La police britannique lutte pour lutter contre la maltraitance des femmes par ses propres agents

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LONDRES – James Mason était de service dans un poste de police du nord de Londres lorsqu’une jeune femme est entrée pour signaler qu’elle venait d’être agressée dans une rue de la ville. Déjà secouée, la femme est devenue encore plus énervée par les questions de M. Mason : Quels vêtements portait-elle pour travailler ? Avait-elle un petit ami ? Aimerait-elle aller dîner ?

Lorsqu’elle l’a contacté pour lui demander des mises à jour de cas, il a continué à la poursuivre agressivement. Et quand elle lui a dit qu’il était hors de propos, il a répondu dans un e-mail : « En fait, s’adresser aux victimes est positivement encouragé », ajoutant : « Tout cela fait partie du visage amical et accessible de la Met Police. C’est le rejet qui est mal vu.

M. Mason gravit les échelons du service de police métropolitain de Londres, devenant finalement inspecteur-détective en chef, tandis que la jeune femme est restée silencieuse sur l’épisode de 2011, affirmant dans une interview qu’elle ne se sentait pas habilitée à se manifester avant l’année dernière.

Lors d’une audience disciplinaire le mois dernier, au cours de laquelle la femme a obtenu l’anonymat, M. Mason a été reconnu coupable d’inconduite grave pour avoir abusé de son pouvoir d’officier à des fins sexuelles. Plutôt que d’être congédié, M. Mason a été reçu un dernier avertissement écrit ce mois-ci, une décision qui a choqué sa victime mais a reflété ce que les experts de la justice pénale décrivent comme un échec systémique au sein des forces de police britanniques alors qu’elles luttent pour contrôler ou discipliner les employés qui maltraitent les femmes.

En août, un ancien policier de Northumbria a été condamné sur des accusations d’attentat à la pudeur et d’inconduite pour une relation sexuelle d’exploitation avec deux victimes de violence domestique. Ce mois-ci, un officier de police du Nottinghamshire a été licencié et interdit de service après avoir envoyé des messages sexuellement suggestifs à une femme qu’il s’est arrêtée alors qu’il conduisait. Également ce mois-ci, un panel disciplinaire a découvert que la relation sexuelle d’un policier de Londres avec une femme sur laquelle il enquêtait pour un crime constituait faute grave.

Ce type de comportement des policiers a suscité l’indignation parmi les femmes, les groupes de défense des droits et les politiciens à travers la Grande-Bretagne, atteignant un sommet en septembre après la condamnation de Wayne Couzens, un policier londonien qui abusé de sa position pour kidnapper, violer et assassiner Sarah Everard.

La police a reconnu des faux pas dans la vérification de M. Couzens – qui a été condamné à une peine d’emprisonnement à perpétuité – ce qui a suscité des inquiétudes plus larges selon lesquelles les forces nationales ne faisaient pas assez pour identifier et arrêter les délinquants dans leurs rangs.

La jeune femme poursuivie par M. Mason – qui a demandé que son nom ne soit pas divulgué parce qu’elle a déjà été attaquée en ligne – a déclaré qu’elle estimait que la police était plus soucieuse de préserver la carrière de M. Mason que sa sécurité. “Ils ne devraient pas être protégés”, a-t-elle déclaré dans l’interview.

M. Mason, qui s’est excusé lors de son audience disciplinaire, a conservé son poste d’inspecteur-détective en chef. Les efforts pour le joindre par l’intermédiaire de la police métropolitaine ont échoué.

Environ 2 000 policiers à l’échelle nationale ont été accusés d’inconduite sexuelle, y compris de viol, au cours des quatre dernières années, selon les statistiques divulguées dans une enquête sur Channel 4. Seuls 8 % d’entre eux ont été licenciés. Dans près de 60 pour cent des cas, aucune mesure n’a été prise contre l’accusé. La grande majorité des cas, même ceux dans lesquels une inconduite a été identifiée, n’aboutissent jamais à des accusations criminelles, a révélé l’enquête.

Zoë Billingham, ancienne inspectrice d’un groupe de surveillance indépendant qui examine les services de police en Grande-Bretagne, a déclaré que même si le crime de M. Couzens était un cas extrême, il devait être considéré dans un contexte plus large.

“Le récit ne devrait pas être: ‘C’était une aberration, c’était un cas unique, c’était un mauvais œuf'”, a-t-elle déclaré. « Ce devrait être : que faisons-nous en matière de maintien de l’ordre pour mettre fin à cette tolérance misogyne de comportements inappropriés ? »

Alors que ceux qui se comportent mal représentent un petit nombre d’officiers dans l’ensemble, Mme Billingham a déclaré que ces cas existent dans une culture où les officiers agissent en toute impunité et resserrent les rangs lorsque des accusations apparaissent.

Les fonctionnaires de police disent qu’ils ont fait des progrès. L’Independent Office for Police Conduct, un groupe de surveillance externe, a publié la semaine dernière de nouvelles données montrant que le nombre d’officiers faisant l’objet de procédures disciplinaires pour abus de leur position à des fins sexuelles avait fortement augmenté au cours des trois dernières années.

De 2018 à 2021, 66 policiers et membres du personnel de police ont fait l’objet de procédures disciplinaires à la suite d’enquêtes – dont 42 au cours de la seule année écoulée – et une faute a été prouvée dans 63 de ces cas, selon les nouveaux chiffres.

Les responsables affirment que l’augmentation est le résultat direct des efforts déployés pour s’attaquer à ce problème et demander des comptes aux responsables. De nombreux cas d’inconduite sexuelle sont classés comme corruption en raison d’abus de pouvoir, et ils déclenchent automatiquement une enquête par le groupe de surveillance. Mais certaines forces de police ne traitaient pas les cas comme de la corruption, elles n’ont donc pas été référées au groupe.

Pour les victimes – comme la femme qui a été agressée – l’expérience peut laisser une marque indélébile.

Le harcèlement a brisé sa confiance dans le système, a-t-elle déclaré. Lorsqu’elle s’est retrouvée dans une relation abusive des années plus tard, a-t-elle dit, elle hésitait à appeler la police.

Mais ces dernières années, après avoir observé le mouvement #MeToo et après une grande croissance personnelle, elle a déclaré qu’elle sentait qu’il était temps de rapporter l’épisode.

Au milieu d’un examen public accru, la police locale et nationale et les organes de surveillance ont pris des mesures pour répondre aux préoccupations. Le ministère de l’Intérieur, l’office gouvernemental chargé de la police, a annoncé une enquête sur les problèmes soulevés par le meurtre de Sarah Everard.

Le service de police de Londres, qui n’a pas répondu à une demande de commentaire, a annoncé son propre examen indépendant des normes et pratiques, et il prévoit d’augmenter le nombre d’enquêteurs qui enquêtent sur les abus policiers. Il prévoit également de créer une équipe dédiée pour enquêter sur les accusations d’inconduite sexuelle et de violence domestique.

Le Conseil national des chefs de police a demandé aux chefs de police britanniques d’examiner toutes les allégations d’inconduite sexuelle, d’attentat à la pudeur et de violence domestique impliquant des agents au cours des deux dernières années.

Certains anciens officiers ont été de fervents partisans d’une approche de tolérance zéro en matière d’inconduite sexuelle et pensent que les officiers devraient être immédiatement licenciés après qu’une enquête ait confirmé leur culpabilité.

Janet Hills, une sergent-détective récemment retraitée qui a servi dans la police métropolitaine pendant trois décennies et a également été présidente de la National Black Police Association, a déclaré que la transparence était la clé.

“Ils doivent l’appeler et être très flagrant et clair”, a-t-elle dit, “pas de tape sur le poignet.”

Elle a déclaré que d’après son expérience, les procédures internes d’inconduite ont été enfreintes parce qu’elles ont demandé à la police d’enquêter sur leurs pairs, décourageant ainsi les dénonciateurs de signaler.

« On nous demande de marquer nos propres devoirs », a-t-elle déclaré.

Les membres de la force qui ont tenté de dénoncer les mauvais comportements se sont souvent heurtés à des barrages routiers. Paige Kimberley, une ancienne officier de longue date, s’est vu refuser un poste de consultante auprès de la police après avoir signalé messages vulgaires, sexistes et abusifs dans un groupe WhatsApp avec des collègues masculins. Elle a remporté une action en faveur de l’emploi ce mois-ci contre la police de Londres.

L’avocat de Mme Kimberley, Terry Falcão, qui est également un ancien policier, a déclaré que l’affaire reflétait une culture plus large de «club de garçons». “Ils ont traité cela comme si de rien n’était”, a-t-il déclaré.

Sue Fish, l’ancien chef de la police du Nottinghamshire, qui a parlé de ses propres expériences d’agression sexuelle par des collègues, a déclaré qu’elle avait été inondée de messages d’officiers actuels et anciens qui tentaient de dénoncer. Certains ont vu des enquêtes se retourner contre eux dans une culture défensive et insulaire.

“La police britannique est brillante dans tant de choses”, a déclaré Mme Fish. “Mais il échoue systématiquement les femmes et les filles, il échoue systématiquement les gens en interne, et il échoue systématiquement les communautés marginalisées ou minoritaires.”

Mme Fish a déclaré qu’un leadership cohérent était nécessaire pour identifier et éliminer la misogynie au cœur du problème.

“Une partie de leur récit a été que Couzens était une pomme pourrie et qu’il pourrit le tonneau”, a-t-elle déclaré. Mais en fait, a-t-elle ajouté, “il y a beaucoup de mal dans le baril” qui maintient les bons officiers au sol et peut permettre aux prédateurs.

“Donc, en fait”, a-t-elle dit, “le problème clé est le canon.”

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