La NASA lance la mission Daring Solar Probe pour embrasser le soleil

CAP CANAVERAL, Floride – Une mission historique et audacieuse visant à sonder les secrets les plus profonds du soleil est en cours.

Parker Solar Probe de la NASA a décollé ce matin (12 août) à 3h31 HAE (07h31 GMT) d’une patinoire de la base aérienne de Cap Canaveral, sa puissante fusée United IV Alliance Delta IV Heavy, le ciel avant l'aube.

Si tout se passe comme prévu, la sonde solaire Parker finira par voyager plus vite que tout autre engin et sera proche du soleil. en effet, il traversera l'atmosphère extérieure de notre étoile, connue sous le nom de couronne. Et les mesures effectuées par la sonde révéleront des informations clés sur le fonctionnement interne de notre étoile qui a échappé aux scientifiques pendant des décennies. [NASA’s Parker Solar Probe Mission to the Sun in Pictures]

Parker Solar Probe, de la NASA, décolle de Cape Canaveral, en Floride, le 12 août 2018, à 3h31 HAE (07h31 GMT), sur une fusée Delta IV de United Launch Alliance.

Parker Solar Probe, de la NASA, décolle de Cape Canaveral, en Floride, le 12 août 2018, à 3h31 HAE (07h31 GMT), sur une fusée Delta IV de United Launch Alliance.

Crédit: Bill Ingalls / NASA

"Cela va être absolument phénoménal", a déclaré le scientifique en chef de la NASA, Jim Green, à Space.com. "Nous voulions faire cela depuis 60 ans, depuis qu'Eugene Parker s'est levé et a dit:" Je crois que le soleil est surpassé ".

Cette prédiction a suscité beaucoup de scepticisme dans les années 1950, mais le temps a prouvé que Parker, un astrophysicien pionnier de l’Université de Chicago, avait raison. Nous savons maintenant que dégazant comme le vent solaire, le flux de particules chargées qui coule constamment du soleil. Et Parker, qui a eu 91 ans en juin, est devenu le premier personnage vivant à avoir une mission de la NASA en son honneur.

Des photos de Parker et une copie numérique de son document phare sur le vent solaire datant de 1958 circulent sur le vaisseau spatial récemment lancé, à bord d'une carte mémoire qui porte également le nom de plus de 1,1 million de personnes. Ces personnes – qui incluent "Star Trek", l’icône de William Shatner – ont répondu à une invitation de la NASA en mars 2018 à embrasser le soleil avec la sonde solaire Parker.

Le lancement de ce matin devait initialement avoir lieu le 31 juillet, mais plusieurs problèmes techniques ont repoussé la tentative d’hier (11 août). Et cette tentative a été sabordée après qu'une alarme de pression de gaz-hélium Delta IV Heavy a été déclenchée moins de 2 minutes avant le décollage prévu.

Le vent solaire est très rapide, avec un zoom entre 900 000 mph et 1,8 million de mph (1,45 million et 2,9 millions km / h) au moment où il atteint l'orbite terrestre. Mais les particules commencent à peu près immobiles à la surface solaire, a déclaré Adam Szabo, scientifique de Parker Solar Probe, basé au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland.

"Quelque chose se produit dans la couronne où il marche sur l'accélérateur et jaillit à une vitesse supersonique", a déclaré Szabo à Space.com.

Mais les scientifiques ne sont pas certains de ce que "quelque chose" est. La même chose est largement vraie pour les particules énergétiques solaires (SEP), des mouches encore plus rapides associées à des éruptions solaires et à de gigantesques éruptions de plasma appelées éjections de masse coronale. Il est difficile de savoir exactement comment les PES – qui peuvent constituer une menace pour les astronautes et faire des ravages avec les logiciels des vaisseaux spatiaux – atteignent des énergies aussi élevées, a déclaré Szabo.

Et la couronne elle-même est profondément mystérieuse. Les températures y sont comprises entre 1,8 million et 5,4 millions de degrés Fahrenheit (1 million à 3 millions de degrés Celsius) en moyenne – beaucoup plus chaudes que la surface solaire, qui est un piéton (par comparaison) 10 000 degrés F (5 500 degrés C).

Cela n'a pas de sens, du moins pas intuitivement.

"Vous vous attendez à ce que les choses se refroidissent", a déclaré Szabo. "C'est l'une de ces grandes inconnues: qu'est-ce qui se passe là-bas?"

Le champ magnétique incroyablement puissant et le mouvement convectif du soleil fonctionnent apparemment ensemble pour générer l'énergie qui alimente ces phénomènes, a déclaré Lika Guhathakurta, responsable scientifique du programme pour les nouvelles initiatives du centre de recherche Ames de la NASA dans la Silicon Valley. programme.

"Mais le défi est de savoir comment apporter cette énergie à la surface et la propager", a déclaré Guhathakurta à Space.com. "Et c'est pourquoi nous devons y aller et le mesurer." [The Sun’s Wrath: Worst Solar Storms in History]

C'est exactement ce que fera la sonde Parker Solar. Au cours des sept prochaines années, la mission de 1,5 milliard de dollars effectuera 24 survols du Soleil, atteignant 6,16 millions de kilomètres de la surface solaire à son approche la plus proche, ce qui est beaucoup plus que le précédent recordman, l’Allemand. – Le vaisseau américain Helios 2, qui a parcouru 43 millions de kilomètres en 1976.

Au cours de ces passages serrés – dont le premier aura lieu au début de novembre – la puissante gravité du soleil accélérera la sonde solaire Parker à des vitesses de pointe de l'ordre de 690 000 km / h (430 000 mi / h). Cela effacera la marque de 265 000 km / h (165 000 mi / h) qui a été fixée par la sonde Juno de la NASA lors de son arrivée à Jupiter en juillet 2016.

(Les rencontres se rapprochent de plus en plus avec le temps; la sonde Solar Parker réduit progressivement son orbite elliptique d'environ 150 jours terrestres à 88 jours terrestres, à l'aide de sept survols «assistés par gravité» de Vénus. ci-dessus sont pour les survols finaux.)

Les conditions à l’approche la plus proche et aux alentours seront extrêmes; Parker Solar Probe devra supporter environ 500 fois la charge de rayonnement solaire que nous subissons sur Terre. Et selon le responsable de la NASA, le côté solaire du véhicule sera chauffé à environ 1 370 degrés C (2 500 degrés F). (La plus grande partie de cette chaleur vient de la lumière du soleil; le plasma grillé dans la couronne est si mince qu’il ne jouera plus un grand rôle.)

"Il va être martelé", a déclaré Green.

Pour faire face à la chaleur, la sonde à énergie solaire est équipée d’un blindage de 7,5 pieds de large (2,3 mètres) et de 4,5 pouces d’épaisseur (11,4 centimètres) en matériau composite de carbone avancé, qui gardera la plupart des données scientifiques de l’engin spatial. instruments à 85 degrés F (29 degrés C).

Ces instruments mesureront, entre autres, les champs et les ondes électriques et magnétiques du soleil; observer des particules superénergétiques dans l'atmosphère solaire et au-delà; compter et caractériser les particules du vent solaire; et photographier la couronne et les régions intérieures de l'héliosphère (la bulle géante de plasma solaire et de champs magnétiques qui s'étend bien au-delà de l'orbite de Pluton).

Les observations faites par cet engin pourraient aider à résoudre les énigmes sur le chauffage coronaire et l’accélération des particules, ont indiqué les scientifiques de la mission. Et cela nous donnera une meilleure idée de la façon dont les étoiles cochent en général.

"Comment pouvons-nous comprendre les systèmes stellaires si nous ne comprenons pas l'étoile d'à côté?" Szabo a dit.

Il devrait y avoir des applications pratiques considérables, a-t-il souligné. Par exemple, les données de mission devraient donner un aperçu significatif de la météorologie spatiale, permettant potentiellement aux chercheurs de mieux prévoir et planifier les intenses tempêtes solaires qui peuvent provoquer de grandes perturbations sur Terre.

De telles informations pourraient également aider l’humanité à se lancer dans le système solaire, en nous donnant les connaissances dont nous avons besoin pour quitter le champ magnétique de protection de notre planète, a déclaré Guhathakurta.

"Il n'y aura pas de retour en arrière après cette mission", a-t-elle déclaré.

Suivez Mike Wall sur Twitter @ michaeldwall et Google+. Suivez nous @Spacedotcom, Facebook ou Google+. Publié à l'origine sur Space.com.

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