La première étape pour conserver la Grande Barrière de Corail est de comprendre ce qui y vit

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Regardez cette photo de deux squelettes de corail ci-dessous. Vous seriez pardonné de penser qu’ils sont de la même espèce, ou du moins étroitement liés, mais les apparences peuvent être trompeuses. Ces deux espèces ont divergé il y a des dizaines de millions d’années, probablement plus tôt que notre lignée humaine séparée des babouins et des macaques.

Les scientifiques ont traditionnellement utilisé la morphologie (taille, forme et couleur) pour identifier les espèces et déduire leur histoire évolutive. Mais la plupart des espèces ont été décrites pour la première fois dans le 19ème siècle, et basé uniquement sur les caractéristiques du squelette de corail visibles au microscope.

La morphologie reste importante pour la reconnaissance des espèces. Le problème est que nous ne savons pas si une caractéristique morphologique particulière reflète l’ascendance de l’espèce ou a évolué indépendamment.

Notre nouvelle étude examiné les idées traditionnelles de et leurs relations évolutives en utilisant “phylogénomique“- en comparant des milliers de séquences d’ADN à travers les espèces de corail.

Nos résultats ont révélé que la diversité et la répartition des coraux sont très différentes de ce que nous pensions auparavant. Cela montre que nous ne connaissons toujours pas de nombreux aspects fondamentaux des coraux de la Grande Barrière de Corail.

Et après trois événements de blanchiment de masse en cinq ans, ne pas avoir une maîtrise des bases pourrait signifier nos tentatives d’intervenir et aider les coraux à survivre au changement climatique peut avoir des conséquences inattendues.

La première étape pour conserver la Grande Barrière de Corail consiste à comprendre ce qui y vit

Les squelettes de deux espèces de coraux staghorn avec la même forme de croissance «Bottlebrush». Ils peuvent sembler similaires, mais ils ne sont pas étroitement liés. Auteur fourni

Comment savons-nous quelle espèce est laquelle?

En dépit d’être l’un des mieux étudié écosystèmes marins sur Terre, il existe des lacunes fondamentales dans les connaissances autour de la Grande Barrière de Corail, notamment:

  • combien d’espèces de corail y vivent?
  • comment les identifier?
  • où se trouvent-ils dans le vaste écosystème de la Grande Barrière de Corail?

Trouver les réponses à ces questions commence par une «taxonomie» précise – la science de la dénomination et de la classification des êtres vivants.

Identifier les espèces en fonction de leur ressemblance peut sembler simple. Comme Darwin l’a dit, les espèces étroitement apparentées partagent souvent des caractéristiques morphologiques parce qu’elles les ont héritées d’un ancêtre commun.

Cependant, cela peut être trompeur si deux espèces non apparentées acquièrent indépendamment des caractéristiques similaires. Ce processus, appelé évolution convergente, se produit souvent lorsque différentes espèces sont confrontées à des défis écologiques similaires.






Une équipe internationale de scientifiques a développé un nouvel outil génétique qui peut les aider à mieux comprendre et, finalement, à travailler pour sauver les récifs coralliens.

UNE exemple classique de est les dauphins et les ichtyosaures préhistoriques. Ces animaux ne sont pas apparentés, mais partagent de nombreuses similitudes puisqu’ils occupent tous deux une niche écologique similaire.

À l’autre extrémité du spectre, la morphologie peut varier considérablement au sein d’une même espèce. On pourrait pardonner à un taxonomiste extraterrestre en visite sur Terre d’avoir décrit le Chihuahua et l’Irish Wolfhound comme deux espèces distinctes.

Faire entrer la taxonomie des coraux au 21e siècle

Nous avons utilisé la phylogénétique moléculaire, un domaine de recherche qui utilise des variations de séquences d’ADN pour reconstruire des généalogies. Des coraux aux humains, a révolutionné notre compréhension des origines et de l’évolution de la vie sur Terre.

Les approches moléculaires ont révolutionné notre compréhension de la diversité et de l’évolution des coraux, mettant en lumière branches plus profondes dans le corail “arbre de vie”. Mais au sein de groupes coralliens hyper-diversifiés et écologiquement importants, tels que les coraux staghorn du genre Acropora, nous sommes toujours dans le noir.






Les ichtyosaures ont dominé les océans du monde pendant des millions d’années.

Notre nouvelle technique résout ce problème en comparant des milliers de régions clés à travers les génomes de corail (le code génétique entier d’un organisme) pour aider à identifier les espèces de ce groupe écologiquement important pour la première fois. Cette méthode nous permettra également d’identifier les caractéristiques morphologiques qui reflètent une ascendance partagée et nous aidera à reconnaître les espèces lors de la plongée dans le .

Environ un quart de toutes les espèces de corail de la Grande Barrière de corail sont des coraux de corail, et ils fournissent une grande partie de la structure tridimensionnelle dont dépendent les poissons et de nombreux autres animaux des récifs coralliens, tout comme les arbres d’une forêt.

Malheureusement, les coraux staghorn sont également très sensibles aux menaces telles que le blanchiment thermique et la prédation par le seastar à couronne d’épines. L’avenir des récifs sera fortement influencé par le sort des .

Le risque d’“ extinctions silencieuses ”

Bien que nous ne sachions pas encore combien d’espèces de corail se trouvent sur la Grande Barrière de Corail ou à quel point elles sont répandues, de nombreuses espèces semblent avoir des aires de répartition beaucoup plus petites que ce que nous pensions auparavant.

La première étape pour conserver la Grande Barrière de Corail est de comprendre ce qui y vit

Corail Staghorn des îles Houtman Abrolhos. Crédit: Thomas Bridge, auteur fourni

Par exemple, nous savons maintenant que certains des coraux de l’île Lord Howe sont endémiques à seulement quelques récifs dans l’est subtropical de l’Australie et se produire nulle part ailleurs, même pas sur la Grande Barrière de Corail. Ils ont évolué dans l’isolement et l’eau de Javel à températures beaucoup plus basses que les coraux sur les récifs tropicaux.

Cela signifie que les coraux de l’île Lord Howe sont beaucoup plus préoccupants pour la conservation que ce qui est actuellement reconnu, car un événement de blanchissement grave pourrait entraîner l’extinction de ces espèces.

Le risque «d’extinctions silencieuses», où les espèces s’éteignent sans même être remarquées, est l’une des raisons de l’Australian Academy of Science’s Plan décennal de taxonomie, qui a conduit à l’objectif ambitieux de documenter toutes les dans les 25 prochaines années.

Intervenir maintenant peut avoir des conséquences inattendues

En avril, le Programme de restauration et d’adaptation des récifs L’étude de faisabilité du concept a trouvé 160 interventions possibles pour aider à sauver la Grande Barrière de Corail. Interventions proposées comprennent le déplacement des coraux des eaux chaudes vers les eaux plus froides, l’introduction de coraux tolérants à la chaleur génétiquement modifiés dans les populations sauvages, ainsi que la récolte et la libération de larves de corail.

La première étape pour conserver la Grande Barrière de Corail consiste à comprendre ce qui y vit

L’île Lord Howe abrite le récif de corail le plus au sud du monde. Crédits: Shutterstock

Qu’est-ce qui pourrait mal se passer? Des interventions bien intentionnées peuvent par inadvertance menacer communautés, par exemple, par l’introduction ou le déplacement de maladies à l’intérieur de la Grande Barrière de Corail. Crapauds de canne sont un exemple célèbre de conséquences imprévues: introduits dans les années 1930 pour lutter contre un insecte ravageur, ils font maintenant des ravages sur les écosystèmes australiens.

Toute intervention affectant l’écologie d’un système aussi complexe que la Grande Barrière de Corail nécessite une approche de précaution afin de minimiser les risques de conséquences involontaires et potentiellement négatives.

Ce dont nous avons besoin, à l’heure actuelle, c’est d’investir beaucoup plus dans la recherche fondamentale sur la biodiversité. Sans ces informations, nous ne sommes pas en mesure de juger si des actions particulières menaceront la résilience du récif, plutôt que de l’améliorer.


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Citation: La première étape pour conserver la Grande Barrière de Corail consiste à comprendre ce qui y vit (15 septembre 2020) récupéré le 15 septembre 2020 sur https://phys.org/news/2020-09-great-barrier-reef.html

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