La NASA “atterrira” mardi sur l’astéroïde Bennu. Les échantillons collectés retourneront ensuite sur Terre

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Bennu (101955) est un petit astéroïde en orbite autour du Soleil sur une orbite proche de l’orbite terrestre (la période d’orbite est de 1 an 71 jours 8 heures). L’objet est extrêmement intéressant pour les chercheurs, entre autres car en contournant notre étoile dans la seconde moitié du XXIIe siècle, elle volera dangereusement près de notre planète huit fois.

La NASA a depuis longtemps prévu d’étudier de plus près Bennu, et en septembre 2016, la sonde Origins, Interprétation spectrale, Identification des ressources, Sécurité, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) vers l’astéroïde. Le navire est arrivé à Bennu début décembre 2018 et, après quelques jours, a découvert la présence de groupes hydroxyles dans les minéraux de l’astéroïde, ce qui signifie qu’il y avait de l’eau sur l’objet plus grand dont Bennu faisait autrefois partie. Le dernier jour de 2018, OSIRIS-REx est entré en orbite autour de l’astéroïde, devenant le tout premier satellite artificiel d’un si petit objet spatial.

Bennu lançant des pierres dans l’espace fot. NASA / Goddard / Université de l’Arizona / Lockheed Martin

L’objectif de la NASA est de faire surface Bennu

Depuis la sonde OSIRIS-REx nous a inondés de nouvelles informations inhabituelles sur Bennu, et a également livré beaucoup des photographies montrant la surface rocheuse de l’astéroïde (il serait impossible de prendre de telles photos depuis la Terre). Grâce à eux, il a été possible de faire une carte de Bennu plus détaillée que les cartes les plus précises de notre Lune.

Toutes ces études a permis de sélectionner le meilleur endroit sur Bennu pour OSIRIS-REx en décembre 2019. Après un autre mois laver La NASA a fixé la date de “l’atterrissage” au 20 octobre 2020 – c’est-à-dire mardi prochain.

Site de fixation prévu pour la sonde OSIRIS-REx:

'Nightingale' - le site d'atterrissage du vaisseau spatial‘Nightingale’ – le site d’atterrissage de la sonde fot. NASA / Goddard / Université de l’Arizona

Un atterrissage très insolite

Il vaut la peine d’ajouter, cependant, que “atterrissage” est un mot qui ne décrit pas avec précision l’opération que la NASA doit effectuer. La sonde OSIRIS-REx a été équipée d’un bras robotique conçu pour attacher la sonde à l’astéroïde. Les scientifiques abaisseront tellement la hauteur de l’OSIRIS-REx que le vaisseau «attrapera» l’astéroïde – bien qu’il planera juste au-dessus des pierres recouvrant la surface de l’astéroïde.

Tout cela parce que Bennu est une installation extrêmement petite. Il a un diamètre d’environ 560 mètres, il est donc plus petit que certaines lunes d’astéroïdes (presque trois fois plus grand par exemple Dactyl – la lune de l’astéroïde Ida). La petite masse de l’objet signifie que l’atterrissage classique à la surface de Bennu ne serait pas possible – le champ gravitationnel de l’astéroïde est si petit qu’un placement stable de la sonde à un endroit spécifique de la surface est trop risqué, voire réalisable.

Astéroïde BennuAstéroïde Bennu fot. NASA / Goddard / Université de l’Arizona

Lorsque les deux objets entreront en contact, OSIRIS-REx dirigera un flux d’azote comprimé dans la surface de Bennu, en soulevant des pierres, qui seront ensuite capturées par la flèche de la sonde. L’opération entière ne prendra que quelques secondes, après quoi l’OSIRIS-REx déclenchera les moteurs et s’éloignera à une distance de sécurité de Bennu. Surtout, toutes les activités seront effectuées par la sonde indépendamment, selon un scénario prédéterminé. Ceci, bien sûr, est dû à l’énorme distance (334 millions de km) qui sépare la Terre et Bennu. Le délai avec lequel le signal d’OSIRIS-REx nous parvient est de 18,5 minutes, ce qui rend impossible le contrôle à distance de l’appareil depuis la Terre.

Les roches de Bennu s’envoleront vers la Terre

OSIRIS-REx est l’une des missions les plus intéressantes et uniques menées ces dernières années par la NASA. Tout cela parce que la sonde envoyée à Bennu doit retourner sur Terre pour fournir aux scientifiques les échantillons prélevés. L’agence spatiale suppose qu’elle sera en mesure de collecter d’environ 60 g à environ 2 kg d’échantillons à la surface de Bennu. Ce sera un matériel de recherche extrêmement précieux, grâce auquel les scientifiques pourront en apprendre beaucoup plus qu’auparavant sur la nature des astéroïdes en orbite autour du Soleil.

Bien entendu, il faudra attendre encore un peu le retour d’OSIRIS-REx. Après l’échantillonnage, la sonde retournera en orbite autour de l’astéroïde, où elle attendra qu’une autre fenêtre s’ouvre, lui permettant de revenir en mars 2021. Si tout se passe comme prévu – le navire devrait atterrir sur notre planète le 24 septembre 2023 – après sept ans passés dans l’espace.

Beaucoup plus tôt, cependant, nous pourrons retracer l’opération d’échantillonnage depuis la surface de Bennu. La NASA dans la nuit du 20 au 21 octobre (heure polonaise) effectuera émission au cours de laquelle il présentera et discutera du déroulement de la mission en direct.

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