La passion du violet ravive la teinture ancienne en Tunisie

TUNIS: Un Tunisien a reconstitué des fragments d’un secret local lié aux anciens empereurs: comment faire une teinture violette prisée en utilisant les tripes d’un escargot de mer.
«Au début, je ne savais pas par où commencer», a déclaré Mohamed Ghassen Nouira, qui dirige un cabinet de conseil.
«J’écrasais toute la coquille et j’essayais de comprendre comment ce petit animal marin a libéré une couleur si précieuse.
Maintenant, après des années d’essais et d’erreurs – et après s’être habitué à la puanteur nauséabonde – il utilise un marteau et un petit mortier de pierre pour casser soigneusement les coquilles épineuses de murex.
Ce qui se passe ensuite fait partie d’un secret si étroitement gardé qu’il a disparu il y a des centaines d’années.
Symbole de puissance et de prestige, la célèbre couleur violette était traditionnellement utilisée pour les robes royales et impériales.
La production de la teinture figurait parmi les principales sources de richesse des anciens Phéniciens, puis des empires carthaginois et romain, a déclaré Ali Drine, qui dirige la division de recherche de l’Institut national du patrimoine de Tunisie.
L’industrie était «sous le contrôle des empereurs parce qu’elle rapportait beaucoup d’argent aux coffres impériaux», a-t-il dit.
En août 2007 sur une plage tunisienne, Nouira a trouvé un coquillage dégageant une couleur rouge violacé, lui rappelant quelque chose qu’il avait appris en classe d’histoire à l’école.
Il a acheté d’autres coquillages à des pêcheurs locaux et s’est mis à expérimenter dans une ancienne cuisine extérieure de la maison de son père qu’il utilise toujours comme atelier.
«Des experts en teinture, archéologie et histoire, ainsi qu’en chimie, m’ont aidé et encouragé, mais personne ne connaissait la technique», a déclaré Nouira.
Aucun document historique ne détaille clairement les méthodes de production du pigment violet, a déclaré Drine.
«Peut-être parce que les artisans ne voulaient pas divulguer les secrets de leur savoir-faire, ou qu’ils en avaient peur parce que la production de violette était directement associée aux empereurs, qui ne toléraient aucune rivalité», a-t-il déclaré.
Les seuls indices permettant de déterrer les techniques se trouvent dans les sites archéologiques et les artefacts en Méditerranée, en particulier à Tyr au sud du Liban, et à Meninx, sur la côte de l’île tunisienne de Djerba.
Les Phéniciens de Tyr ont posé les bases de ce qui allait devenir l’empire carthaginois sur les côtes tunisiennes.
Aussi connu sous le nom de violet tyrien, le pigment est toujours très apprécié aujourd’hui et n’est produit que par une poignée de personnes dans le monde.
Ils comprennent un peintre allemand et un passionné japonais, chacun avec ses propres techniques secrètes.
Parmi les acheteurs figurent des collectionneurs, des artistes et des chercheurs.
Le colorant peut coûter 2 800 dollars par gramme chez certains commerçants européens et les prix peuvent atteindre jusqu’à 4 000 dollars, a déclaré Nouira.
Il a dit qu’il avait produit un total de plusieurs dizaines de grammes de colorant violet pur, qu’il vend à l’échelle internationale à des prix plus modestes.
Nouira a déclaré que lorsqu’il a demandé l’aide d’autres teinturiers, l’un d’entre eux lui a dit sans ambages: «Ce n’est pas une recette de cuisine à faire circuler.
«Cela m’a rendu encore plus déterminé. Cela m’a poussé à lire davantage et à redoubler d’efforts.
Dans une boîte en bois où il garde son stock, allant du bleu indigo au violet, Nouira garde soigneusement un échantillon de colorant de 2009 – un «cher souvenir de mon premier succès».
«J’ai amélioré mes méthodes jusqu’à ce que je trouve la bonne technique et la maitrise de 2013 à 2014», dit-il.
Pour obtenir 1 gramme de colorant violet pur, Nouira a déclaré qu’il devait décortiquer 100 kilos de murex, une tâche qui lui prend deux week-ends.
Il lave les escargots marins et les trie par espèce et taille, puis casse soigneusement la partie supérieure des coquilles pour en extraire la glande qui, après oxydation, produit la couleur violette.
Nouira a déclaré que son plus grand souhait était de voir son travail exposé dans les musées tunisiens.
«Le violet a un grand potentiel touristique», a-t-il ajouté, exprimant le désir de mener un jour également des ateliers.
Mais il a déploré ce qu’il a dit être le manque d’intérêt des autorités pour l’engin.
En attendant, il garde lui aussi ses secrets commerciaux à portée de main et dit qu’il espère les transmettre à ses enfants.
«Je suis très satisfait, et je suis également fier d’avoir relancé quelque chose lié à nos ancêtres carthaginois.

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