La seule bonne chose qui reste à propos de Facebook

Lorsque Briana Goodman a donné naissance à des jumeaux en 2015, elle s’est retrouvée entourée de personnes lui disant la meilleure façon de prendre soin de ses nouveau-nés. Chaque fois qu’elle utilisait une méthode d’entraînement au sommeil qui encourage les bébés à crier et à s’apaiser, tout le monde semblait avoir une opinion critique à partager. Mais il y avait un endroit vers lequel Goodman, une revendeuse de vêtements dans une banlieue de Baltimore, pouvait toujours se tourner lorsqu’elle voulait parler de sa tactique préférée : un groupe Facebook appelé «Groupe de soutien pour la méthode ‘Moms On Call’.”

Goodman était ravi de trouver un groupe de femmes partageant les mêmes idées qui pensaient pouvoir partager librement leurs expériences sans craindre d’être critiquées. Le groupe “était une très, très grande partie de ma vie et m’a permis de rester en contact avec la réalité”, m’a dit Goodman au téléphone. “Cela a changé ma vie pour le mieux car cela m’a appris à faire dormir mes enfants toute la nuit … C’était vraiment agréable d’avoir d’autres personnes, d’autres mamans.” Maintenant administratrice du groupe, elle aide les mères avec des enfants plus jeunes que les siens à traverser l’une des périodes les plus stressantes de l’éducation des enfants.

Mais utiliser Facebook – qui a été en proie à des scandales de violation de la vie privée et de désinformation politique au cours des dernières années – pour favoriser une communauté comme celle-ci laisse certains membres, dont Goodman, mal à l’aise. La débâcle de Cambridge Analytica, au cours de laquelle 87 millions d’utilisateurs de Facebook ont ​​vu leurs données personnelles divulguées, et la révélation des Facebook Papers selon laquelle la société a diffusé de fausses informations sur l’élection présidentielle de 2016, ont mis en lumière les systèmes contraires à l’éthique de Facebook. “C’est juste une de ces choses, où, pour le meilleur ou pour le pire, [Facebook] est attaché à nous d’une manière que je ne sais pas si nous pourrons un jour nous défaire », a déclaré Goodman. “Vous pouvez voir que ce n’est pas bon, mais qu’est-ce que vous êtes censé faire d’autre?” Elle fait partie des nombreuses personnes pour qui les groupes Facebook offrent une expérience sociale incomparable, mais qui peinent également à concilier cela avec les pratiques antidémocratiques de la plateforme.

Selon l’entreprise, les groupes Facebook connectent plus de 1,8 milliard personnes chaque mois. L’un des principaux avantages de la fonctionnalité est qu’elle permet aux utilisateurs de s’auto-ségréger en mini-sociétés organisées, telles que “traits asiatiques subtils», un groupe dédié aux mèmes effrontés sur la diaspora asiatique, ou «Corgis désapprouvant», qui présente des photos humoristiques des chiens. Les deux groupes comptent plus d’un million de membres. D’autres, comme “Personne blanche. Faire quelque chose.», permettent aux gens d’avoir des conversations difficiles sur la race de manière constructive. Un autre groupe, Mamans africaines en Deutschland, aide les femmes à créer des liens lorsqu’elles se retrouvent à vivre dans un nouvel endroit. Tous les groupes ne fonctionnent pas comme un refuge social pour les utilisateurs, mais beaucoup le font. Une femme avec qui j’ai parlé, qui fait partie d’un groupe pour agriculteurs homosexuelsm’a dit: “J’ai été consciente à quel point c’est comme ma bouée de sauvetage pour les autres.”

Plusieurs administrateurs et membres de groupes Facebook m’ont décrit l’énigme de s’appuyer sur une plate-forme imparfaite pour créer des communautés fortes et inestimables pour de nombreuses personnes. Ils comprennent que leurs groupes existent sur un site controversé, mais ils disent aussi que peu d’alternatives ont la capacité de créer une communauté comme le fait Facebook. “En tant que personne qui essaie vraiment de vivre la vie la moins dangereuse possible, il y a cette presque défaite que je trouve quand je pense à utiliser Facebook”, Alexx Duvall, co-fondateur de “Lieu de rencontre des amis des plantes de NYC“, m’a-t-il dit au téléphone. Même si le groupe, qui organise des événements réels et virtuels pour les amoureux des plantes, possède un compte Instagram et une liste de diffusion par e-mail, Duvall constate que la communauté qu’il cultive sur Facebook est finalement plus active. Entretenir ce niveau rare de connexion peut sembler plus important que d’autres préoccupations que les gens peuvent avoir au sujet de l’éthique de Facebook.

UN étudier de Le laboratoire de gouvernance de l’Université de New York soutient cette notion : il a constaté que la plupart des membres et administrateurs de groupes Facebook sont plus préoccupés par la facilitation de discussions productives que par la confidentialité. “Celles-ci [groups] sont des poches d’auto-gouvernance démocratique dans un espace largement antidémocratique », m’a dit Beth Simone Noveck, l’une des auteures du rapport, au téléphone. En fait, la fonctionnalité Groupes a été promue, en partie, pour réhabiliter la réputation « antidémocratique » de l’entreprise. Facebook a lancé les groupes en 2010, mais il n’a pas pivoté vers se concentrer sur la fonctionnalité jusqu’en 2016, après que l’entreprise ait fait l’objet d’un examen minutieux de son rôle dans la perpétuation de la désinformation pendant la campagne présidentielle. Pour stimuler l’engagement, Facebook a fortement commercialisé la fonctionnalité, affirmant que l’entreprise créait des communautés “significatives” de personnes partageant les mêmes idées. La tactique a fonctionné. “C’est un récit très positif pour l’entreprise et extrêmement rentable car tout le travail est effectué par les membres et par les modérateurs”, a déclaré Noveck. (Facebook a prévu de nombreuses mises à niveau pour les groupes en 2022, notamment en permettant aux membres de créer des sous-groupes encore plus ciblés par région.)

Une personne morale vantant la création de communautés « significatives » peut sembler sombre, mais l’affirmation s’est confirmée pour certains. Lorsque la fille de sept mois de Kelly Lavoie a été diagnostiquée pour la première fois avec des spasmes infantiles, une forme d’épilepsie qui peut causer de graves dommages au cerveau en développement des nourrissons, elle a fait ce que feraient tous ceux qui viennent de recevoir un diagnostic dévastateur : elle a cherché sur Google. “J’ai été dévasté par tout ce que j’ai vu là-bas”, m’a dit Lavoie, un programmeur informatique basé dans le Wisconsin. “Ils ont dit que [these babies] ne vivraient pas une vie productive, que certains d’entre eux meurent, qu’ils régressent pour redevenir des nouveau-nés et qu’ils ne sortent jamais de cette étape. Ce n’est que lorsqu’elle a découvert le groupe Facebook “Infantile Spasms” qu’une partie de son anxiété a reculé. Elle a trouvé des parents comme elle, dont certains étaient membres depuis des années, aidant les nouveaux arrivants à comprendre différents médicaments et processus, et offrant leur soutien à tous ceux qui recherchaient du réconfort et de l’empathie. Pourtant, les violations de la vie privée de Facebook persistent dans son esprit. « En tant que programmeur informatique, c’est très préoccupant. Je sais à quel point les violations peuvent être dommageables », a-t-elle déclaré. « Et oui, je fais une pause pour ça. Mais [I have] un enfant handicapé. Elle s’est résolue à “prendre des précautions” concernant sa sécurité en ligne, mais finalement, le groupe est trop important pour qu’elle y renonce.

Même lorsque leurs enfants se rétablissent complètement, les personnes atteintes de « spasmes infantiles » sont restées là pour aider les autres. “Certains parents ont des enfants typiques”, m’a dit Holly Rickman, une administratrice du groupe, au téléphone. « Certains parents ont des enfants qui n’ont pas eu une aussi bonne trajectoire. Mais il y a ce sentiment de revenir à votre prochain. Pour les soignants comme Rickman, les préoccupations concernant la vie privée doivent être mises en balance avec l’effet que des groupes comme ceux-ci ont eu sur la vie des membres. “N’importe qui peut prendre vos informations à tout moment, et c’est en quelque sorte à vos risques et périls. Mais en même temps, le bénéfice que vous gagnez l’emporte sur le risque », a-t-elle déclaré. Rickman m’a dit que ce groupe est l’un des seuls endroits où elle a pu trouver où une condition comme les spasmes infantiles, qui affecte 2 000 à 2 500 enfants aux États-Unis chaque année, est discuté.

L’utilité des groupes Facebook s’est parfois étendue au-delà de la connexion interpersonnelle : pendant les premiers stades de la pandémie de coronavirus, les professionnels de la santé utilisé la fonction pour partager des informations et des ressources importantes sur le COVID-19. Et des groupes comme “Infantile Spasms” qui se concentrent sur conditions médicales rares peut être indispensable à ceux qui ont désespérément besoin d’informations et de conseils. Il est clair que les personnes qui ont créé ces espaces uniques peuvent avoir du mal à abandonner une plate-forme nuisible, surtout si elles considèrent les groupes comme essentiels à leur bien-être. Les gros titres négatifs peuvent continuer à affliger Facebook, mais les relations formées au sein des groupes maintiendront très probablement les gens connectés.

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