La NASA a un problème avec OSIRIS-REx. La sonde perd des échantillons prélevés sur l’astéroïde Bennu

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La NASA prévoit depuis longtemps un examen plus approfondi de Bennu, un petit astéroïde (légèrement plus 500 mètres), qui, selon les chercheurs, a survécu presque intact depuis la formation du système solaire.

En septembre 2016, l’agence spatiale américaine a envoyé la sonde Origins, Interprétation spectrale, Identification des ressources, Sécurité, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) sur l’astéroïde. Le navire est arrivé à Bennu début décembre 2018 et, après quelques jours, a découvert la présence de groupes hydroxyles dans les minéraux de l’astéroïde, ce qui signifie que l’objet plus grand dont Bennu faisait autrefois partie avait de l’eau. Le dernier jour de 2018, OSIRIS-REx est entré en orbite autour de l’astéroïde, devenant le tout premier satellite artificiel d’un si petit objet spatial.

La sonde a prélevé un échantillon de la surface de Bennu, mais il y a un problème

La semaine dernière, la sonde OSIRIS-REx a abaissé son orbite et en seulement 6 secondes de contact, elle a prélevé un échantillon de roche à la surface de l’astéroïde. Cette partie essentielle de la mission a sans aucun doute été couronnée de succès, mais la NASA a maintenant un gros problème. L’agence informéeque la perche de la sonde n’a pas correctement fixé l’échantillon, ce qui a entraîné la fuite des pierres Bennu dans l’espace.

Le matériau s’éloignant de la rampe a été capturé sur les photos envoyées par la sonde. Les chercheurs de la NASA ont combiné trois images sélectionnées dans une courte vidéo montrant le mouvement des cailloux.

Source: NASA

Les scientifiques de la NASA soupçonnent que la cause du problème était une non-fermeture du couvercle du réservoir dans la flèche, qui aurait pu être bloqué par de plus gros morceaux de matériau collecté. Cependant, l’échantillon est si grand que – malgré le problème – les chercheurs devraient être en mesure de cacher le reste dans la capsule de retour d’échantillon (SRC), une capsule qui protégera les calculs lâches lorsque la sonde OSIRIS-REx reviendra.

L’agence américaine a déjà pris des mesures pour minimiser les mouvements de flèche qui conduisent à des rejets de matière. A cet effet, entre autres la mesure de la masse de l’échantillon collecté prévue pour samedi (les chercheurs supposent seulement qu’elle dépasse 60 grammes jusqu’à présent), et le lancement des moteurs de manœuvre de la sonde a été abandonné.

La priorité pour les chercheurs est désormais de sécuriser le matériel dans le SRC, et la NASA doit informer prochainement du succès (ou non) de cet élément de la mission. Si tout se passe comme prévu, OSIRIS-REx (avec le régolithe de Bennu à bord) atterrira sur Terre le 24 septembre 2023 – après sept ans dans l’espace.

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