteste le fait d’être déçu du leadership”, a-t-elle déclaré à propos de l’entreprise.

Le porte-parole de Meta, Andy Stone, a déclaré que Mme Harbath « a aidé à représenter l’entreprise dans le monde entier. Nous la remercions et lui souhaitons le meilleur.

Mme Harbath dit que Facebook devrait faire davantage pour examiner le rôle que ses plateformes ont joué pour rendre la politique plus virulente.


Photo:

Shuran Huang pour le Wall Street Journal

Mme Harbath dit que Meta est tellement absorbée par les crises quotidiennes qu’elle néglige une planification plus proactive et que ses efforts pour élaborer un plan pour les menaces électorales de 2024 ont été rejetés. Entre autres choses, dit-elle, si les plateformes technologiques, dont Facebook, ne font pas mieux la distinction entre les informations et la propagande politique payante, les agents éroderont systématiquement la distinction.

En ce qui concerne les événements du 6 janvier 2021, par exemple, Facebook et d’autres plateformes de médias sociaux ont été largement utilisés par ceux qui contestaient les résultats des élections et organisaient les rassemblements qui ont culminé dans la violence. Elle a déclaré que la société devrait faire davantage pour examiner à la fois si elle aurait pu faire plus pour empêcher la violence du type de celle qui a éclaté le 6 janvier et quel rôle ses plates-formes ont joué pour rendre la politique plus virulente.

« Bien qu’ils aient raison de dire qu’ils ne méritent pas le seul blâme, il devrait y avoir plus d’introspection », dit-elle.

M. Stone a déclaré que Meta avait beaucoup investi dans ses préparatifs pour les élections de 2020 et continuait de travailler sur les problèmes qu’elle a décrits comme des sujets de préoccupation.

L’équipe de politique de Facebook, dirigée par l’ancien patron de Mme Harbath, Joel Kaplan, n’a souvent pas accepté les changements poussés par les chercheurs internes et les membres du personnel de l’équipe d’intégrité de l’entreprise chargée d’évaluer les dommages potentiels aux utilisateurs.

Les documents examinés par le Wall Street Journal montrent que les membres du personnel chargés de l’intégrité pensaient que l’équipe chargée de la politique plaçait souvent les préoccupations commerciales et politiques au-dessus des risques pour les utilisateurs. Facebook a déclaré avoir investi des milliards de dollars et embauché des dizaines de milliers d’employés dédiés à la prévention de tels dommages.

« À l’intérieur de Facebook, Katie était le visage des gens qui nous ont dit ‘non’ », a déclaré Sahar Massachi, l’un des fondateurs de l’Integrity Institute. Mme Harbath avait été « l’honorable opposition », a-t-il dit ; il lui attribue le mérite d’avoir apporté son sens politique et ses relations à la nouvelle organisation.

Mme Harbath loue le travail de Meta sur l’inscription des électeurs et la transparence des publicités politiques comme révolutionnaire, et dit qu’en tant que consultante, elle espère aider des groupes extérieurs à trouver d’autres moyens de faire des médias sociaux un élément plus sain de la politique.

« Les gens savent où placer un dénonciateur et où placer un porte-parole fidèle de l’entreprise », explique Nu Wexler, qui a travaillé dans l’équipe de communication des politiques avec Mme Harbath et est maintenant associé dans une entreprise de communication de Washington, DC. “Je ne sais pas qu’ils savent où mettre quelqu’un comme Katie.”

Mme Harbath a grandi dans une famille conservatrice du Wisconsin dans une ville papetière et a fréquenté l’Université du Wisconsin avec l’intention de devenir journaliste.

Après l’obtention de son diplôme, elle a décroché un emploi au Comité national républicain, où son expérience limitée dans les blogs a valu à la jeune femme de 23 ans un rôle de supervision de ses efforts de campagne numérique.

Plusieurs années plus tard, elle a rejoint Facebook, où elle a finalement supervisé une équipe de 60 employés qui ont formé les partis politiques à la meilleure utilisation de la plate-forme et ont aidé à concevoir la politique électorale de l’entreprise. Elle dit qu’il y avait une hypothèse de travail dans toute l’entreprise qu’une plus grande utilisation de Facebook rendrait les gouvernements plus transparents et augmenterait la capacité des gens à s’engager dans le discours public.

Mme Harbath, qui a démissionné de Facebook en mars après y avoir travaillé pendant une décennie, dans son appartement à Arlington, en Virginie.


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Shuran Huang pour Wall Street

Mme Harbath dit que ses doutes sur la prémisse sont nés en 2016, lorsque les élections aux Philippines et aux États-Unis et la campagne du Brexit au Royaume-Uni ont été inondées de désinformation diffusée sur Facebook.

Après cela, dit Mme Harbath, son rôle est passé d’essayer principalement de promouvoir Facebook en tant que force positive à essayer plus souvent d’empêcher les gouvernements étrangers, les criminels, les fermes de trolls et d’autres acteurs malveillants d’en abuser.

Alors que la critique publique de Facebook montait, dit-elle, les dirigeants se sont fortement concentrés sur ce que l’on appelait en interne la défense, en formant des politiques basées en partie sur le fait que l’entreprise ferait face à des attaques ou à des critiques externes. Elle dit que son travail a été consumé par des « escalades » – un terme interne pour les crises potentielles de relations publiques et les plaintes très médiatisées.

« 80 % de mon temps a été consacré à des escalades», dit-elle.

Une restructuration dans son département l’a privée d’une grande partie de son autorité sur la politique électorale d’ici 2020, a-t-elle déclaré, et la société a rejeté sa proposition de recentrer son travail sur la prévention des menaces électorales avant 2024, date à laquelle un certain nombre d’élections mondiales majeures sont prévues. Le 6 janvier, elle a regardé l’émeute au Capitole se dérouler à la télévision.

“Ce fut un jour clé pour décider de partir”, a-t-elle déclaré. « Si je ne pouvais pas avoir d’impact en interne, je devais aller quelque part où je pourrais réellement faire quelque chose.

Écrire à Jeff Horwitz à [email protected]

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