La NASA devrait-elle envoyer un “Albatros” sur Mars ? Comment un nouveau planeur ressemblant à un oiseau pourrait révéler les secrets de la planète rouge

Le petit drone Ingenuity Mars Helicopter de la NASA sur Mars a été un succès complet. Envoyé sur la planète rouge attaché au rover Persévérance en 2020, il a maintenant volé 27 fois sur de courtes missions de reconnaissance.

L’ingéniosité atteint des parties qu’aucun rover ne peut atteindre, en particulier sur les terrains rocheux, mais elle a ses limites. Sa petite taille signifie une petite batterie, ce qui signifie qu’il ne peut voler que trois minutes à la fois et n’atteint que 39 pieds / 12 mètres.

Les ingénieurs ont donc mis au point quelque chose d’encore mieux pour les futurs voyages vers Mars qui peuvent monter beaucoup plus haut et plus longtemps : un planeur de style albatros.

Mars est couverte d’en haut par de nombreux orbiteurs et au sol par plusieurs rovers, mais à part les vols d’essai d’Ingenuity, il n’y a pas d’yeux sur cette couche intermédiaire.

Cela signifie que les planétologues manquent de données sur le climat martien ainsi que sur les caractéristiques géologiques comme les volcans et les canyons. Tout se passe dans les premiers kilomètres au-dessus de la surface.

“C’est là que se produisent tous les échanges entre la surface et l’atmosphère, où la poussière est captée et envoyée dans l’atmosphère, où les gaz traces sont mélangés et où se produit la modulation des vents à grande échelle par les flux des vallées montagneuses”, a déclaré Alexandre Kling, chercheur au Mars Climate Modeling Center de la NASA. “Nous n’avons tout simplement pas beaucoup de données à ce sujet.”

Ainsi, King s’associe à une équipe d’ingénieurs de l’Université de l’Arizona pour développer un concept de planeur éolien léger et peu coûteux. Publié dans la revue Aérospatial cette semaine, leur papier détaille comment les appareils de style albatros – avec une envergure de 11 pieds et pesant seulement 11 livres – planeraient au-dessus de la surface martienne pendant des jours à la fois en utilisant uniquement l’énergie éolienne pour la propulsion. L’ingéniosité pèse environ 4 livres.

À bord se trouveraient des capteurs de vol, de température et de gaz ainsi que des caméras, mais pas de batterie.

Les planeurs planaient dans des vents verticaux et, comme un albatros lors d’un long voyage, profitaient de la façon dont la vitesse du vent horizontal augmente souvent avec l’altitude pour gagner en vitesse lorsqu’il change de direction.

Heureusement, il y a beaucoup de vent horizontal sur Mars.

Le plan est d’envoyer un ou deux planeurs sur Mars en tant que démonstration technologique, probablement emballés dans de petits CubeSats à déplier, à la manière d’un origami, ou transportés par des ballons depuis la surface.

Lorsqu’ils finiront par s’écraser, ils pourraient continuer à servir de stations météorologiques, selon les chercheurs.

Je vous souhaite un ciel clair et de grands yeux.

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