L’ambassadeur américain en Chine prend sa retraite et quitte Pékin

L’ambassadeur américain en Chine, Terry Branstad, a annoncé lundi qu’il se retirerait de ses fonctions et retournerait aux États-Unis début octobre, un départ qui intervient dans un contexte de tensions politiques et diplomatiques extrêmes entre les deux pays.

Il a confirmé la décision au président Trump par téléphone la semaine dernière, selon un communiqué de l’ambassade à Pékin, et retournera dans l’Iowa, où il avait auparavant exercé six mandats en tant que gouverneur. Aucun successeur n’a été annoncé.

La raison du départ de Branstad n’était pas immédiatement claire. Cependant, Trump a déclaré dans un appel téléphonique partagé via Twitter le 12 septembre à Joni Ernst, un sénateur républicain de l’Iowa qui se présente à la réélection, que Branstad revenait aux États-Unis pour faire campagne. Cette décision a semblé surprendre le ministère chinois des Affaires étrangères, qui a déclaré lundi après-midi à l’Associated Press qu’il n’avait pas entendu l’ambassadeur partir.

La semaine dernière, Branstad a soumis un éditorial au journal officiel du Parti communiste, le Quotidien du Peuple, dans lequel il affirmait que les entreprises américaines, les journalistes, les diplomates et la société civile sont bloqués du même accès à la Chine que les États-Unis fournissent à leurs homologues chinois.

Il a appelé à «un engagement sans restriction et à des discussions non censurées» entre les Chinois et les Américains, soulignant l’accès de l’ambassadeur chinois Cui Tiankai au public aux États-Unis.

Quand le Quotidien du Peuple rejeté L’éditorial, le qualifiant de «plein de failles et sérieusement incompatible avec les faits», l’ambassade américaine a publié l’éditorial en mandarin sur ses comptes de médias sociaux chinois. Il a été rapidement censuré.

Le secrétaire d’État Michael R. Pompeo a qualifié cet incident de manifestation de «la peur du Parti communiste chinois de la liberté d’expression et d’un débat intellectuel sérieux» dans un déclaration la semaine dernière.

La semaine dernière également, les deux seuls journalistes australiens travaillant pour les médias australiens en Chine sont rentrés à Sydney après que la police de sécurité de l’État se soit présentée à leurs portes après minuit, leur interdisant de quitter le pays et exigeant qu’ils se soumettent à un interrogatoire.

L’ambassade d’Australie à Pékin et le consulat à Shanghai ont offert une assistance et un abri aux deux journalistes, puis ont négocié en leur nom pour obtenir leur départ de Chine après avoir accepté un interrogatoire de la police.

Les médias d’État chinois ont ensuite publié des articles accusant les services de sécurité australiens d’avoir pillé les maisons de journalistes chinois en Australie et de les avoir soumis à des mauvais traitements. Les histoires n’ont pas été confirmées par les autorités australiennes, mais semblent impliquer que le traitement réservé par la Chine aux journalistes australiens était une réponse tit-pour-tat au traitement des journalistes chinois à l’étranger.

Cheng Lei, un citoyen australien d’origine chinoise travaillant pour la chaîne de télévision publique chinoise CGTN, est également détenu depuis un mois. Cheng avait disparu pendant plusieurs semaines avec peu d’informations sur ses allées et venues ou sur ses accusations jusqu’à la semaine dernière, lorsque le ministère chinois des Affaires étrangères a confirmé qu’elle avait été arrêtée pour des raisons de sécurité nationale.

Le départ de Branstad peut être lié ou non à des tensions politiques, mais il est susceptible de renforcer le sentiment de vulnérabilité des citoyens américains vivant en Chine.

Le département d’État a averti que les citoyens américains en Chine pourraient être soumis à des interdictions de sortie, à des détentions arbitraires et à des interrogatoires prolongés, ainsi qu’à la détention ou à l’expulsion «pour avoir envoyé des messages électroniques privés critiquant le gouvernement de la RPC».

Un élément clé du différend américano-chinois sur la «réciprocité» est centré sur l’accès des journalistes. La Chine a expulsé tous les journalistes américains travaillant pour le New York Times, le Washington Post et le Wall Street Journal cette année. Plusieurs dizaines de journalistes chinois attendent quant à eux le renouvellement des visas aux Etats-Unis. Le ministère chinois des Affaires étrangères a annoncé une pause sur les visas de presse pour les médias américains en attendant le renouvellement des visas des journalistes chinois.

La semaine dernière, une porte-parole du département d’État américain a également déclaré qu’elle avait révoqué les visas américains de plus de 1000 ressortissants chinois en vertu d’un proclamation présidentielle publié en mai bloquant l’entrée d’étudiants et de chercheurs chinois soupçonnés d’avoir des liens militaires.

Branstad a été nommé par Trump et est arrivé à Pékin en juin 2017. Il était gouverneur de l’Iowa lorsque le président chinois Xi Jinping, alors fonctionnaire de rang inférieur, s’est rendu dans son État en 1985 avec une délégation en formation sur la technologie agricole.

Xi a mis un point d’honneur à visiter l’Iowa à nouveau quand il était vice-président en 2012, où il a déclaré à un groupe d’Iowans: «Vous étiez le premier groupe d’Américains avec qui je suis entré en contact. Pour moi, vous êtes l’Amérique.

Branstad était également présent à l’époque et a déclaré à Xi qu’il était un «grand ami de l’Iowa», selon le journal local le Muscatine Journal.

Des années plus tard, l’Iowa est devenu l’un des États agricoles essentiels au soutien électoral de Trump et directement touché par la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine. Le lien personnel de Branstad avec Xi depuis ses jours dans l’Iowa n’a pas semblé jouer un rôle public significatif dans les négociations commerciales ou dans la modération des hostilités entre les deux pays.

En juillet, les États-Unis ont fermé le consulat chinois à Houston pour des activités présumées «d’espionnage et de vol de propriété intellectuelle». La Chine a fermé le consulat américain à Chengdu en réponse.

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