La vaccination contre la poliomyélite dans les années 1950 offre des indices sur la manière dont les vaccins contre les coronavirus pourraient être déployés

En 1955, après un essai sur le terrain impliquant 1,8 million d’Américains, le premier vaccin antipoliomyélitique réussi au monde a été déclaré «sûr, efficace et puissant».

C’était sans doute l’avancée biomédicale la plus importante du siècle dernier. Malgré le succès à long terme du vaccin antipoliomyélitique, les fabricants, les dirigeants gouvernementaux et l’organisation à but non lucratif qui a financé le développement du vaccin plusieurs faux pas.

Après avoir produit un documentaire sur les essais sur le terrain du vaccin antipoliomyélitique, nous pensons que les leçons apprises au cours de ce chapitre de l’histoire médicale méritent d’être prises en compte à mesure que la course au développement des vaccins COVID-19 se poursuit.

Sabin et Salk

Aujourd’hui, de nombreux efforts concurrents sont en cours pour créer un vaccin contre le coronavirus, chacun utilisant différentes méthodes pour générer la production d’anticorps universellement nécessaires. De même, dans les années 50, il existait différentes approches pour fabriquer un vaccin contre la polio.

L’orthodoxie médicale dominante, dirigée par le Dr Albert Sabin, a soutenu que seul un vaccin à virus vivant, qui impliquait l’utilisation d’une forme affaiblie du virus de la polio pour stimuler les anticorps, pouvait fonctionner. Cette théorie découle des travaux du médecin Edward Jenner, qui, dans les années 1700, a déterminé que les laitières exposées au pus de bovins infectés par le virus de la variole de la vache n’attrapaient pas la variole. La variole était la pandémie mortelle de l’époque, et cette découverte a conduit à un vaccin qui a entraîné l’éradication de la maladie.

Jonas Salk, médecin et scientifique basé à l’Université de Pittsburgh, pensait pour sa part qu’un virus tué, qui perdrait complètement ses qualités infectieuses, pourrait encore inciter le corps à créer des anticorps protecteurs contre le virus de la polio.

Une organisation à but non lucratif, la National Infantile Paralysis Foundation, a financé et ainsi dirigé la quête du vaccin contre la polio. Établi par l’ancien partenaire juridique du président Franklin D. Roosevelt, Basil O’Connor, il a collecté des fonds pour la recherche et le traitement de la polio. Dans le cadre de cet effort de collecte de fonds, les Américains ont été appelés à envoyer des dix sous à la Maison Blanche dans ce qui est devenu connu comme la Marche des dix sous.

O’Connor a misé sur Salk plutôt que sur Sabin.

Essais cliniques

En 1953, Salk et son équipe avaient montré que leur vaccin expérimental fonctionnait – d’abord sur des singes dans leur laboratoire, puis sur des enfants déjà atteints de polio au DT Watson Home for Crippled Children, puis sur un petit groupe d’enfants en bonne santé à Pittsburgh. Un de les plus grands essais sur le terrain de l’histoire médicale bientôt suivi.

Il a commencé le 23 avril 1954. Quelque 650 000 enfants ont reçu le vaccin Salk contre la polio ou un placebo, et 1,2 million d’autres enfants n’ont reçu aucune injection mais ont été suivis en tant que groupe témoin non traité.

Le mentor de Salk, le virologue Thomas Francis de l’Université du Michigan, a supervisé l’étude de manière indépendante. Après des mois d’analyse méticuleuse des données, Francis a révélé les résultats le 12 avril 1955 – exactement 10 ans après la mort de FDR et près d’un an après le début du procès.

Presse associée

Une erreur de fabrication

Lorsqu’on lui a demandé à qui appartenait le brevet de son vaccin, Jonas Salk a répondu qu’il appartenait au peuple et que le breveter reviendrait à «breveter le soleil».

Le président Dwight D. Eisenhower a exprimé sa conviction que chaque enfant devrait recevoir le vaccin contre la polio, sans indiquer comment cela se passerait. Eisenhower a chargé le secrétaire à la santé, à l’éducation et au bien-être, Ovetta Culp Hobby, de régler les détails en coordination avec le chirurgien général Leonard Scheele.

Les démocrates du Congrès ont plaidé pour un plan qui rendrait le vaccin antipoliomyélitique gratuit pour tous, ce que Hobby a rejeté comme un «porte dérobée à la médecine socialisée. »

Hobby a également insisté sur le fait que les entreprises privées devraient prendre soin de produire le vaccin de Salk, en autorisant six d’entre elles à le faire. Cependant, elle a reconnu que le gouvernement n’avait pas de plan pour répondre à la vaste demande de vaccination.

Un marché noir a surgi. La hausse des prix a fait grimper le coût d’une dose de vaccin, qui devait être de 2 $, à 20 $. En conséquence, les personnes aisées ont obtenu un accès spécial à un vaccin financé par le public.

L’approche pratique a changé une fois que des rapports ont fait surface selon lesquels des enfants qui avaient reçu le vaccin de Salk se trouvaient à l’hôpital, avec des symptômes de polio. Au début, Scheele, le chirurgien général, a réagi avec scepticisme. Il a suggéré que ces enfants pourraient avoir été infectés avant la vaccination.

Mais une fois que six enfants vaccinés sont morts, les vaccinations ont été interrompues jusqu’à ce que plus d’informations sur leur sécurité puissent être recueillies. En tout, 10 enfants qui ont été vaccinés tôt sont morts après avoir été infectés par la polio, et environ 200 ont souffert d’un certain degré de paralysie.

Le gouvernement a rapidement déterminé que les cas dans lesquels des enfants sont tombés malades ou sont décédés pouvaient être attribués à l’une des six entreprises: Cutter Labs. Il n’avait pas suivi le protocole détaillé de Salk pour fabriquer le vaccin, ne parvenant pas à tuer le virus. En conséquence, les enfants ont été mal injectés avec le virus vivant.

L’inoculation a repris à la mi-juin avec des contrôles gouvernementaux plus stricts et un public plus nerveux. En juillet, Hobby a démissionné, invoquant des raisons personnelles.

Eisenhower a ensuite signé le Loi de 1955 sur l’assistance à la vaccination contre la polio, qui a prévu 30 millions de dollars pour payer les vaccins – suffisamment pour financer une distribution publique plus large. En un an, 30 millions d’enfants américains avaient été vaccinés et le nombre de cas de polio avait presque diminué de moitié.

Tenir compte d’une leçon apprise

En 1962, il y avait moins de 1 000 cas de polio aux États-Unis et en 1979, les États-Unis étaient déclarés exempts de polio.

Des années après le développement du vaccin, Jonas Salk racontait qu’il rencontrait parfois des gens qui ne savaient même pas ce qu’était la polio – ce qu’il trouvait extrêmement gratifiant. Mais les événements de cette dernière année, avec tous les hauts et bas de la recherche sur le vaccin contre le coronavirus, ont prouvé que l’histoire de la défaite de la polio mérite d’être rappelée.

Neuf entreprises développant un vaccin contre le coronavirus a récemment uni ses forces pour promettre conjointement qu’ils ne précipiteraient rien sur le marché tant que les normes clairement définies de sécurité et d’efficacité ne seraient pas respectées.

Mais si un incident de Cutter moderne se reproduisait avec un vaccin contre le coronavirus, la confiance déjà fragile du public dans les vaccins pourrait facilement s’effondrer davantage, empêchant l’effort de faire vacciner rapidement autant de personnes que possible contre le COVID-19.

Pour mettre fin à cette pandémie, il faudra plus que l’approbation par le gouvernement d’un ou plusieurs vaccins contre les coronavirus qui fonctionnent. La coordination d’une vaste campagne de vaccination exigera également la navigation de la logistique, de l’économie et de la politique dans une approche équitable de la distribution de ces nouveaux vaccins et la volonté du public d’être vacciné.

Cette dernière impulsion exigera en outre le partenariat souvent difficile entre le gouvernement, le secteur privé et – comme c’est le cas aujourd’hui avec des contributions massives de la Fondation Bill & Melinda Gates et d’autres sources caritatives – la philanthropie.

Carl Kurlander est maître de conférences à l’Université de Pittsburgh. Randy P. Juhl est un éminent professeur émérite de pharmacie à l’Université de Pittsburgh.

Ce article a été publié avec l’autorisation de The Conversation.

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