La puce A12, la première du marché de l'iPhone XS, donne à Apple un gros avantage sur ses concurrents

Pour avoir une idée de la petite taille des éléments électroniques sur la puce Apple A12 Bionic au cœur de l’iPhone XS, XS Max et XR, le premier regard est vraiment dur sur un cheveu humain.

C'est mince, évidemment. Mais il est encore assez épais pour que vous puissiez adapter environ 10 000 composants électroniques d'A12 sur toute sa largeur. Cette miniaturisation est une "avancée majeure", a déclaré mercredi le directeur marketing d’Apple, Phil Schiller, déclarant que l’A12 était la première puce du secteur à être fabriquée selon un procédé de fabrication de 7 nanomètres.

Un nanomètre est un milliardième de mètre, alors quand Apple est passé du processus de 10 nm de la puce A11 au 7 nm de l'A12, la société a pu doubler le nombre d'éléments de circuit appelés transistors dans la même surface. Dans le cas de l'A12, cela représente 6,9 ​​milliards de transistors.

Vous n'avez pas nécessairement besoin de comprendre les nuances des tailles de transistors ou à quel point un nanomètre est petit. L’essentiel est que l’avancement permettra à l’iPhone XS et à XS Max d’exécuter des graphismes 50% plus rapides que l’iPhone X de 2017, tandis que les logiciels d’intelligence artificielle fonctionneront 8 fois plus vite. Et peut-être le plus important, votre batterie ne sera pas épuisée.

L’A12 "est tellement en avance sur l’industrie qu’elle sera toujours compétitive avec les meilleurs smartphones Android d’ici deux ans, et massivement plus puissante que les téléphones bas de gamme", explique Ben Thompson, analyste chez Stratechery.

La course aux puces à 7 nanomètres

Apple considère le processus 7nm et les fonctionnalités qu'il permet comme un avantage majeur.

"L'A12 Bionic est la première puce 7nm de l'industrie. C'est une avancée majeure", a déclaré Schiller lors du lancement de l'iPhone XS. "Cette A12 Bionic est sans conteste la puce la plus intelligente et la plus puissante jamais installée sur un smartphone."

Dans cette photo composite, le directeur marketing d’Apple, Phil Schiller, présente certaines des caractéristiques du processeur A12 Bionic qui alimente les smartphones iPhone XS, XS Max et XR.

Stephen Shankland / CNET

Mais Apple a remporté la course de 7 milles par le nez.

Huawei, qui a récemment dépassé Apple pour revendiquer la deuxième place dans les livraisons de smartphones après que Samsung ait été classé, enverra ses téléphones Mate 20 et Mate 20 Pro en octobre, quelques semaines après l'arrivée de l'iPhone XS et XS Max. Les modèles Mate utilisent le processeur Kirin 980 de Huawei, également construit avec un processus de 7 nm.

Qualcomm, qui fournit aux processeurs de nombreux téléphones Android haut de gamme, utilise aujourd'hui les processus 10 nm des fonderies de puces. Son modèle de nouvelle génération, probablement appelé le Snapdragon 855, sera construit avec 7 nm de fabrication. On peut presque voir Apple, qui est en train de se disputer avec Qualcomm, qui se moque du géant de la puce mobile.

Une telle vantardise est ordinaire dans les cercles technologiques, mais il y a un sous-texte ici.

"Apple souhaite qu’ils aient rapidement accès au dernier processus", a déclaré Kevin Krewell, analyste chez Tirias Research. Le passage à la fabrication 7nm depuis des années a été difficile, mais Apple a les moyens financiers nécessaires pour réclamer une grande partie des premières puces lancées par les usines.

Les modèles XS et XS Max d’iPhone seront commercialisés en septembre. Phil Schiller, le directeur marketing d’Apple, se targuera d’être le premier à utiliser le procédé de fabrication de 7 nanomètres de nouvelle génération.

Les modèles iPhone XS et XS Max seront commercialisés en septembre. Phil Schiller, directeur du marketing chez Apple, se targuera d’être le premier à utiliser le processus de fabrication de 7 nanomètres de nouvelle génération. Mais les modèles basés sur des puces 7nm de rivaux comme Huawei arriveront peu après.

Capture d'écran de Stephen Shankland / CNET

Bien qu’Apple conçoive ses propres puces, elle s’appuie sur Taiwan Semiconductor Manufacturing Corp. (TSMC) pour les fabriquer dès maintenant. Les puces prototypes Snapdragon de nouvelle génération de Qualcomm sont également construites par TSMC, mais ce sont les téléphones d’Apple qui seront livrés par millions ce mois-ci.

Le véritable avantage du processus 7nm est que Apple peut tout faire sans aplatir votre batterie. "La consommation réduite peut prolonger la durée de vie de la batterie ou permettre à Apple d’augmenter ses performances de 20% lorsque l’utilisateur a besoin de davantage de puissance", a déclaré Linley Gwennap, analyste chez Linley Group.

De nouveaux cerveaux d'IA dans la puce A12 d'Apple

L'industrie des puces est en proie à la panique depuis plus de dix ans, alors que les progrès constants réalisés dans les vitesses d'horloge du processeur, toujours plus rapides, se faisaient plus rares. Cela a obligé les fabricants de puces à trouver d’autres moyens d’améliorer la qualité des puces, car le même logiciel n’est plus automatiquement exécuté plus rapidement avec chaque nouvelle génération de puces.

Les circuits spéciaux ont été l'un des principaux mécanismes d'adaptation. D'abord, les unités de traitement graphique, ou GPU, qui accélèrent non seulement les effets de jeu comme l'air brumeux et le chrome étincelant, mais aussi les calculs de physique qui rendent les explosions réelles. La puce A11 d'Apple avait trois moteurs GPU appelés cores, mais l'A12 en a quatre.

Plus récemment, les fabricants de puces ont commencé à ajouter une technologie de puce pour accélérer les tâches d’intelligence artificielle. L'IA, également appelée apprentissage automatique et réseaux neuronaux, permet aux appareils de comprendre les commandes vocales, de prendre de meilleures photos et de reconnaître les schémas cardiaques malsains. Le circuit intégré de l'A12 peut effectuer 5 trillions d'opérations par seconde, soit huit fois plus que l'A11.

Contrôler l'ensemble du périphérique

Apple est bien placé par rapport à certains concurrents car il contrôle non seulement le processeur, mais également le système d’exploitation et d’autres logiciels tels que la reconnaissance vocale et les applications photo. L'entreprise peut s'assurer que toutes les parties du système fonctionnent bien ensemble.

Moteur visuel Google Pixel

Le processeur Pixel Visual Engine de Google, qui est livré avec ses modèles de téléphones Pixel 2, est une puce distincte qui accélère certaines tâches de l'intelligence artificielle. Google l'a détaillé lors de la conférence Hot Chips.

Hot Chips / Google

Google a ajouté sa propre puce AI séparée, la Pixel Visual Core, à ses téléphones Pixel 2 en 2017. L'une des raisons: le contrôle du système d'IA a donné à Google la flexibilité pour tous les logiciels qui en dépendent, ont déclaré ses ingénieurs lors de la récente conférence Hot Chips.

Mais les cerveaux d’IA d’Apple sont intégrés directement à sa puce A12. La technologie appelée le système de calcul intelligent est "capable d'analyser les données du réseau neuronal et de déterminer à la volée s'il faut l'exécuter sur le processeur, le GPU ou le moteur neuronal", a déclaré Schiller.

Les analystes conviennent que l'IA est une nouvelle base clé pour l'informatique. Il va "toucher chaque morceau de logiciel moderne", a déclaré jeudi l’analyste de Creative Strategies, Ben Bajarin, dans une note de recherche. Et Apple a la tête en ce qui concerne l'IA dans les appareils mobiles.

"Apple s'approche dangereusement de la réalité", a déclaré Bajarin, "et les efforts qu’ils déploient en matière d’apprentissage automatique sont au centre".

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