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La pénurie de cheminots menace la reprise

by Nouvelles

Les chemins de fer de fret américains ont du mal à ramener des travailleurs, contribuant à un ralentissement du mouvement des produits chimiques, des engrais et d’autres produits qui menace de perturber les opérations de l’usine et d’entraver un rebond de la pandémie, selon les expéditeurs et les groupes commerciaux.

Les problèmes ont attiré l’attention des régulateurs fédéraux, qui craignaient que les réductions de coûts et les nouveaux plans opérationnels mis en œuvre dans la plupart des chemins de fer de fret célébrés à Wall Street n’aient entraîné un service médiocre pour certains clients.

“Les chemins de fer ne peuvent pas se réduire à des opérations rudimentaires”, a déclaré Martin Oberman, président du Surface Transportation Board. “Ce serait comme une équipe de football professionnelle n’ayant qu’un quart-arrière.”

Le conseil, qui supervise les chemins de fer de fret, examine les moyens d’améliorer la concurrence dans l’industrie ferroviaire, une mission soulignée dans le récent décret exécutif de l’administration Biden pour promouvoir des marchés plus compétitifs dans de nombreuses industries.

Les défis découlent en grande partie de deux problèmes qui secouent l’économie américaine : les pénuries de main-d’œuvre et les goulots d’étranglement généralisés de la chaîne d’approvisionnement alors que la fabrication augmente et que l’économie se redresse.

les trains de marchandises de l’Union Pacific à St. Louis; La société affirme avoir pris des mesures pour atténuer la congestion du fret entrant à Chicago.


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Luke Sharrett/Bloomberg Nouvelles

Les dirigeants des chemins de fer disent qu’ils ont fait de leur mieux pour gérer une pandémie qui a forcé des pans entiers de leur main-d’œuvre à se mettre en quarantaine et a provoqué une demande fluctuante due à une production irrégulière dans certaines usines.

CSX Corp.

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Le directeur général Jim Foote a déclaré que le chemin de fer avait prévu d’embaucher 500 nouveaux conducteurs à ce jour pour répondre à la demande accrue et à l’attrition plus élevée que prévu, mais n’en a ajouté que 200 jusqu’à présent. “C’est un énorme défi pour nous de sortir et de trouver des gens qui veulent être des conducteurs de chemin de fer, tout comme il est difficile de trouver des gens qui veulent être baristas ou quoi que ce soit d’autre”, a-t-il déclaré.

Les chemins de fer se sont rapidement repliés lorsque l’économie s’est paralysée l’année dernière, mettant en congé des milliers de travailleurs et mettant des centaines de locomotives hors ligne. Il est arrivé au milieu d’une poussée pluriannuelle de chemins de fer comme CSX, Norfolk Southern Corp.

et Union Pacifique Corp.

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rationaliser leurs opérations en faisant circuler moins de trains avec plus de voitures, des changements qui avaient déjà entraîné moins de travailleurs.

Certains chemins de fer ont mis en œuvre les réductions liées à Covid de manière à permettre le rappel rapide des travailleurs et des locomotives si la pandémie s’atténue rapidement. Au lieu de congés, certains chemins de fer ont mis en place des conseils de réserve qui ont permis aux travailleurs d’utiliser des congés non payés ou de travailler une semaine par mois. Cela leur a permis de conserver leurs avantages et de reprendre le travail en seulement 48 heures, au lieu de 15 jours en congé normal. Les locomotives au ralenti ont été garées et entretenues afin qu’elles puissent reprendre le transport des trains.

Le travail à bas salaire est très demandé et les employeurs sont désormais en concurrence pour les candidats, offrant des incitations allant des primes d’inscription à la nourriture gratuite. Mais avec beaucoup de chômeurs encore, ces offres fonctionnent-elles ? Photo : Bloomberg

Mais d’autres travailleurs qui ont été mis en congé ont mis du temps à revenir, beaucoup d’entre eux rechignant à déménager vers de nouvelles affectations. La formation a duré des mois et les protocoles de Covid-19 ont étendu certains cours de formation.

Les expéditeurs ont remarqué. L’American Chemistry Council, dont les membres comprennent des entreprises comme Dow Inc.

et Honeywell International Inc.,

a déclaré dans une lettre au STB que les wagons attendaient dans les gares depuis plus d’une semaine et que les temps de trajet pour certains itinéraires avaient plus que doublé. Certaines usines étaient sur le point de fermer en raison du manque de matériaux et d’autres ont ralenti la production, ont indiqué les entreprises.

Jeff Sloan, directeur principal des affaires réglementaires et techniques du groupe commercial, a déclaré que la détérioration du service montre que les chemins de fer ont coupé trop loin avant la pandémie et ont été incapables de rattraper leur retard. “Ils n’étaient clairement pas aussi préparés qu’ils auraient dû l’être pour l’augmentation du trafic”, a-t-il déclaré.

CSX, basé à Jacksonville, en Floride, a été le premier opérateur ferroviaire américain à mettre en œuvre la philosophie d’exploitation appelée chemin de fer à horaires fixes de précision à partir de 2017, lorsque Hunter Harrison, pionnier des idées sur les principales lignes de fret du Canada, a rejoint l’entreprise en tant que PDG. La stratégie prévoit de faire circuler moins de trains sur de plus longues distances et de les maintenir selon un horaire plus serré, permettant au chemin de fer de mettre au rebut des locomotives, d’employer moins de travailleurs et de fermer des installations.

La mise en œuvre est bouleversante pour les opérations et les clients se sont plaints du chaos sur les pistes au fur et à mesure des changements. Mais d’autres chemins de fer ont emboîté le pas, en partie à cause de la pression de Wall Street pour réduire les coûts et augmenter les marges et les cours des actions.

CSX et d’autres disent qu’ils ont récemment augmenté leurs embauches pour faire face à l’augmentation de la demande de transport. Norfolk Southern comptait 114 chefs de train en formation à la mi-juin et prévoit d’ajouter entre 72 et 96 nouveaux stagiaires chaque mois pour le reste de l’année.

M. Foote de CSX a déclaré que les défis incitaient le chemin de fer à réévaluer son approche de l’embauche pour certains emplois, tels que ceux qui obligent les gens à travailler pendant les week-ends et les jours fériés, ou à passer des jours loin de chez eux. Ils offrent des primes de 3 000 $ aux travailleurs qui fournissent des références pour les nouvelles recrues, ce qui, selon M. Foote, a contribué à augmenter le bassin de candidats.

“C’est un défi pour nous de trouver des moyens de normaliser les heures travaillées par un employé de chemin de fer afin de rendre le travail plus attrayant”, a déclaré M. Foote. « Il ne s’agit pas du travail.

Sur l’ensemble du réseau ferroviaire de fret, les niveaux d’emploi restent inférieurs aux niveaux d’avant la pandémie. Selon les données partagées avec le STB, les chemins de fer ont déclaré 47 444 employés dans les transports en juin, contre environ 51 800 en mars 2020.

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Les pénuries de travailleurs sont exacerbées par la congestion causée par les produits entrant et sortant du système ferroviaire. Les arriérés dans les ports signifient des tensions sur les chemins de fer de fret qui tirent les marchandises vers l’intérieur, tandis qu’un marché serré pour le camionnage crée également des points de pincement lorsque les trains transfèrent les conteneurs vers les autoroutes.

“La chaîne d’approvisionnement est seulement aussi bonne que le maillon le plus faible de la chaîne et il y a beaucoup de maillons faibles dans la chaîne”, a déclaré l’analyste des transports de Citi, Christian Wetherbee.

Union Pacific et BNSF Railway Co., une unité de Berkshire Hathaway Inc.,

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ont pris des mesures pour atténuer une partie de la congestion du fret entrant à Chicago. Union Pacific a suspendu cette semaine le trafic pendant sept jours depuis certains ports de la côte ouest vers une installation intermodale de Chicago pour éliminer une partie de l’arriéré de trains en attente de déchargement. La BNSF a déclaré qu’elle mesurerait le trafic de certains ports de la côte ouest vers Chicago.

M. Oberman, le président du STB, a déclaré que certaines industries signalent un bon service, mais que d’autres continuent d’être en proie aux mêmes problèmes, notamment des pénuries d’équipage, des livraisons tardives et d’autres réductions de service. « Je ne pense pas que nous ayons globalement un système qui fonctionne comme il devrait fonctionner », a-t-il déclaré.

Logistique

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