La sixième extinction de masse est peut-être déjà en train de se produire sur Terre

La Terre connaît peut-être sa sixième extinction de masse, mais contrairement aux précédentes, celle-ci serait exclusivement causée par l’action humaine. C’est ce que dit une nouvelle étude menée par l’Université d’Hawaï, qui a examiné une large liste d’espèces menacées, y compris des invertébrés – peu pris en compte dans d’autres analyses.

La vie sur notre planète a déjà traversé cinq événements d’extinction majeurs, et bien qu’ils aient été graves, ils ont tous été causés par des événements naturels. Mais la nouvelle étude, en plus de souligner que le sixième événement d’extinction de masse a déjà commencé, ne laisse aucun doute sur l’influence humaine sur ce processus.

A gauche, le nombre d’espèces répertoriées et, à droite, la proportion d’espèces sur la liste rouge des espèces menacées — les invertébrés sont peu pris en compte (Image : Reproduction/Robert Cowie et al.)

L’auteur principal de l’étude, Robert Cowie, a déclaré que les taux élevés d’extinction et la réduction de l’abondance de la biodiversité sont tous bien documentés. “Mais certains nient que ces phénomènes représentent une extinction massive”, a-t-il ajouté.

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Selon Cowie, ce déni est fondé sur une tendance à ne faire face à cette crise que pour les espèces de mammifères et des oiseaux, mais si l’on considère les invertébrés dans le compte – qui constituent la majorité de la biodiversité – le scénario est encore plus grave.

À partir de données historiques sur les espèces d’escargots terrestres et de limaces, les chercheurs ont calculé que, depuis 1500, la planète a déjà perdu 7,5 % à 13 % des 2 millions d’espèces connues à ce jour, soit l’équivalent de 150 000 à 260 000 organismes.

Les espèces menacées

Pour les auteurs de l’étude, inclure les invertébrés dans l’analyse était essentiel pour confirmer que nous assistons en fait au début de la sixième extinction de masse. Ils ont également souligné que les espèces marines et terrestres sont affectées de différentes manières.

Espèce de mollusque récemment éteinte à Rurutu, une des îles Australes (Image : Reproduction/O. Gargominy/A. Sartori/MNHN)

Les espèces insulaires, comme celles qui vivent sur les îles hawaïennes, sont plus touchées que celles qui habitent les continents. De plus, pour les auteurs, le taux d’extinction des plantes semble être inférieur à celui des animaux terrestres.

Les chercheurs ont également déclaré que les initiatives ont réussi à préserver des espèces “plus charismatiques”, en laissant de côté beaucoup d’autres. Vraiment autres initiatives ne suffisent pas à inverser la tendance générale à l’extinction initiée par l’espèce humaine.

Nier la crise et l’accepter sans réagir – ni même la pousser vers l’avant – a déclaré Cowie, c’est renoncer à la responsabilité commune à l’humanité. “Et cela ouvre la voie à la Terre pour continuer sur sa triste trajectoire vers une sixième extinction de masse”, a-t-il réfléchi.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique Biological Reviews.

La source: Examens biologiques, Passant par SOEST

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