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La saison de la WNBA 2024 : Une bataille serrée pour le titre et des performances marquantes

La saison de la WNBA 2024 : Une bataille serrée pour le titre et des performances marquantes

2024-05-28 20:45:58

La saison WNBA 2023 a couronné une équipe n°1 fil à fil. Les Aces de Las Vegas sont entrés dans l’année en tant que champions en titre et ont conservé la première place du classement de la ligue – et de ces classements de puissance – toute l’année assez confortablement, même avec un bref évanouissement en août.

Jusqu’à présent, 2024 n’a pas été la même histoire de domination pour Las Vegas. Les Aces, malgré un début de saison avec quatre matchs à domicile contre des adversaires qui n’ont pas réussi à se qualifier pour les séries éliminatoires de la saison dernière, n’ont pas toujours semblé favoris au titre. Leur défense est inférieure à la moyenne de la ligue, et même leurs victoires contre le Phoenix Mercury et les Los Angeles Sparks ont été plus nerveuses que prévu.

Peut-être que cette tendance changera lorsque Chelsea Grey reviendra dans l’alignement, mais pour l’instant, la ligue connaît plus de parité par rapport à n’importe quel point de la saison dernière. Les équipes de loterie projetées éliminent les prétendants au titre. La bataille pour la première place de ce classement s’est déroulée au coude à coude, se résumant essentiellement à une faute commise dans les 10 dernières secondes d’un match en prolongation.

La promesse de l’imprévisibilité d’une soirée donnée et la menace d’une véritable course aux séries éliminatoires ont contribué à donner suite au battage médiatique de la saison WNBA la plus attendue à ce jour. Profitez de l’imprévisibilité tant qu’elle dure.

Trois performances marquantes

Le jeu presque parfait de Kayla McBride

Au début de cette saison, le pourcentage de 3 points de McBride avait chuté pendant trois années consécutives avec les Lynx du Minnesota. Il était juste de se demander si la future joueuse de 32 ans qui joue régulièrement toute l’année (elle était la MVP du Final Four en remportant un autre titre de l’EuroLeague cette intersaison avec Fenerbahçe) connaissait un dérapage lié à l’âge.

Le début de cette campagne a apaisé ces inquiétudes. Les statistiques sur cinq matchs sont sujettes à une certaine exagération, mais McBride affiche une moyenne de 17,2 points et un record en carrière de 3,8 passes décisives par match. Son pourcentage de réussite effectif est de 70,4 – pour le contexte, son précédent record sur une saison complète est de 52,6. Les Lynx marquent 40,6 points de plus pour 100 possessions avec elle sur le terrain en route vers un départ 4-1. Peut-être que son seul défaut était un fondu manqué au buzzer contre le Connecticut Sun qui aurait porté ce record à 5-0.

Comment McBride a-t-il réagi à cet échec ? Elle a perdu 14 points et ajouté 5 passes décisives contre le New York Liberty tout en défendant Betnijah Laney-Hamilton et en la limitant à 4 points sur 2 tirs sur 8. Le lendemain, lors du deuxième match consécutif, McBride a été parfaite sur le terrain pendant 37 minutes, réalisant ses neuf buts sur le terrain et ses cinq lancers francs tout en gardant les All-Stars Rhyne Howard et Allisha Gray. La magie s’est dissipée à la fin du match, mais même dans ce cas, l’un de ses échecs aurait pu être charitablement considéré comme un revirement.

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McBride doit être défendue comme s’il s’agissait d’un tir à longue portée avec cinq alarmes. Elle se classe 13e pour le plus grand nombre de 3 dans l’histoire de la WNBA, et entrer dans le top 10 est à sa portée cette saison, même si elle se calme probablement après son taux de tir de 51,4 pour cent.

La tournée de vengeance de Monique Billings

Billings avait passé l’intégralité de sa carrière professionnelle avec le Atlanta Dream avant son départ hors saison. Elle a choisi de signer avec les Sparks, l’équipe de sa ville natale, mais a finalement été éliminée en dernière position au camp d’entraînement.

Son absence de la WNBA n’a pas duré trop longtemps puisque les Wings de Dallas ont appelé une fois Natasha Howard et Jaelyn Brown tombés lors de la soirée d’ouverture, et Billings a été « la pièce manquante » pour les Wings, selon les mots de l’entraîneur Latricia Trammell. Réserve en carrière, Billings est entrée dans la formation de départ pour Dallas lors de son deuxième match et a récolté en moyenne 19 points et 10 rebonds alors que les Wings allaient 2-1 cette semaine.

Dans un drôle de coup du sort, deux des matchs se sont déroulés contre Atlanta et Los Angeles. Billings a récolté 20 points et 10 rebonds contre le Dream, une ligne de statistiques qu’elle n’a réussi qu’une fois en six ans à Atlanta. Elle a battu individuellement sa remplaçante Tina Charles dans la soirée, mais Dallas n’a pas réussi dans le résultat final.

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Billings ne se laisserait pas refuser par sa deuxième opportunité de se venger. Contre les joueurs qu’elle a affrontés au camp d’entraînement deux semaines auparavant, Billings était dominante sur le verre. En seconde période, malgré une séquence consécutive, elle a réussi trois rebonds offensifs, contre zéro pour les Sparks. Son lay-up devant Cameron Brink à 2 1/2 minutes de la fin a donné aux Wings une avance qu’ils ne abandonneraient pas. Sur la possession qui a suivi, elle a réussi deux lancers francs et a fait taire la foule – les supporters locaux qu’elle avait autrefois espéré représenter – alors qu’elle retournait en courant sur le sol.

«Beaucoup d’émotions», dit-elle. “Tout ce que je peux dire, c’est que la patience est amère, mais le fruit est doux.”

Les cinq premières auditions de Jordan Horston

Lorsque le Seattle Storm a réuni quatre All-Stars durant l’intersaison, la question s’est posée de savoir qui jouerait à leurs côtés. Victoria Vivians a remporté le poste pour l’instant, mais ce n’est peut-être qu’une question de temps avant que Jordan Horston la supplante, au moins dans les cinq derniers. Horston, qui en est à sa deuxième saison, n’a toujours pas compris comment marquer efficacement, mais elle fait un peu de tout le reste bien, et c’est sans doute plus important lorsqu’elle joue aux côtés de tant d’autres talents de buteuse.

Elle boxe des joueurs plus gros et cherche des rebonds. C’est une passeuse intelligente, surtout en dehors des drives lorsqu’elle a déjà compromis la défense, et elle est toujours à la recherche de ses gros joueurs à l’intérieur. Horston est également un meneur de jeu défensif actif ; ses 9 actions au total (vols et blocages) cette semaine ont été éclipsées par seulement Napheesa Collier et Brink.

Horston réalise des jeux gagnants. Au cours de la semaine dernière, elle s’est classée sixième de la ligue en plus-moins derrière cinq membres des Lynx et Sun. C’est le genre de joueur que le Storm voudra sur le terrain alors qu’il tentera de revenir en séries éliminatoires.

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Recrue de la semaine

Sevgi Uzun, Ailes de Dallas

Avec plusieurs années d’expérience professionnelle en Turquie – dont un championnat d’EuroLeague avec Fenerbahçe la saison dernière – le joueur de 26 ans n’est qu’un rookie en WNBA. Néanmoins, on lui a demandé de diriger le spectacle pour une équipe qui est un concurrent potentiel et qui connaît un roulement de personnel important. Ce n’est pas facile pour n’importe quel meneur, encore moins pour un nouveau venu dans ce style de jeu.

“Elle dirige bien notre équipe, a confiance et nous maintient en équilibre”, a déclaré sa coéquipière Arike Ogunbowale.

Le contrôle du ballon d’Uzun jusqu’à présent a été remarquable. Elle se classe dans le top 6 de la ligue en termes de ratio passes décisives et, la semaine dernière, elle est derrière Jackie Young parmi les meneurs de jeu titulaires. Face à la pression du ballon de Natasha Cloud et Kahleah Copper à Phoenix, Uzun a réalisé 3 revirements, puis a enchaîné avec 8 passes décisives sans revirement contre Los Angeles. Ce n’est pas comme si Uzun avait une aversion pour le risque, comme elle l’a démontré avec une passe au-dessus de la tête à Teaira McCowan dans la peinture contre les Sparks.

Les Wings ont placé une grande confiance en Uzun en renonçant à Veronica Burton, en échangeant Crystal Dangerfield et en ne signant pas à nouveau Odyssey Sims. Le rôle de meneuse de jeu lui appartient entièrement, et elle valide jusqu’à présent leur conviction.

Jeu à faire le tour

Los Angeles Sparks au Chicago Sky, 20 h (HE) jeudi

Cameron Brink contre Angel Reese. Les grands rookies se sont affrontés deux fois en deuxième année d’université, lorsque Reese était au Maryland et Brink à Stanford, mais ils ne se sont pas rencontrés depuis que chacun est devenu All-American. Ils ont tous deux déjà impressionné en tant que titulaires de la WNBA, Brink menant la ligue en blocs par match et Reese en rebonds offensifs. Lorsque les Sparks et le Sky s’affronteront, ces deux-là devront se protéger, ce qui pourrait donner lieu à ce qui pourrait être la meilleure confrontation directe entre recrues de la saison.

(Photo d’A’ja Wilson, Jackie Young et Kiah Stokes : Jeff Bottari / NBAE via Getty Images)


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