La NASA va développer une mission de recherche d'astéroïdes proches de la Terre

KAHULUI, Hawaii – Après des années d’études et des propositions infructueuses, la NASA a décidé de poursuivre le développement d’un télescope spatial pour la recherche d’astéroïdes proches de la Terre.

Thomas Zurbuchen, administrateur scientifique adjoint de la NASA, a annoncé que l'agence enverrait une mission appelée Mission de surveillance des objets proches de la Terre (NEO), un concept basé sur la mission NEOCam, finaliste du précédent concours Discovery. classe des missions de science planétaire.

Une différence essentielle pour la mission de surveillance NEO, cependant, réside dans le fait que la mission sera "dirigée" par la NASA plutôt que par le biais du programme Discovery ou d'un autre programme. Le Jet Propulsion Laboratory dirigera le développement de la mission dans le cadre du programme de défense planétaire de la NASA.

Lors d'une réunion du Comité consultatif sur les sciences planétaires de l'agence à Washington, Zurbuchen a déclaré que la mission était plutôt opérationnelle et visait à atteindre l'objectif du Congrès consistant à découvrir au moins 90% des astéroïdes proches de la Terre à une distance d'au moins 140 mètres. diamètre, plutôt qu’une mission scientifique suivant la direction des enquêtes décennales.

"La seule raison pour laquelle nous voulons tous les objets de 140 mètres n'est pas parce que nous en avons besoin pour faire toute la science", a-t-il déclaré. «C’est parce que nous voulons savoir si l’un d’eux est sur la route de la collision avec le temps.»

Zurbuchen a déclaré que la nouvelle mission, à proprement parler, ne serait pas une continuation de NEOCam. Cette mission, proposée lors du précédent concours Discovery, faisait partie des finalistes, mais n'a pas été sélectionnée pour un vol début 2017. La NASA a toutefois fourni un financement supplémentaire de la phase A pour soutenir les travaux sur les détecteurs infrarouges que la mission utiliserait pour rechercher des astéroïdes. .

«NEOCam était une mission de classe (investigateur principal) qui n’a pas été sélectionnée, qui a entamé une phase A étendue, puis qui s’est arrêtée», a-t-il déclaré. «Ce dans quoi nous avons investi du temps, c’est l’instrument qui va de l’avant dans le cadre d’une mission qui a beaucoup de similitudes avec ce que NEOCam a été conçu.»

La nouvelle mission, telle que décrite lors de la réunion, piloterait un télescope de 50 centimètres avec une caméra infrarouge fonctionnant entre 4 et 10 microns. La masse totale de l'engin spatial ne dépasserait pas 1 300 kilogrammes, ce qui lui permettrait de se lancer sur un véhicule comme un Atlas 5 ou un Falcon 9 jusqu'au point Terre-Soleil L-1 Lagrange. Une fois dans l’espace, M. Zurbuchen a déclaré que la mission devrait atteindre l’objectif de 90% fixé par le Congrès dans 10 ans, avec une durée de vie prévue de 12 ans.

Le coût total de la mission de surveillance NEO serait de 500 à 600 millions de dollars, avec un lancement pas plus tôt que l'exercice financier 2025. Le financement de la mission proviendrait du programme de défense planétaire de l'agence, actuellement financé à 150 millions de dollars par an et achevant les travaux du Double Mission de test de redirection d’astéroïdes (DART) pour son lancement en 2021.

Cette approche semble aller dans le sens de ce que recherchaient de nombreux membres de la communauté de défense planétaire. Au cours des derniers mois, ils avaient plaidé en faveur de l’utilisation du budget de défense planétaire pour financer une série de missions, notamment un observatoire semblable à NEOCam et d’autres pour étudier des objets spécifiques proches de la Terre.

La décision de procéder à la nouvelle mission a soulevé des questions lors de la réunion sur ce qu'il adviendrait de l'équipe qui travaillait sur NEOCam, notamment de la chercheuse principale Amy Mainzer, qui a récemment quitté JPL pour s'installer à l'Université de l'Arizona. "Je m'attends à ce que l'ancien PI de NEOCam ait un rôle vraiment crucial", a déclaré Zurbuchen, tout en ajoutant qu'il n'envisageait pas de prescrire une décision à ce sujet.

«Nous y travaillons», a déclaré Mainzer, présent à la réunion.

L’équipe scientifique principale de NEOCam participera également probablement à la nouvelle mission, a déclaré Lindley Johnson, chef du Bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA. Cependant, il a dit qu'il pourrait y avoir des appels à la participation de scientifiques supplémentaires pour la mission.

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