La résilience a aidé l’Utah à gagner une « opportunité incroyable » de jouer dans son premier Rose Bowl

Depuis qu’il a pris les rênes de l’Utah en 2004, l’entraîneur-chef Kyle Whittingham a connu un large éventail de hauts et de bas au cours du voyage des Utes vers leur premier Rose Bowl.

Le natif de Californie du Sud connaît bien l’importance du plus ancien jeu de boules du football universitaire. Avec 11 victoires de bowl en tant qu’entraîneur-chef et le deuxième pourcentage de victoires de bowl le plus élevé parmi les entraîneurs actifs, Whittingham obtiendra son premier aperçu professionnel de l’étape du Rose Bowl que les écoles locales USC et UCLA aspirent à atteindre chaque année.

L’ascension de l’Utah sur le devant de la scène nationale a été marquée par des pertes personnelles et professionnelles. Les obstacles des 12 derniers mois se sont transformés en motivation, les Utes n ° 11 (10-3) se concentrant désormais sur l’élimination de l’Ohio State n ° 6 (10-2) au Rose Bowl pour couronner la saison samedi après-midi.

“Nous devons avoir de la patience”, a déclaré le coordinateur défensif de l’Utah, Morgan Scalley. « L’Utah est très respecté et nous avons passé un certain nombre d’années à gagner ce respect. Nous ne sommes toujours pas un programme de destination, selon le reste du pays. Nous devons être capables de nous développer.

Les Utes ont percé le Pac-12 South avec un record de conférence de 8-1 et ont battu l’Oregon 38-10 lors du match de championnat Pac-12.

La finition impressionnante dans la division n’a pas été sans chagrin, car le demi de coin Aaron Lowe a été tué lors d’une fusillade le 26 septembre, moins d’un an après la mort de son coéquipier Ty Jordan des suites d’une blessure par balle auto-infligée accidentelle.

« Ce n’était pas le départ que nous voulions, mais cela n’a pas affecté notre objectif. Notre objectif était de gagner le Pac-12 », a déclaré le secondeur de l’Utah Nephi Sewell. “Je pense qu’à ce moment où nous nous sommes tous réunis et avons partagé ce que nous [thought] ce que Ty et Aaron auraient voulu que nous fassions, c’est là que nous avons tous cliqué ensemble.

L’Utah entrera sur le terrain samedi avec six joueurs qui se sont déclarés pour le prochain repêchage de la NFL mais ont tout de même choisi de participer au Rose Bowl. Le joueur de ligne offensive Nick Ford, l’ailier défensif Mika Tafua, l’ailier rapproché Cole Fotheringham, le porteur de ballon TJ Pledger, le receveur Britain Covey et Sewell sont les têtes d’affiche des meilleurs talents de l’Utah en route pour le niveau suivant.

L’État de l’Ohio, en revanche, sera privé des meilleurs joueurs qui se sont déclarés pour le repêchage et qui ne participeront pas au match de bowl. Les receveurs larges Chris Olave et Garrett Wilson, le plaqueur défensif Haskell Garrett et le plaqueur offensif Nicholas Petit-Frere se sont retirés pour éviter les blessures qui pourraient avoir une incidence sur leur statut de repêchage.

“Je sais une chose”, a déclaré le coordinateur offensif de l’Utah Andy Ludwig de l’alignement de l’Ohio State. “Quand un gars part, ils ont un autre bon joueur prêt à intervenir et à prendre sa place.”

Les Buckeyes viennent de subir une défaite déséquilibrée contre le Michigan. L’État de l’Ohio n’a récolté que 64 verges au sol contre la défense du Michigan, un nombre remarquablement bas pour une équipe classée dans le top 50 du football universitaire en termes de verges au sol par match.

“Nous avons tous l’impression d’être adossés au mur en sortant de ce dernier”, a déclaré l’entraîneur secondaire de l’Ohio State, Matt Barnes. « Maintenant, nous avons la chance de nous regrouper et de nous entraîner fort et nous sommes plus motivés que jamais. Nous devrons l’être, car encore une fois, c’est une très, très bonne équipe de football. Très talentueux, extrêmement bien entraîné et très physique.

Utah a bien neutralisé les attaques adverses cette saison. La défense a limité les équipes à une moyenne de 122,5 verges au sol par match, avec seulement 11 touchés marqués sur 439 tentatives au sol.

“Pour nous, il s’agit d’arrêter la course et de s’amuser dans les troisièmes essais”, a déclaré Tafua. « Une fois que vous avez arrêté la course, vous pouvez poursuivre un peu le quart-arrière. [Ohio State quarterback CJ Stroud] sort le ballon très rapidement. Cela devrait être un bon défi pour nous.

Il a fallu une décennie aux Utes pour atteindre le Rose Bowl après avoir rejoint le Pac-12 et maintenant ils font pression pour une victoire qui renforcerait encore leur réputation nationale.

“[Our] L’état d’esprit est de jouer du mieux que nous pouvons dans le « Grand-père de tous », a déclaré le secondeur de l’Utah Devin Lloyd. “C’est une opportunité incroyable pour le programme, pour l’université, d’être la première équipe à aller au Rose Bowl.”

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