La NASA conduit son prototype de rover lunaire dans le test le plus réaliste sur un terrain lunaire simulé

Avec le lancement de Artémis I étant juste au coin de la rue, la NASA fait monter les enchères lors de tests qui assureraient une présence humaine à long terme sur la Lune. Au cours de la récente phase de préparation, les ingénieurs du Glenn Research Center de la NASA ont testé le prototype de Volatiles Investigating Polar Exploration Rover (VIPER) sur un terrain lunaire simulé. Selon la NASA, il s’agissait du test le plus réaliste réalisé pour se préparer à des conditions de conduite difficiles sur la Lune.

Le VIPER est destiné à être lancé au pôle sud de la Lune en 2023 dans le but d’examiner le cratère Nobile et de conclure s’il existe de la glace ou d’autres ressources potentielles.

Préparer le rover pour des conditions lunaires difficiles

Lors des tests dans le laboratoire d’opérations lunaires simulées (SLOPE), les ingénieurs ont évalué l’unité du rover responsable de sa mobilité. Appelée Moon Gravitation Representative Unit 3 (MGRU3), elle comprend des contrôleurs de moteur, le matériel essentiel du système de mobilité du rover qui contrôle la puissance d’alimentation du moteur vers les quatre roues du rover.

(L’équipe de test d’ingénierie VIPER façonne le terrain pour imiter de manière réaliste les caractéristiques réelles du pôle sud de la Lune ; Image : NASA)

“Contrairement à la plupart des moteurs de voiture, qui utilisent un accélérateur et un frein pour accélérer et ralentir les quatre roues, les contrôleurs de moteur de VIPER font tourner les roues du rover à la force et au rythme souhaités par les conducteurs, avec une précision extrême pour permettre de meilleures performances”, Arno Rogg, directeur des tests et ingénieur des systèmes de rover au centre de recherche Ames de la NASA, a déclaré dans un communiqué.

Dans le laboratoire SLOPE, le rover a été conçu pour traverser un simulant de sol lunaire moelleux sans se coincer, ce qui a aidé les ingénieurs à vérifier la capacité du rover à naviguer. Les tests ont également permis de déterminer si VIPER est capable de se déplacer dans un environnement d’enfoncement extrême et combien d’énergie il économiserait ou dépenserait dans des conditions de sol difficiles.

Fait intéressant, la NASA a conçu le rover de manière à ce qu’il puisse déplacer ses roues d’une manière coordonnée spéciale, semblable à celle d’une chenille, sans tourner pour se décoller. Il s’arrêterait également de manière autonome s’il s’approchait d’une pente trop raide à gravir ou s’il perdait la trace de son emplacement. “Nous avons capturé beaucoup de données avec ces tests sur ce qui se passe lorsque les roues du rover grincent sur un rocher ou glissent sur un terrain meuble, et que tout capteur dérive – lorsque le rover s’écarte légèrement de sa trajectoire”, a ajouté Rogg.

Image : NASA

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