La plus grande abeille du monde retrouvée après 38 ans

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Une équipe de chercheurs a découvert la plus grande espèce d'abeille au monde sur une petite île du nord de l'Indonésie.

Abeille géante de Wallace (Megachile pluto), qui peut atteindre quatre fois la taille d’une abeille, a été vue vivante pour la dernière fois par des scientifiques en 1981. Mais l’an dernier, des chercheurs ont trouvé un spécimen dans un musée néerlandais rassemblé en 1991, tandis que deux autres individus frais ont été vendus aux enchères et ont été vendus à des collectionneurs privés.

Prouvant que les abeilles étaient clairement en vie, ces événements ont également révélé un commerce préoccupant de spécimens.

En janvier dernier, une équipe composée de chercheurs de l'Université de Princeton, de l'Université de Sydney, de l'Université Central Queensland et de l'Université Saint Mary's au Canada, ainsi que de guides locaux se sont employés à localiser cet insecte.

Après cinq jours passés à la recherche de la forêt tropicale sur une petite île indonésienne et à la recherche de termites dans les arbres, la veille du départ de l’équipe, ils ont finalement aperçu ce qu’ils avaient seulement espéré trouver: l’abeille géante de Wallace.

Une caméra prend une photo de l'abeille géante de Wallace sur un termitier

C'est la première fois que l'abeille géante de Wallace est photographiée vivante © Simon Robson / Global Wildlife Conservation

Clay Bolt, le photographe animalier qui a pris les images et la vidéo des insectes, a déclaré: 'Pour voir à quel point l'espèce est belle et belle dans la vie, entendre le son de ses ailes géantes frémir alors qu'il passait devant ma tête incroyable.

"C'était absolument époustouflant de voir ce" bouledogue volant "d'un insecte, d'avoir une preuve réelle devant nous à l'état sauvage."

La plus grande espèce d'abeille du monde

L’intrépide naturaliste Alfred Russel Wallace est le premier connu à avoir recueilli l’espèce dans 1859, lorsqu'il explorait l'île de Becan, une partie des îles du nord des îles Maluku, au nord de l'Indonésie. C'est lors de ces voyages dans l'archipel malais qu'il forma pour la première fois la théorie de l'évolution.

Il a réussi à ramasser une seule abeille, la décrivant comme «un grand insecte noir ressemblant à une guêpe, avec une mâchoire immense comme un doryphore». À l'époque, on ne savait pas pourquoi les femelles avaient un si grand ensemble de mandibules. Ce mystère serait résolu plus de cent ans plus tard.

En dépit de la taille de l'insecte et de sa position d'abeille la plus grande du monde, des décennies se sont écoulées sans autre observation de ce qui est devenu l'abeille géante de Wallace.

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Ces dernières années, des spécimens tels que celui-ci ont été vendus à des prix élevés par des collectionneurs privés. © Clay Bolt, claybolt.com / Global Wildlife Conservation

C'était jusqu'à ce qu'en 1981, l'entomologiste américain Adam Messer ait vu l'abeille sur l'île d'Halmahera, non loin de l'endroit où Wallace avait découvert l'insecte pour la première fois. D'autres enquêtes ont révélé que non seulement il était toujours présent sur Becan Île, mais qu'il vivait aussi sur l'île beaucoup plus petite de Tidore.

Messer a pu faire les toutes premières observations comportementales de l'abeille géante de Wallace, révélant enfin pourquoi les femelles avaient des mandibules si distinctives.

Il a constaté que les abeilles construiraient des nids dans les monticules de termites arboricoles appartenant à Microcerotermes Amboinensis. Pour fabriquer des tunnels et des chambres, les abeilles utilisaient leurs grandes mandibules pour collecter et transporter la résine d’autres arbres. Cette résine a ensuite été utilisée pour recouvrir l'intérieur du nid d'abeille avant qu'il ne durcisse, afin d'empêcher les termites d'y pénétrer.

Les femelles étaient beaucoup plus grandes que les mâles, qui n'avaient pas non plus les grandes mandibules. Les mâles ont plutôt été observés pratiquant comportement territorial près des nids, qui contenait jusqu'à six femelles et 22 larves en développement.

Au cours de ces enquêtes, Messer a noté que tous les termites ne contenaient pas d'abeilles, ce qui suggère que les insectes sont naturellement peu nombreux. Cela fournit au moins une explication de la raison pour laquelle ils ont passé si longtemps sous le radar.

Après ces observations, cependant, l'abeille géante de Wallace a été perdue une fois de plus.

Deux chercheurs sur le sol de la forêt regardant dans la canopée "data-interchange ="
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Les abeilles vivent dans les monticules de termites arborés, ce qui les rend un peu délicates © Simon Robson / Global Wildlife Conservation

Prisé par les collectionneurs

Il n'est pas rare qu'un insecte tel que l'abeille géante de Wallace disparaisse si longtemps. Sa rareté locale, le fait qu’elle n’était connue que par quelques petites îles indonésiennes et l’absence générale de recherches sur ces groupes d’animaux sont autant de facteurs qui font qu’il est assez facile pour les espèces d’insectes de passer inaperçues.

Mais au début de 2018 il y avait des résultats inquiétants.

De même que certains entomologistes abandonnaient tout espoir de de l'espèce Pour survivre face à ce développement rapide et à la déforestation dans une grande partie de l’Indonésie, en mars dernier, une seule abeille géante fraîche est apparue sur un site de vente aux enchères en ligne.

Collectée sur l'île de Becan, l'abeille a été vendue à un collectionneur privé pour un peu moins de 7 000 £ (9 100 $). En moins d’un an, un deuxième exemplaire est apparu sur le même site Web et vendu cette fois à 3 200 £ (4 150 $).

Bien que ces ventes ne soient pas enregistrées depuis près de quarante ans, elles sont probablement considérées comme légales au regard des normes internationales, car l'espèce n'est pas couverte par la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d'extinction (CITES) – mais ce n'est pas le cas. l'image entière.

En vertu de la législation nationale, les abeilles étaient presque certainement illégales, car le gouvernement indonésien fait très attention aux spécimens qu'elles permettent d'exporter.

Cela fait apparence de l'abeille dans les ventes aux enchères – et, ce qui est plus inquiétant, les prix élevés qu'ils commandent – un sujet de préoccupation grave.

Chercheur tenant l'abeille dans un tube en plastique "data-interchange ="
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L'abeille a environ quatre fois la taille d'une abeille ou un pouce humain © Clay Bolt, claybolt.com / Global Wildlife Conservation

Un avenir précaire

Alors que la confirmation de la de l'espèce la survie est une bonne nouvelle, il y a encore des questions sur son avenir.

L'abeille se trouve principalement dans les forêts primaires, ce qui signifie qu'elle doit faire face non seulement à la menace potentielle d'être commercialisée, mais également à la déforestation. Depuis 2000, l'Indonésie a perdu 15% de son couvert forestier, les terres étant défrichées pour l'agriculture et le développement.

Eli Wyman, un entomologiste de Princeton qui faisait partie de l'équipe, a déclaré: «La redécouverte de Messer nous a éclairés, mais nous ne savons toujours rien de cet insecte extraordinaire.

"J'espère que cette redécouverte suscitera de futures recherches qui nous permettront de mieux comprendre l'histoire de cette abeille unique en son genre et d'informer tous les efforts futurs visant à la protéger de l'extinction."

Il faut en savoir plus sur le comportement et l'écologie de l'abeille, par exemple pour savoir si elle construit des nids dans plusieurs espèces de termitières et exactement où elle se trouve encore. Cela pourrait ensuite être utilisé pour aider à mettre en place des mesures plus strictes pour protéger l'insecte.

Les chercheurs ont entamé des discussions avec des collaborateurs indonésiens dans l’espoir de pouvoir élaborer un plan d’action pour l’espèce.

La «redécouverte» de l'abeille géante de Wallace est également à noter car il s'agit de l'une des 25 espèces faisant partie du projet de recherche d'espèces perdues mené par Global Wildlife Conservation. Après la salamandre grimpante de Jackson, il s'agit de la deuxième espèce de la liste à être encore vivante, tandis qu'une troisième, le kangourou de Wondiwoi, a également fait les gros titres l'an dernier dans la mesure où il était potentiellement aperçu dans les forêts de Papouasie-Nouvelle-Guinée.

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