La NASA va lancer une mission d’essai d’un vaisseau spatial déviant des astéroïdes

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LOS ANGELES (Reuters) – Une fusée SpaceX devait décoller de Californie mardi soir (23 novembre) alors que la NASA cherche à démontrer un système de défense planétaire unique en son genre, conçu pour dévier un astéroïde d’une potentielle collision apocalyptique avec la Terre.

La mission DART testera la capacité de la NASA à modifier la trajectoire d’un astéroïde avec une force cinétique – en y écrasant un vaisseau spatial robotique à grande vitesse et en poussant le rocher spatial juste assez pour garder notre planète à l’abri du danger.

La cible de DART est une infime fraction de la taille de l’astéroïde cataclysmique Chicxulub qui a percuté la Terre il y a environ 66 millions d’années, tuant la plupart des espèces animales de la planète. Ce n’est pas sur une trajectoire qui le fera toucher la Terre dans un avenir prévisible.

Mais les scientifiques disent que les petits astéroïdes sont beaucoup plus courants et représentent une menace théorique beaucoup plus grande pour la Terre à court terme.

La NASA a embauché la société SpaceX d’Elon Musk pour lancer DART à bord d’une fusée Falcon 9 mardi à 22h20, heure du Pacifique (06h20 GMT mercredi) depuis la base aérienne de Vandenberg sur la côte californienne, à environ 150 miles au nord-ouest de Los Angeles.

Si le décollage est reporté, la NASA dispose d’une fenêtre de lancement de 84 jours pour réessayer.

Une fois relâché dans l’espace, DART voyagera 10 mois jusqu’à sa destination, à environ 6,8 millions de miles (11 millions de km) de la Terre.

Sa cible est un astéroïde “moonlet” de la taille d’un stade de football qui orbite autour d’un morceau de roche beaucoup plus gros – environ cinq fois plus gros – dans un système d’astéroïdes binaires nommé Didymos, le mot grec pour jumeau.

La lune, appelée Dimorphos, est l’un des plus petits objets astronomiques à recevoir un nom permanent. Mais avec un diamètre de 160 km, sa taille est typique des astéroïdes connus – des restes ressemblant à des décombres de la formation du système solaire il y a 4,6 milliards d’années.

PLUS SIMPLE QUE ‘ARMAGEDDON’

Les scientifiques ont choisi le système Didymos car sa relative proximité avec la Terre et sa configuration à deux astéroïdes le rendent idéal pour observer les résultats de l’impact.

La clé pour éviter un astéroïde tueur est de le détecter bien à l’avance et d’être prêt avec les moyens de changer son cours, a déclaré l’officier de défense planétaire de la NASA Lindley Johnson lors d’une conférence de presse ce mois-ci.

“Nous ne voulons pas être dans une situation où un astéroïde se dirige vers la Terre et doit ensuite tester ce genre de capacité”, a-t-il déclaré.

L’équipe derrière DART, abréviation de Double Asteroid Redirection Test, a déterminé que claquer un projectile de la taille d’une voiture dans un astéroïde de la taille de Dimorphos à 24 000 km/h devrait faire l’affaire.

Le vaisseau spatial DART, une boîte en forme de cube avec deux panneaux solaires rectangulaires, doit rencontrer le couple Didymos-Dimorphos fin septembre 2022.

Des caméras montées sur l’impacteur et sur un mini-vaisseau spatial de la taille d’une mallette sorti de DART environ 10 jours à l’avance enregistreront la collision.

Les observations des télescopes et radars au sol mesureront ensuite à quel point l’orbite de la lune autour de Didymos change.

L’équipe DART s’attend à raccourcir la trajectoire orbitale d’environ 10 minutes, mais considère qu’au moins 73 secondes sont un succès.

Le coût total du projet DART s’élèvera à environ 330 millions de dollars, selon Lindley, bien en deçà de celui de bon nombre des missions scientifiques les plus ambitieuses de la NASA.

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