La plus belle heure des anges : retour sur leur victoire aux World Series 2002

Disney’s Baseball Land, maintenant appelé Angel Stadium et mieux connu à l’époque sous le nom d’Edison Field, n’était pas l’endroit le plus heureux sur Terre. Alors que 2001 se transformait en 2002, la Walt Disney Co. était impatiente de se débarrasser de son équipe de baseball.

Un mois avant que les Angels ne se présentent à l’entraînement de printemps, le président de l’équipe, Tony Tavares, a démissionné. Disney n’a pas pris la peine de le remplacer. La société a décidé que le gars qui dirigeait Disneyland pouvait aussi diriger les Angels, quand il avait quelques minutes supplémentaires.

Les coéquipiers des Angels (de gauche à droite) Troy Glaus, Bengie Molina et Troy Percival célèbrent après avoir vaincu les Giants de San Francisco pour le titre des World Series le 27 octobre 2002.

(Mark J. Terrill / Associated Press)

Ce type, Paul Pressler, a bien fait. Les Angels étaient sur le point d’échanger le voltigeur Darin Erstad aux White Sox de Chicago pour des perspectives, et Pressler a tué l’affaire. Closer Troy Percival avait juré de ne pas signer de prolongation de contrat avec les Angels parce qu’il pensait que Tavares avait divulgué les détails des négociations, et la présence de Pressler l’a persuadé de signer la prolongation.

En octobre, Percival a lancé le dernier lancer du dernier match du premier voyage des Angels aux World Series. Ballon volant. Champ central. Erstad l’a attrapé, et les anges étaient champions. Le titre du Los Angeles Times : “Fantasyland !”

Pour Disney, les Angels étaient la fondation prévue d’ESPN West, un rival potentiel de la chaîne câblée Fox Sports West. Lorsque le concept ESPN West s’est effondré, Disney a mis les Angels en vente.

Les Angels ont remporté 99 matchs cette saison-là, puis un record de franchise. Peu importe. Le jour où les Angels ont décroché leur première place en séries éliminatoires en 16 ans, le Times a rapporté que Disney avait embauché une banque d’investissement pour faire ce que l’entreprise n’avait pas été en mesure de faire seule : vendre les Angels.

Entre-temps, les anges de l’outsider ont bombardé les Yankees de New York, les Twins du Minnesota et les Giants de San Francisco. Le chef de Disney, Michael Eisner, s’est présenté au club-house des Angels pendant les séries éliminatoires, vêtu d’un t-shirt Mickey Mouse sous un blazer.

À l’époque, Eisner était l’un des cadres les plus puissants au monde, mais il se tenait inconfortablement seul dans le club-house. Il avait prêté peu d’attention aux Angels au fil des ans, donc la plupart des joueurs n’avaient aucune idée de qui il était.

Jackie Autry et Michael Eisner après la remise du trophée du championnat au manager d'Angel Mike Scioscia

Jackie Autry, l’épouse de Gene Autry, et le PDG de Disney, Michael Eisner, se tiennent ensemble sur le terrain après la victoire de l’équipe aux World Series contre les Giants.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Les World Series se sont transformées en une célébration de la propriété : non pas d’Eisner et de Disney, mais du propriétaire fondateur Gene Autry, le seul homme avec cinq étoiles sur le Hollywood Walk of Fame. Autry aimait tellement le baseball qu’il a accueilli l’équipe dans son complexe de Palm Springs pour l’entraînement de printemps, puis a regardé des matchs d’exhibition au stade de baseball branlant là-bas. Il n’y avait pas de suites de luxe. Il assistait avec joie aux jeux perché sur un tabouret, dans un tunnel inconfortablement étroit sous les gradins.

Autry était décédé quatre ans plus tôt, mais sa femme Jackie a fidèlement assisté aux matchs éliminatoires, offrant même au voltigeur Tim Salmon l’un des chapeaux de cow-boy d’Autry. Salmon l’a agité du terrain après la finale. Enfin, les Angels en avaient remporté un pour le Cowboy.

Il y avait tant d’images indélébiles en octobre : Erstad réalisant la prise décisive ; le lanceur John Lackey devient la première recrue en 93 ans à remporter le septième match de la Série mondiale; le joueur de deuxième but Adam Kennedy a frappé trois circuits pour égaliser un record en séries éliminatoires établi par Babe Ruth; Francisco Rodriguez, 20 ans, déroule la foudre de son bras droit ; Barry Bonds frappe un coup de circuit si loin que les caméras de télévision surprennent Salmon prononçant des mots d’admiration : “C’est la balle la plus éloignée que j’aie jamais vue frapper.”

Darin Erstad fait une chute lors du match 7 de la Série mondiale 2002 contre les Giants.

Darin Erstad fait une chute lors du match 7 de la Série mondiale 2002 contre les Giants.

(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Pourtant, pour un fan des Angels, le souvenir le plus vif de cette saison de championnat peut être résumé en deux mots : Game 6.

Jamais auparavant une équipe n’avait été traînée par autant de points dans un match éliminatoire des World Series et n’était revenue pour gagner. Les Angels l’ont fait: en baisse de cinq points et avec seulement huit retraits à revendre. Le succès le plus mémorable : un coup de circuit de Scott Spiezio, transformant le compagnon de premier but en héros culte et, au moins pour une nuit cet hiver-là, en rock star.

Mike Scioscia, le manager des Angels, a déclaré après le match qu’il ne pouvait comparer l’atmosphère d’Anaheim qu’à celle des moments de baseball les plus sacrés de la Californie du Sud, le home run de Kirk Gibson lors du premier match des World Series 1988 au Dodger Stadium.

“Il y avait à peu près autant d’électricité dans ce stade qu’il n’y en avait jamais eu”, a déclaré Scioscia. “Je pense que ce soir a dépassé cela.”

Les anges remportent les World Series 2002.

En une heure, les Angels ont transformé un déficit de 5-0 en une victoire de 6-5. C’est l’heure qui a changé le cours d’une franchise. Même si le propriétaire de l’équipe ne voulait plus posséder l’équipe, les joueurs voulaient posséder l’image de l’équipe : plus de gaffeurs et de trébuchants, des maléfices et des maléfices enterrés pour de bon, des gagnants et des champions pour toujours.

Alors que les Angels célèbrent le 20e anniversaire de la saison de championnat, cette heure se situe entre une équipe et une histoire complète et totale de futilité. Les Angels n’ont remporté aucun championnat avant 2002, et ils n’ont remporté aucun championnat depuis lors.

Sans cette heure, les Angels auraient terminé 61 saisons sans championnat. Aucune équipe des ligues majeures n’a joué aussi longtemps sans gagner une bague.

Sans cette heure, une équipe née en 1961 serait 0 pour 61.

Une équipe. Une heure.

L’histoire de cette heure, racontée par les joueurs de cette équipe :

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