La Nasa lance un vaisseau spatial pour tester le concept de défense contre les astéroïdes

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La Nasa a lancé un vaisseau spatial mardi soir (heure locale) dans le cadre d’une mission visant à percuter un astéroïde et à tester s’il serait possible de faire dévier une roche spatiale rapide si l’on menaçait la Terre.

Le vaisseau spatial DART, abréviation de Double Asteroid Redirection Test, a décollé de la base de force spatiale de Vandenberg au sommet d’une fusée SpaceX Falcon 9 dans le cadre d’un projet de 330 millions de dollars américains (478 millions de dollars néo-zélandais) avec des échos du film de Bruce Willis Armageddon.

Si tout se passe bien, en septembre 2022, il percutera de plein fouet Dimorphos, un astéroïde de 160 mètres de diamètre, à 24 139 km/h.

Une fusée SpaceX Falcon 9 est lancée avec le vaisseau spatial Double Asteroid Redirection Test, ou DART, à bord.

Bill Ingalls/AP

Une fusée SpaceX Falcon 9 est lancée avec le vaisseau spatial Double Asteroid Redirection Test, ou DART, à bord.

« Cela ne va pas détruire l’astéroïde. Cela va juste lui donner un petit coup de pouce », a déclaré Nancy Chabot, responsable de la mission, du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, qui gère le projet.

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Dimorphos est en orbite autour d’un astéroïde beaucoup plus gros appelé Didymos. La paire ne présente aucun danger pour la Terre mais offre aux scientifiques un moyen de mesurer l’efficacité de la collision.

Dimorphos effectue une orbite de Didymos toutes les 11 heures 55 minutes. L’objectif de DART est un crash qui ralentira Dimorphos et le fera tomber plus près du plus gros astéroïde, réduisant ainsi de 10 minutes son orbite.

Le changement de la période orbitale sera mesuré par des télescopes sur Terre. Le changement minimum pour que la mission soit considérée comme un succès est de 73 secondes.

La technique DART pourrait s’avérer utile pour modifier le cours d’un astéroïde des années ou des décennies avant qu’il ne frappe la Terre avec un potentiel de catastrophe.

Un petit coup de pouce “s’ajouterait à un grand changement dans sa position future, et alors l’astéroïde et la Terre ne seraient pas sur une trajectoire de collision”, a déclaré Chabot.

Le vaisseau spatial DART est vu après le lancement.

Mark J. Terrill/AP

Le vaisseau spatial DART est vu après le lancement.

Les scientifiques recherchent constamment des astéroïdes et tracent leur trajectoire pour déterminer s’ils pourraient frapper la planète.

“Bien qu’il n’y ait pas actuellement d’astéroïde connu qui soit sur une trajectoire d’impact avec la Terre, nous savons qu’il existe une grande population d’astéroïdes géocroiseurs”, a déclaré Lindley Johnson, officier de défense planétaire à la Nasa.

“La clé de la défense planétaire est de les trouver bien avant qu’ils ne constituent une menace d’impact.”

DART est le premier test de défense planétaire à grande échelle au monde, démontrant une méthode de technologie de déviation d'astéroïdes.  La mission a été construite et est gérée par Johns Hopkins APL pour le bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA.

Bill Ingalls/AP

DART est le premier test de défense planétaire à grande échelle au monde, démontrant une méthode de technologie de déviation d’astéroïdes. La mission a été construite et est gérée par Johns Hopkins APL pour le bureau de coordination de la défense planétaire de la NASA.

DART mettra 10 mois pour atteindre la paire d’astéroïdes. La collision se produira à environ 11 millions de kilomètres de la Terre.

Dix jours avant, DART lancera un minuscule vaisseau spatial d’observation fourni par l’agence spatiale italienne qui le suivra.

DART diffusera la vidéo jusqu’à ce qu’elle soit détruite lors de l’impact. Trois minutes plus tard, l’engin traînant fera des images du site d’impact et du matériau éjecté.

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